Muchos pacientes en estado vegetativo están realmente despiertos

Un equipo internacional de científicos ha advertido que uno de cada cinco pacientes en estado vegetativo podría estar consciente.

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Los profesores Neil Scolding, de la Universidad de Bristol, Adrian Owen, de la Universidad de Western Ontario y John Keown, de la Universidad de Georgetown en Estados Unidos concluyen en su último estudio junto a una carta de denuncia acerca de que la práctica médica está ignorando el hecho de que miles de personas en estado vegetativo prolongado son conscientes de su realidad.

¿Qué es el estado vegetativo prolongado o persistente? Es aquel estado en el que la conciencia se ha visto afectada por daños en el cerebro. Podría deberse a una lesión cerebral traumática, un derrame cerebral u otra causa de daño cerebral.

Existen tres trastornos de la conciencia: el coma, que es cuando cuando una persona no muestra signos de estar despierta ni de estar consciente; el estado vegetativo, cuando una persona está despierta pero no muestra signos de conciencia (puede abrir los ojos, despertarse y quedarse dormida a intervalos regulares) y el estado de mínima conciencia, cuando una persona que muestra una conciencia clara pero mínima o inconsistente. Una persona puede entrar en un estado de conciencia mínima después de estar en coma o estado vegetativo, por ejemplo.

 


Los detalles del estudio


En Reino Unido podría haber hasta 25.000 personas en un trastorno prolongado de la consciencia (PDOC), conscientes de su situación y sin la posibilidad de poder comunicarse, exponen los expertos.


Para su estudio, conectaron a pacientes que parecen estar en estados vegetativos persistentes a una maquina de resonancia magnética funcional (fMRI) y les pidieron que pensaran en jugar al tenis si realmente querían responder afirmativamente una pregunta planteada, o que pensaran en estar caminando dentro de su propia casa si, por el contrario, querían responder negativamente a la misma pregunta. Los resultados determinaron que “el daño estructural a las fibras motoras puede conducir a una capacidad de respuesta reducida en los pacientes con PDOC en todas las subcategorías de diagnóstico y, por lo tanto, las evaluaciones del comportamiento (médico) pueden subestimar el nivel de función cognitiva retenida y conciencia en todo el espectro de PDOC”.

 

Los expertos han criticado las pautas para la atención de estos pacientes en hospitales y hogares de ancianos, argumentando que no recomiendan el uso de tecnologías de escaneo cerebral para detectar la conciencia. Predicen que miles de pacientes con trastornos prolongados de la conciencia (PDOC), uno de cada cinco, que se cree que no tienen actividad cerebral, son realmente conscientes de su entorno.


Estudios anteriores han demostrado que el uso de resonancias magnéticas o electroencefalograma de cabecera, una herramienta de monitoreo que usa electrodos, puede detectar la conciencia en algunos pacientes que se cree que no son conscientes de lo que sucede a su alrededor.

En una carta al diario Times, los expertos escriben: "Una investigación notable que utiliza neuroimágenes ha demostrado que alrededor del 20% de los pacientes etiquetados como PDOC son de hecho total, o al menos parcialmente, conscientes".

 


Es posible comunicarse con ellos

En su artículo, publicado en la revista Brain, los tres expertos dicen que detectar la conciencia en estos pacientes podría permitirles expresar sus puntos de vista y sentimientos e incluso podría ayudar a determinar si tienen la capacidad mental para tomar decisiones sobre su atención. "Esta es un área de la medicina en evolución que se revisa continuamente", aclaran.

Referencia: Prolonged disorders of consciousness: a critical evaluation of the new UK guidelines. Neil Scolding, Adrian M Owen, John Keown. Brain, 2021 Jul 28;144(6):1655-1660. DOI:10.1093/brain/awab063.

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en ladymoon@gmail.com

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