¿Quién fue Hans Asperger?

Es conocido por el síndrome que lleva su nombre, una variación del autismo que presenta mayor inteligencia y mejor habilidad al hablar.

Hans Asperger fue un pediatra, psiquiatra y médico austriaco conocido por haber planteado una variante dentro del espectro del autismo que más tarde llevaría su nombre, el síndrome de Asperger. Nacido en la capital austriaca en 1906 y siendo el mayor de dos hermanos, comenzó los estudios de medicina en la Universidad de Viena y se graduó en 1931 con la intención de especializarse en pediatría y, más concretamente, en pedagogía curativa para asistir a niños y jóvenes con necesidades especiales.

Fue precisamente en este momento, trabajando en el Hospital Infantil Universitario de Viena, cuando desarrolló su tesis doctoral basada en el estudio del comportamiento de cuatro niños que presentaban características similares. Todos ellos parecían mostrar, según las propias palabras de Asperger, “falta de empatía, poca capacidad para formar amistades, conversaciones unidireccionales, intensa absorción por un interés especial y movimientos torpes”. El pediatra llamaba a estos niños “pequeños profesores” debido a la gran inteligencia y dominio que mostraban sobre un tema concreto que resultaba de su interés personal. Contradiciendo parcialmente las teorías de Leo Kanner, padre del Trastorno del Espectro Autista, Asperger diferenció una variante dentro de este y la clasificó como ‘psicopatía autista’. Su tesis fue publicada en 1944 en alemán.

No sería hasta 1981, un año después de la muerte de Asperger, cuando Lorna Wing retomaría la investigación del pediatra austriaco y utilizaría por primera vez el término ‘síndrome de Asperger’ para referirse a esta variante del autismo en la que la capacidad intelectual y la habilidad en el lenguaje parecen superiores. El nombre se extendería rápidamente y el año del centenario del nacimiento de Hans Asperger sería declarado Año Internacional del Síndrome de Asperger.

La imagen que nos llega de Hans Asperger, aunque con escasos documentos históricos que la respalden, ha sido la de un hombre comprometido con la ciencia y con los más pequeños. Se considera que fue un duro opositor de la ideología nazi y que durante la guerra y después de ella dirigió una institución para niños con necesidades especiales y el departamento de pediatría del Hospital Universitario de Viena durante años. Sin embargo, un estudio reciente publicado en la revista ‘Molecular Autism’ ofrece una versión completamente distinta de la historia.

La investigación de Herwig Czech aporta documentos personales de Hans Asperger en los que se demuestra que el médico colaboró con el régimen nazi y participó activamente en la eutanasia practicada a decenas de niños con problemas en la Institución Spiegelgrund de la Austria ocupada. El grueso del trabajo de Asperger se desarrolló durante la ocupación nazi y su popularidad en la época se debe a la simpatía que mostró por la ideología del nacionalsocialismo y por algunos de sus principales cabecillas.

Referencia: Herwig Czech. ‘Hans Asperger, National Socialism, and “race hygiene” in Nazi-era Vienna’, Molecular Autism (2018). DOI: https://doi.org/10.1186/s13229-018-0208-6.

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