Las búsquedas por internet como predictor del cáncer de páncreas

El cáncer de páncreas presenta una tasa de supervivencia muy superior si se detecta a tiempo. Una exploración de las búsquedas por internet de los usuarios permitiría localizar personas con tales síntomas.

Búsqueda cáncer páncreas
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El cáncer de páncreas presenta una tasa de supervivencia de solo el 3 % al cabo de cinco años, sin embargo la detección temprana puede llegar a duplicar la probabilidad de supervivencia de un paciente.

En aras de localizar los síntomas de esta enfermedad incluso si las personas no acuden regularmente a un chequeo médico, investigadores de la Universidad de Columbia y de Microsoft se concentraron en explorar los macrodatos o big data, es decir, los grandes conjuntos de datos que dejamos diseminados como usuarios de internet.

Para realizar un estudio a propósito de esta nueva técnica diagnóstica, se ciñeron a los datos de miles de usuarios anónimos del motor de búsqueda de Microsoft, Bing, uno de los más populares después de Google.

Buscando síntomas

En el estudio, llevado a cabo por los doctores Eric Horvitz y Ryen Blanca (de Microsoft) y John Paparrizos (graduado de la Universidad de Columbia), en primer lugar se identificó a los usuarios de Bing que acababan de recibir un diagnóstico de cáncer de páncreas en función de las búsquedas que realizaban en este motor de búsqueda, tales como "Me han dicho que tengo cáncer de páncreas" o "recién diagnosticado con cáncer de páncreas".

En segundo lugar, se analizaron las búsquedas que llevaban a cabo estos usuarios diagnosticados con cáncer y las compararon con otras búsquedas de personas no diagnosticadas, tabulando qué síntomas se buscaban que tuvieran cierta relación entre sí.

Utilizando esta técnica tan simple, se pudo identificar entre el 5 y el 15 % de los casos de cáncer de páncreas casi sin ningún falso positivo. Tan sólo un caso de cada 100 000 fue declarado cáncer sin serlo.

Al parecer, había ciertas búsquedas que sugerían con mucha mayor probabilidad que se padecía este tipo de cáncer. Así, por ejemplo, si el usuario buscaba sobre dolor de espalda y, también, sobre piel amarillenta, entonces la probabilidad de padecerlo era alta. Eso significa que buscar solo "dolor de espalda" o "piel amarillenta" no significa que uno tenga síntomas de cáncer de páncreas, pero sí parece hallarse una correlación si esas dos búsquedas se realizaban por el mismo usuario en varios momentos diferentes cercanos en el tiempo.

También se analizaron búsquedas que pudieran asociarse a otros síntomas emergentes de la enfermedad, como malestar abdominal, pérdida inexplicable de peso o apetito, heces de color claro, comezón generalizada u orina oscura.

Así pues, lo que demostró este estudio es que señales en los registros de búsqueda muestran las posibilidades de predecir un diagnóstico próximo del llamado adenocarcinoma pancreático a partir de combinaciones de señales temporales sutiles reveladas en búsquedas a través de internet. La identificación de posibles casos de esta enfermedad no es muy alta, pero contribuiría a prevenir miles de casos al año.

El cáncer de páncreas constituye el noveno tumor más frecuente en España y para el año 2030 se prevé un incremento en la incidencia de esta patología superior al 50%. Además, las actuales quimioterapias solo pueden prolongar la supervivencia durante unos pocos meses. Así pues, las herramientas basadas en las estadísticas de las búsquedas de posibles afectados por el mismo podrían constituir una alianza poderosa para las técnicas diagnósticas convencionales.

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