¿Primer caso de cólera en España desde 1979? Lo que debes saber

Hace unos días se hacían eco múltiples medios sobre el “primer caso de cólera autóctona en España”.

Efectivamente, de cólera, de esa enfermedad que la mayoría de nosotros tan solo recordará de películas antiguas o libros de historia, causa de múltiples pandemias en tiempos pasados o en países sin mucho acceso a agua potable. De hecho, la última vez que alguien en España se infectó localmente de cólera fue en el enclave norteafricano de Melilla en julio de 1979. Desde allí, se extendió por todo el país, afectando a 264 personas.


¿Qué pasó?

La semana pasada, una niña bebió agua de una finca de la provincia de Toledo. Poco después enfermó y dio positivo para la bacteria Vibrio cholerae, la bacteria responsable del cólera. Fue diagnosticada en la Comunidad de Madrid por el Instituto Carlos III, que dio la voz de alarma y provocó que la finca fuera precintada.


¿Qué es exactamente el cólera?

El cólera es una infección intestinal causada por la bacteria Vibrio cholerae. El rasgo distintivo de la enfermedad es la  diarrea secretora profusa. El cólera puede ser endémico, epidémico o pandémico. A pesar de todos los grandes avances en la investigación, la enfermedad sigue siendo un reto para el mundo médico moderno. Aunque la enfermedad puede ser asintomática o leve, el cólera grave puede causar  deshidratación y muerte a las pocas horas de su aparición.


El cólera se transmite por vía fecal-oral, es decir, a través de la ingesta de la bacteria, a menudo a través de alimentos o aguas contaminadas. En los países desarrollados, debido a los avanzados sistemas de agua y saneamiento, el cólera no es un problema habitual. Sin embargo, la enfermedad sigue siendo frecuente en otras partes del mundo, como la India o el África subsahariana.

 

¿Cómo se trata?

El diagnóstico definitivo no es un requisito previo para el tratamiento de los pacientes con cólera. La prioridad en el tratamiento de cualquier diarrea acuosa es reponer el líquido y los electrolitos perdidos y proporcionar un agente antimicrobiano cuando esté indicado.

 

Una infección por Vibrio cholerae no equivale a cólera

Si bien es cierto que el cólera es una enfermedad causada por esta bacteria, no toda infección causada por esta bacteria supone el desarrollo de cólera. Permíteme que me explique.

Las bacterias se dividen en cinco grupos básicos según su forma: esférica (cocos), bastón (bacilos), espiral (espirilos), coma (vibrios) o sacacorchos (espiroquetas).

En este caso, estamos hablando de una bacteria del grupo Vibrio. Este nombre también hace referencia a que los organismos de este grupo parecen vibrar cuando se mueven.

El segundo nombre ya no es “la casa” a la que pertenecen, sino “su nombre propio”, en nuestro caso, cholerae. Sin embargo, aquí es donde entra en escena otro concepto importante. Verás, si tienes 100.000 hijos todos con el mismo nombre, habrá que poder afinar un poco más para diferenciarlos, ahí es donde entran las particularidades de cada uno, como el color del pelo, el color de ojos, el número de pecas, etc. O, en el caso de las bacterias, su serotipo.

Un serotipo es un microorganismo infeccioso clasificado según los antígenos (unas proteínas) presentes en su superficie celular. Los serotipos permiten diferenciar organismos a nivel de subespecie, algo de gran importancia en epidemiología.

Así, un serotipo determinado es una subpoblación de un microorganismo infeccioso que se diferencia de otras subpoblaciones de la misma especie por medio de pruebas serológicas. Por ello, las respuestas inmunitarias del organismo frente a un serotipo de un microorganismo, como las proporcionadas por las vacunas (como la gripe o el SARS-CoV-2) pueden no proteger frente a otro serotipo de la misma especie.

Los serotipos pueden establecerse según factores de virulencia, presencia de exotoxinas u otras características que diferencian a dos elementos de la misma especie a través de varías pruebas.

Así comprendemos que no todas las bacterias Vibrio cholerae producen cólera. En concreto, los serotipos identificados como principales causantes son O1 y O139 (esto son solo dos “etiquetas” para ayudarnos a diferenciarlos).

 

Un poco de historia…

El cólera es una enfermedad muy antigua. A lo largo de la historia, poblaciones de todo el mundo se han visto afectadas esporádicamente por brotes devastadores de cólera. Los registros de Hipócrates (460-377 a.C.) y de la península de la India describen una enfermedad que podría haber sido el cólera.

Aunque no es la primera descripción, el descubrimiento del organismo del cólera se atribuye al bacteriólogo alemán Robert Koch, que identificó independientemente el V. cholerae en 1883 durante un brote en Egipto.

Desde 1817, se han producido siete pandemias de cólera. Las pandemias se originaron en el reservorio endémico del cólera en el subcontinente indio. De estas seis pandemias, cinco afectaron a Europa y cuatro llegaron a Estados Unidos, causando más de 150.000 muertes en 1832 y 50.000 en 1866. Se piensa que las seis primeras fueron probablemente el resultado del subtipo Vibrio cholerae O1

La séptima pandemia de cólera, y la primera del siglo XX, comenzó en 1961; en 1991, había afectado a 5 continentes. La pandemia continúa en la actualidad. Esta séptima pandemia fue la primera reconocida como causada por el biotipo El Tor de V. cholerae O1 (sí, podemos subclasificar a las bacterias incluso más allá de su serotipo). La pandemia se originó en las Islas Célebes, Indonesia, y afectó a más países y continentes que las 6 pandemias anteriores.

Una nueva cepa de cólera, V. cholerae serogrupo O139 (Bengala) surgió en el otoño de 1992 y causó brotes en Bangladesh e India en 1993. La enfermedad de esta cepa se ha hecho endémica en al menos 11 países.

 

¿Cuáles son los síntomas?

El V. cholerae produce una potente toxina que, en las células de la mucosa intestinal, provoca  que se mantengan abiertos los canales de cloro y, por tanto, estos canales se abren y el ion sale a la luz del intestino de forma masiva, arrastrando consigo a otros iones y provocando una excesiva secreción intestinal de agua con sodio, bicarbonato y potasio, que excede su capacidad de absorción. Es decir, perdemos cloro de forma masiva, lo que provoca la pérdida masiva de otros iones y agua. Así, nos deshidratamos en pocas horas. Por tanto, se entiende que, tras un breve período de incubación (entre 2 horas y 5 días), los síntomas son variados, como:

  • Dolor abdominal por irritación de la mucosa
  • Diarrea acuosa con un número elevado de deposiciones (hasta 30-40 en 24h). Este es tal vez el dato más importante.
  • Deposiciones blanquecinas.
  • Las diarreas se pueden acompañar de vómitos, lo que contribuye aun más a una rápida deshidratación.
  • No suele causar fiebre, debido a que la enfermedad, recordemos, está causada por la toxina de la bacteria, no la bacteria en sí misma.

 

Entonces… ¿tenemos cólera en España?

Ahora que ya conocemos en qué consiste la enfermedad, y la diferencia entre una infección por Vibrio cholerae y padecer cólera, podemos comprender el comunicado que realizó el Ministerio de Sanidad de España el pasado miércoles.

El miércoles, la directora de Salud Pública de Madrid, Elena Andradas, dijo que la semana pasada se había detectado un caso de cólera en la capital española. Sin embargo, el Ministerio de Sanidad ha aclarado que su enfermedad debería haber sido diagnosticada como gastroenteritis por Vibrio, no como cólera.

Esto es porque, aunque la detectada en España formaba parte del serogrupo O1, el ministerio dijo que esta bacteria en particular carecía de la toxina que causa la infección.

 

 

Referencias:

Cólera (2018). MedlinePlus. https://medlineplus.gov/spanish/ency/article/000303.htm

Govan, F. (2022). Spain’s Health Ministry denies report of first local cholera infection since 1979. Olive Press News Spain. https://www.theolivepress.es/spain-news/2022/06/23/spains-health-ministry-denies-report-of-first-local-cholera-infection-since-1979/

Handa, S. (2021). Cholera. Medscape. https://emedicine.medscape.com/article/962643-overview

McMurtry, A. (2022). Spain denies report of 1st local cholera case since 1979. Anadolu Agency. https://www.aa.com.tr/en/europe/spain-denies-report-of-1st-local-cholera-case-since-1979/2620768

Spain denies regional report of first local cholera infection since 1979 (2022). Reuters. https://www.reuters.com/business/healthcare-pharmaceuticals/spain-detects-first-local-infection-with-cholera-since-1979-2022-06-22/

Amyad Raduan

Amyad Raduan (GlóbuloAzul)

Licenciado en Medicina por la Universidad Miguel Hernández de Elche, con Máster propio en Integración y Resolución de Problemas Clínicos en Medicina por la Universidad Alcalá de Henares, Máster en Medicina Clínica por la Universidad Camilo José Cela y actualmente realizando un Máster Oficial en Investigación Clínica por la Universidad Miguel Hernández de Elche. También es Diplomado en Transporte Sanitario Medicalizado. En la actualidad, ejerce como Médico Residente en la especialidad de Medicina Familiar y Comunitaria, en el Hospital Vega Baja de Orihuela (Alicante). Asímismo, es dueño y fundador de la empresa de divulgación científica especializada en medios audiovisuales, GLÓBULO SALUD SL, a través de la cual coordina a un equipo de médicos, ilustradores y animadores. (Canal de YouTube)

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