Crean un dron autónomo que poliniza con una pistola de burbujas

Como si de una abeja se tratara, este dron puede polinizar un huerto de una forma muy parecida a estos insectos.

dron-burbujas
Eijiro Miyako

Es probable que a los seguidores de la serie de TV Black Mirror les resulte familiar esta idea; uno de los capítulos está dedicado a un invento parecido al que presentan ahora científicos del Instituto Avanzado de Ciencia y Tecnología Industrial, AIST (Japón).

Y es que ante la degradación del hábitat, el cambio climático y la intervención humana, algunos polinizadores están encontrando serias dificultades para prosperar adecuadamente en algunas partes del mundo y esto solo representa malas noticias para la raza humana que confía en tales insectos para polinizar las plantas frutales. Muchas plantas dependen casi por completo de las abejas como polinizadores naturales para producir algunos de los alimentos más nutritivos de la naturaleza, pero las especies de abejas han disminuido significativamente en las últimas décadas.

"La pérdida de abejas es una crisis mundial", dijo Eijiro Miyako, coautor del estudio. "Además, las polinizaciones convencionales como la manual son un trabajo muy duro y molesto para los agricultores. Realmente necesitan un método de polinización automático conveniente. Son las razones principales por las que necesitamos crear una nueva polinización artificial".

Polinizando con pompas de jabón

Para compensar la disminución de las poblaciones de polinizadores, los científicos han estado tratando de crear tecnologías de polinización robóticas y esta nueva iniciativa parece ser un reemplazo efectivo para las abejas y las mariposas. La clave está en drones-abeja que reparten burbujas de jabón cargadas de polen.

El diseño es muy sencillo; implica esencialmente almacenar en una pistola de burbujas una solución cargada de polen. Los proyectiles de burbujas de polinización son disparados a voluntad en medio de un huerto, polinizando las flores a medida que las burbujas aparecen en su superficie, complementando efectivamente el trabajo de las abejas cuya población está en continuo descenso.

Los investigadores probaron cinco tensioactivos comerciales diferentes: sustancias que reducen la tensión superficial de un líquido, aumentando así las propiedades de propagación y humectación del líquido. La Lauramidopropil betaína, una sustancia que se comporta como el jabón, fue la mejor opción. Se pudieron producir muchas burbujas de jabón estables y facilitó una mejor germinación y crecimiento del polen. Finalmente, encontraron que una solución de burbujas de jabón con un pH optimizado, calcio, otros minerales y productos químicos era la concentración más efectiva para la germinación y para retener los granos de polen en la película delgada de las burbujas y transportarlos a las flores objetivo. Cada burbuja lleva alrededor de 2.000 granos de polen directamente a la flor.

Los expertos cargaron la solución en una pistola de burbujas y la usaron para aplicar el polen en un huerto de peras. Tuvo mucho éxito y las peras crecieron estupendamente. El dron autónomo tuvo una tasa de éxito del 90% desde una altura de dos metros y a una velocidad de 2 metros por segundo (lo que significa que las burbujas se pueden aplicar mientras el dron está en tránsito).

Otra ventaja de este curioso método de polinización artificial es que la solución que transporta los granos de polen se puede utilizar para respaldar su actividad. El equipo explica que la actividad del polen mediada por las pompas de jabón permaneció estable tres horas después de la polinización, mientras que los granos aplicados a través de otros métodos, como polvo o solución, se volvieron menos efectivos.

"Suena como una fantasía, pero la burbuja de jabón permite una polinización efectiva y asegura que la calidad de las frutas es la misma que con la polinización manual convencional", aclara Miyako. "En comparación con otros tipos de polinización remota, las pompas de jabón funcionales tienen una potencialidad innovadora y propiedades únicas, como la entrega efectiva y conveniente de granos de polen a flores específicas y una alta flexibilidad para evitar dañarlas".

Eso sí, los investigadores reconocen que esta ingeniosa creación no es una panacea, sobre todo porque las burbujas son vulnerables a las condiciones climáticas cambiantes, como el viento y la lluvia. Sin embargo, sigue siendo una solución fabulosa.

Referencia: Cell Press. "Soap bubbles pollinated a pear orchard without damaging delicate flowers." ScienceDaily. ScienceDaily, 17 June 2020. <www.sciencedaily.com/releases/2020/06/200617150033.htm>.

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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