Smartphones y tecnología blockchain para luchar contra el fraude alimentario

La tecnología blockchain puede ser usada para rastrear el aceite de oliva desde el olivar hasta su punto de venta.

Olivos
iStock

Los defraudadores de alimentos han encontrado innumerables maneras de engañar a los compradores, desde carne de caballo barata vendida como carne de vacuno hasta manzanas convencionales etiquetadas como orgánicas. Pero las nuevas tecnologías de rastreo y pruebas rápidas pueden ayudar a cambiar la situación de los delitos alimentarios.

Hay mucho en juego para los productores de alimentos caros, que son especialmente vulnerables al fraude. Estos incluyen el aceite de oliva virgen extra, el azafrán y los productos orgánicos.

"A la gente no le gusta que la engañen", dijo Michel Nielen, profesor de química analítica en la Universidad e Investigación de Wageningen, en los Países Bajos. "Una vez que empiecen a toparse con casos de productos orgánicos fraudulentos, por ejemplo, serán mucho más reacios, en general, a pagar dinero adicional por este tipo de productos”.

Los laboratorios pueden tardar días o incluso semanas en comprobar la presencia de pesticidas o antibióticos en las muestras recogidas en los campos, mataderos y tiendas. Para cuando lleguen los resultados, es posible que la mercancía ya se haya vendido y comido.

“Queremos generar un cambio fundamental en el mundo de la vigilancia de los alimentos", dice el profesor Nielen, que coordina el proyecto FoodSmartphone, que está desarrollando formas de detectar la calidad y la seguridad de los alimentos utilizando smartphones.

El proyecto está encontrando formas de llevar el laboratorio al campo con tecnología que pueda ser utilizada por todos, desde inspectores de alimentos hasta conductores de camiones, minoristas y compradores.

"Incluso los consumidores deberían estar facultados para hacer controles de calidad e inocuidad de los alimentos", dijo el Prof. Nielen.

Prueba

El equipo está desarrollando un dispositivo que se puede conectar a un smartphone para analizar los alimentos y detectar la presencia de alérgenos y pesticidas. El dispositivo será capaz de detectar si un producto es orgánico o no, y si es seguro. También se están desarrollando otras tecnologías de prueba portátiles. Con tanta gente probando los alimentos, se dispondrá de muchos más datos, dice el profesor Nielen.

Esto significa que los gobiernos y la industria podrán reaccionar más rápidamente ante un problema de ruptura y saber con mayor precisión qué partes de la cadena alimentaria deben cerrarse. Pero también tendrán que responder a muchas cuestiones planteadas en los medios de comunicación y en la prensa generalista por personas no expertas que han probado los alimentos y han llegado a conclusiones erróneas.

“Existe un alto riesgo de que la gente desarrolle desconfianza en las pruebas y la supervisión oficial de los alimentos", dijo el profesor Nielen. Una forma de prevenir esto es que las agencias designadas juzguen la calidad de las mediciones de los teléfonos inteligentes, ya que hay más tecnologías de pruebas de alimentos en el mercado, añade.

Predecir

Otros investigadores también están probando algoritmos de big data para ver cómo de bien pueden predecir el fraude de alimentos.

Vigilan los posibles desencadenantes de las estafas alimentarias, que incluyen el tamaño de las cosechas, el clima, las situaciones políticas, los mercados de alimentos y el valor de los productos. El análisis de los factores desencadenantes les ayuda a predecir qué partes de la cadena alimentaria mundial tienen más probabilidades de ser blanco de los estafadores.

Las cervecerías, por ejemplo, compran cebada y malta de diferentes partes del mundo según el clima, para evitar el riesgo de que el moho contamine su grano. Eso significa que los estafadores que se dirigen a las cervecerías tratarán de engañar a los compradores sobre el país de origen.

“Es necesario tener un conocimiento excelente de las cadenas mundiales de suministro de alimentos para predecir qué partes de la cadena alimentaria son más vulnerables en un año determinado”, dijo el Prof. Nielen.

Las agencias de seguridad alimentaria y de lucha contra el fraude deberían poder empezar a utilizar esta tecnología algorítmica en los próximos tres años, dice.

Aceite de oliva

Los sabores afrutados y picantes y el olor a hierba cortada, tomate y alcachofa son algunas de las sensaciones que caracterizan al aceite de oliva de primera calidad: el virgen extra.

Un cosquilleo en la parte posterior de la garganta es signo de que está lleno de antioxidantes que favorecen la salud. Sin embargo, las versiones falsificadas constituyen una de las mayores fuentes de fraude agrícola en la UE, según el proyecto Oleum, que está desarrollando formas de abordar el problema.

Los aceites de oliva de calidad inferior pueden ser etiquetados erróneamente como virgen extra, mezclados con otros aceites vegetales, o el país de origen puede ser falsificado en un mercado en el que los aceites italianos tienen un precio elevado.

El aceite de oliva virgen extra de Italia cuesta unos 340 euros por cada 100 kg, frente a los 197 euros del de España, según el Consejo Oleícola Internacional.

Europa produce el 70% de los aceites de oliva del mundo.

Mantener una buena reputación es vital para la confianza de los consumidores, dice Tullia Gallina Toschi, coordinadora del proyecto Oleum y profesora de ciencia y tecnología de los alimentos en la Universidad de Bolonia. "Necesitamos métodos y estándares acordados internacionalmente para analizar el aceite de oliva en busca de fraude", dijo. Si Italia y China utilizan diferentes formas de analizar el mismo aceite de oliva, por ejemplo, y obtienen resultados diferentes, los consumidores perderán la confianza en el producto, dice la profesora Gallina Toschi.

Europa cuenta con una sólida reglamentación que rige la producción y el suministro de aceite de oliva. “Pero no es suficiente. Tenemos que hacer más para desarrollar nuevos métodos de control, para acelerarlos", dijo.

Los controles de laboratorio pueden llevar horas, pero Oleum está tratando de desarrollar métodos que puedan examinar un aceite en minutos. “Y en el futuro será extremadamente importante desarrollar una estrategia que utilice el blockchain", añadió.

Trazabilidad

La trazabilidad es clave y la tecnología blockchain será importante para rastrear el aceite desde el olivar hasta su punto de venta, e incluir información sobre su calidad a partir de pruebas de laboratorio.

“Necesitamos trabajar con productores honestos para tratar de acordar un método uniforme que dé al consumidor una forma de comprobar la autenticidad o calidad del producto desde la etiqueta”, dijo el Prof. Gallina Toschi. "Los productores están pidiendo esto".

Europa está empezando a trabajar en modelos de trazabilidad total que el profesor Gallina Toschi espera que puedan ser desplegados a nivel internacional en los próximos diez años.

Muchos otros países, incluyendo los Estados Unidos, tienen sus propios controles y regulaciones para el aceite de oliva. “En este caso es extremadamente importante trabajar duro para la armonización”. “Como tenemos la mayor parte del mercado, necesitamos proteger muchos productos, así que tenemos que ser muy pacientes para convencer a otras regiones", dijo.

Continúa leyendo