¿Por qué las personas desarrollamos dolor crónico?

Los trastornos del estado de ánimo y el descubrimiento de un órgano de señalización del dolor en la piel podrían explicar por qué se produce el dolor crónico y cómo tratarlo.

Hombre con dolor en la rodilla
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Quemazón, dolor, sensación de que te apuñalan, te disparan, palpitaciones… No faltan palabras para describir el dolor, y para uno de cada cinco de nosotros es un problema persistente. Sin embargo, nuevas investigaciones, incluyendo el descubrimiento de un órgano de la piel que señala el dolor, podría conducir a mejores formas de tratarlo.

El dolor crónico es muy incapacitante, afecta a todos los aspectos de tu vida. No puedes dormir, afecta a tu vida personal, interfiere con tu trabajo y a menudo puede conducir a trastornos del estado de ánimo, como la depresión o la ansiedad. Es una condición muy incapacitante", dijo el profesor David Bennett, neurólogo académico de la Universidad de Oxford, Reino Unido.

En sus clínicas, Bennet ve regularmente a pacientes con dolor neuropático, que está causado por células nerviosas dañadas. Es un problema común, uno que es probable que veamos aumentar con el envejecimiento de la población. No solo nuestros nervios se vuelven más propensos a dañarse con la edad, sino que se pueden ver afectados por afecciones como la diabetes, o los efectos secundarios de tratamientos como la quimioterapia.

El Prof. Bennett es el coordinador principal del proyecto DOLORisk, un estudio en nueve países que investiga los diferentes factores que influyen en el riesgo de que una persona sufra dolor neuropático crónico.

No sabemos por qué algunas personas tienen dolor neuropático y otras no. Si pudiéramos entenderlo, podríamos revelar los mecanismos que podrían ser susceptibles de tratamiento", dijo el Prof. Bennett.

El estudio ha reclutado a más de 10 000 pacientes, la mayor cohorte de dolor neuropático jamás reunida. El tamaño de este grupo le da a los investigadores el poder estadístico para observar factores que van desde la clase social y el género hasta la genética y la psicología.

El análisis para el estudio aún está en curso, pero ya han encontrado algunas asociaciones, incluyendo variaciones genéticas que pueden cambiar la forma en que funcionan los nervios sensoriales y factores psicológicos.

“Es pronto, pero los datos hasta ahora muestran que si previamente existe un trastorno del estado de ánimo, es más probable que se desarrolle un dolor neuropático", dijo el profesor Bennett. “Creo que algunos de los factores de riesgo que estamos observando son probablemente comunes a diferentes condiciones. Mi instinto me dice que incluirá algunas de las variables psicológicas".

Cómo se expresa el dolor

Parte de la dificultad para entender la variación entre los pacientes es que todavía no entendemos lo suficiente acerca de cómo se expresa el dolor crónico en el cuerpo.

"El dolor es algo que se siente en el cerebro", dijo el profesor Patrik Ernfors del Karolinska Institutet en Suecia. "Queremos entender qué tipo de células están involucradas en el inicio del dolor”.

El Prof. Ernfors está dirigiendo el proyecto PainCells, que está poniendo luz sobre los procesos que transmiten el dolor. “Ya hemos descubierto un nuevo tipo de célula que antes se pensaba que estaba involucrada solo como una célula de apoyo del sistema nervioso. Vimos estas células de aspecto extraño que no habían sido descritas antes. Forman una red en forma de malla en la piel, y nos intrigó la forma en que estas células se ven", dijo.

El equipo del Prof. Ernfors utilizó una técnica conocida como optogenética para probar el papel de estas células de apoyo. Criaron ratones genéticamente modificados para que las células fueran activadas por la luz azul.

"Cuando proyectamos la luz sobre la piel, activamos las células de soporte", dijo el Prof. Ernfors. Estas células activadas enviaron una señal a través de los nervios, mostrando que están conectadas directamente, provocando dolor. “También hicimos lo contrario, cuando apagamos estas células, reducimos la sensibilidad al dolor”, dijo el Prof. Ernfors.

La red de células en la piel forma un órgano completo diseñado para la nocicepción, que es la respuesta a los estímulos dañinos. Un sistema de células como este en la piel se conoce desde hace 150 años por las sensaciones no dolorosas, como el tacto y la presión. “Pero, a lo largo de todos estos años, se ha pensado que el dolor es especial porque no parte de un órgano nervioso sensorial. Nuestros hallazgos muestran ahora que hay un órgano sensorial final para el dolor y está contribuyendo activamente a la sensación de dolor", dijo el Prof. Ernfors.

“Ha sido una gran sorpresa. Es algo que es conceptualmente nuevo y podría explicar por qué muchos compuestos no han funcionado en los ensayos clínicos. Si podemos probar que están involucrados en el dolor crónico, se abrirán nuevas posibilidades de tratamiento”.

Uno de cada cinco adultos europeos sufre dolor crónico, que afecta a su vida social y laboral.

Mapa

El proyecto tiene como objetivo crear un mapa de todas las células involucradas en los trastornos de dolor crónico. Utilizando los ratones genéticamente modificados, el equipo del Prof. Ernfors ha desarrollado un sistema en el que los nervios activos se activan para brillar de manera que puedan ser vistos bajo el microscopio.

Esto significa que el equipo puede extraer células y analizarlas individualmente. Pueden encontrar exactamente qué genes están activos en cada célula e identificar tipos de células similares.

El Prof. Ernfors está trabajando ahora para comparar el mapa de los ratones con uno creado con tejidos de monos. Esto ayudará a comprender cuán estrechamente se relacionarán los hallazgos con los humanos.

“Es importante entender la base celular del dolor porque si sabes qué células están involucradas en qué trastorno, entonces también sabes la composición molecular de esa célula. Puedes usar eso para tener una estrategia racional para tratar ese desorden del dolor", dijo el Prof. Ernfors. Este es un desafío con el que el Prof. Bennett está muy familiarizado: "Los tratamientos existentes no son tan efectivos como nos gustaría. Tendríamos que dar un medicamento a siete u ocho pacientes para que uno de ellos viera un beneficio significativo".

Describe el enfoque actual como "empírico", probando los diferentes tratamientos a su vez para ver qué funciona para cada paciente. Para el paciente, sin embargo, eso significa que hasta que encuentre la medicación adecuada, no solo el dolor sigue siendo un problema, sino que estos medicamentos fuertes pueden tener efectos secundarios. El Prof. Bennett espera que la investigación ayude a hacer más racionales las opciones de tratamiento.

“Uno de los objetivos de la investigación moderna sobre el dolor es entender el mecanismo que lo impulsa en cada paciente a título individual. Si podemos descifrarlo, entonces finalmente podremos tratar de optimizar el tratamiento para ese paciente", dijo. “Al final, queremos dirigirnos mejor a los medicamentos que tenemos, que estemos dando el medicamento correcto a los pacientes correctos que tienen más probabilidades de responder de la manera correcta".

Tipos de dolor

El dolor agudo es repentino, de corta duración y generalmente causado por una lesión. Cuando te haces daño, unos receptores conocidos como nociceptores envían una señal al cerebro, que se interpreta como dolor. El dolor agudo desaparece en 30 días o cuando la lesión se ha curado. El dolor referido puede ocurrir, a veces, cuando la sensación de dolor de una parte del cuerpo se siente en otra.

El dolor crónico se define como el que dura más de lo que debería, generalmente más de seis meses. La sensación de dolor continúa después de que se completa el proceso de curación o se retira el estímulo. Las causas del dolor crónico varían desde lesiones y enfermedades hasta problemas musculoesqueléticos, como la artritis. Algunas causas todavía no se comprenden completamente, como es el caso de las migrañas y la fibromialgia. El dolor crónico a menudo implica el llamado dolor neuropático, también conocido como dolor de los nervios.

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