Lo que nos pueden enseñar los perros sobre envejecimiento saludable

Nuestros perros domésticos podrían ayudar a extender la vida de las personas más allá de sus efectos documentados sobre el bienestar de las personas. Cada vez más, los estudios analizan cómo el perro doméstico, Canis familiaris, es clave para comprender la cognición y los procesos involucrados en el envejecimiento, algo que podría mejorar el bienestar tanto animal como humano.

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"En los últimos años, el perro se ha convertido en uno de los animales más importantes para los investigadores que buscan comprender el trasfondo biológico de rasgos complejos", dijo el Dr. Enikő Kubinyi, etólogo de la Universidad Eötvös Loránd en Budapest, Hungría. Anteriormente, los perros no se consideraban un buen modelo para los estudios sobre el comportamiento animal, ya que se pensaba que eran una "especie artificial" que había sido moldeada por humanos. Pero esta visión ha cambiado en los últimos 25 años, dice el Dr. Kubinyi. Un factor clave ha sido el Family Dog Project de su universidad, fundado en 1994 sobre el principio de que el hogar familiar es el entorno natural de los perros debido a sus adaptaciones durante muchos miles de años para vivir con las personas.

 

Ahora uno de los grupos de investigación canina más grandes del mundo, la iniciativa se amplió en 2016 con el Proyecto de perros de la familia mayor, o EVOLOR, para analizar específicamente el envejecimiento cognitivo. Y el Dr. Kubinyi, que es investigador principal del proyecto, dice que los perros tienen una serie de ventajas clave como modelo de envejecimiento para los humanos sobre los simios y los animales de laboratorio tradicionales como los roedores. Para empezar, vivir con personas significa que los perros experimentan a diario influencias sociales y ambientales casi idénticas. También son susceptibles a muchas enfermedades similares relacionadas con la edad, como una forma de demencia similar al Alzheimer, que los ratones no desarrollan de forma natural.

 

Además, el rápido aumento del big data y la ciencia ciudadana, en el que el público en general contribuye a proyectos científicos, significa que se ha vuelto mucho más fácil conseguir que las personas ofrezcan voluntariamente a sus mascotas para participar, dice el Dr. Kubinyi, y EVOLOR ha recopilado datos a través de pruebas de comportamiento y encuestas en más de 20.000 perros. "Cuando comenzamos el proyecto, establecimos un grupo de propietarios devotos que prometieron venir al laboratorio varias veces al año, y recopilamos datos longitudinales sobre esos perros", dijo.

 

Envejecimiento

Aunque todavía se están analizando los datos finales, los hallazgos durante el proyecto respaldaron aún más la utilidad de los perros como una amplia fuente de información sobre el envejecimiento. "Nuestros resultados respaldan el potencial del perro como modelo de envejecimiento cognitivo y proporcionan conocimientos para mejorar la calidad de vida de los perros y de los dueños", añadió. "Encontramos diferencias relacionadas con la edad en la actividad cerebral, la cognición, la personalidad, el microbioma intestinal, la expresión genética y las variantes genéticas en varios aspectos similares al envejecimiento humano...".

Al analizar los cambios de comportamiento en un estudio reciente sobre 217 Border collies de entre seis meses y 15 años, el equipo, junto con el Clever Dog Lab en Austria, encontró similitudes con los humanos en la posesión de los perros de rasgos de personalidad tanto maleables como estables a medida que envejecen, junto con trayectorias variables entre rasgos. Por ejemplo, el interés de los perros en la resolución de problemas tendió a aumentar hasta la mediana edad, aproximadamente de tres a seis años, antes de estabilizarse, mientras que la búsqueda de novedades cambió poco hasta la mediana edad y luego disminuyó constantemente. Por el contrario, como en los humanos, los rasgos de personalidad se mantuvieron bastante estables entre los perros: por ejemplo, los perros jóvenes que eran más activos tendían a permanecer así cuando eran mayores.

El equipo también ha descubierto que los perros viejos parecen experimentar un "efecto de positividad" similar al de las personas mayores, reaccionando menos a los sonidos negativos como el llanto que a los positivos como la risa. “Tengo un labrador de 13 años y medio, y cuando digo" ven aquí ", simplemente no me escucha. Pero cuando me oye mover su caja de comida, viene inmediatamente ", dijo la Dra. Kubinyi. "Los perros viejos parecen escuchar lo que quieren oír... En los seres humanos, los ancianos están más sintonizados con las emociones positivas y menos con las negativas".

 

Vínculos genéticos

Además de analizar los aspectos conductuales del envejecimiento, el proyecto analiza los procesos a nivel molecular y establece una base para comprender los vínculos neurales y genéticos subyacentes específicos con el envejecimiento, incluso a través de métodos como EEG (electroencefalografía), fMRI (funcional magnético resonancia magnética) y pruebas genéticas. Un estudio respaldó el análisis de los patrones de actividad en el cerebro de los perros dormidos como un biomarcador del envejecimiento cognitivo en todas las especies; otro descubrió que los perros con mejor desempeño en las pruebas de memoria tendían a tener niveles más bajos de ciertas actinobacterias en el intestino, imitando algunas observaciones en personas con enfermedad de Alzheimer.

"Esta es una investigación preliminar, pero nuevamente hubo paralelismos con la investigación en humanos", dijo el Dr. Kubinyi, y agregó que también podría arrojar luz sobre los mejores tipos de dieta para mantener a los perros sanos a medida que envejecen. Y en el lado de la genética, analizando la secuencia completa del genoma de dos caninos de raza mixta de 22 y 27 años, mucho más viejos que el promedio de vida de un perro de aproximadamente 10 a 13 años, y apodados 'perros Matusalén' por la figura bíblica de larga vida. - los investigadores identificaron más de 80.000 mutaciones genéticas novedosas en comparación con 850 perros con una esperanza de vida normal.

 

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