Lo que la ansiedad le hace a nuestra respiración

La forma en que la ansiedad afecta a nuestra percepción de los cambios en nuestro cuerpo, como la respiración, podría allanar el camino para tratamientos más específicos.

Mujer con gafas
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Las situaciones estresantes pueden causar ansiedad, la respuesta natural de nuestro cuerpo al estrés. Pero los sentimientos de aprehensión también pueden estar acompañados de efectos físicos como respiración rápida, aumento del ritmo cardíaco y náuseas.

La forma en que nuestro cerebro percibe estos cambios físicos, en particular la respiración, podría ser la clave para comprender mejor los trastornos de ansiedad y tratarlos.

Los trastornos de ansiedad son el problema de salud mental más común en Europa y afectan a unos 25 millones de personas en toda la región.

Mientras que la ansiedad es una reacción normal a los momentos difíciles, que nos permite tomar precauciones, las personas con trastornos pueden tener altos niveles de temor que surgen de la nada y afectan a su vida cotidiana.

“Se tiene un trastorno de ansiedad cuando los niveles de ansiedad son elevados y causan problemas", dijo la Dra. Olivia Faull, neurocientífica de la Universidad de Zurich, en Suiza. “Puede impedir que la gente haga cosas que le gustaría hacer o que necesita hacer, como ir de compras o visitar a sus amigos".

Aunque los tratamientos existentes pueden ayudar, no son ideales para todos. Los medicamentos como los inhibidores de la recaptación de serotonina pueden aliviar los síntomas, pero también pueden estar acompañados de efectos secundarios. Se recomienda hacer ejercicio, ya que esto puede activar la parte frontal del cerebro, lo que ayuda a controlar nuestras reacciones a amenazas reales o imaginarias. Sin embargo, no es apropiado para personas con ciertos tipos de ansiedad. “Podría ser demasiado para alguien que padece una ansiedad social severa”, dijo la Dra. Faull. “No querrá ir a clases o tener un entrenador personal".

Por lo tanto, se necesitan nuevos tratamientos para la ansiedad y podrían desarrollarse utilizando un nuevo enfoque. La Dra. Faull y otros científicos están investigando ahora el vínculo entre la ansiedad y nuestra capacidad de percibir lo que pasa dentro de nuestro cuerpo, llamado interocepción. “Es un campo de investigación novedoso y aún no sabemos mucho al respecto", dijo el Dr. Omer Van den Bergh, investigador de psicología de la salud de la Universidad de Lovaina, en Bélgica.

Señales

La interocepción consiste en percibir señales de los órganos internos, como los cambios en el ritmo cardíaco o la dificultad para respirar. Al correr, por ejemplo, la mayoría de las personas son conscientes de que su corazón late más rápido y que es más difícil respirar. La sensación de hambre también proviene de las sensaciones de medición en el intestino.

Las investigaciones, sin embargo, sugieren que las personas con altos niveles de ansiedad pueden no percibir con precisión lo que sucede dentro de su cuerpo. Los primeros trabajos sobre este tema hallaron que los enfermos de trastornos de ansiedad son menos sensibles a los cambios en su respiración en comparación con los individuos sanos. Un estudio reciente descubrió que parece haber diferencias en la forma en que los individuos ansiosos perciben diferentes señales corporales. Las señales cardíacas se midieron con mayor precisión en comparación con la respiración.

Se cree que la interocepción disfuncional es tanto una causa como un efecto de la ansiedad. Por ejemplo, una persona ansiosa puede no notar los cambios en la respiración hasta que se vuelven extremos y se siente repentinamente mareada. Los síntomas físicos se suman entonces a su preocupación inicial y la hacen aún más ansiosa. “Si no eres capaz de disociar los síntomas y tus pensamientos sobre lo que te hace sentir ansioso, pueden alimentarse el uno del otro", dijo la Dra. Faull.

Algunas personas que sufren ansiedad también pueden malinterpretar las señales interoceptivas de su cuerpo. El Dr. Van den Bergh y sus colegas están particularmente interesados en cómo la hipocondría y los trastornos de síntomas somáticos, que implican síntomas físicos que no pueden ser explicados médicamente, afectan la percepción de una persona de su estado interno.

Alguien puede estar constantemente asustado por tener un tumor cerebral, por ejemplo. Si se estresa y su respiración y frecuencia cardíaca cambian, puede interpretar erróneamente los síntomas físicos. “Pueden recibir pruebas de un tumor cerebral incluso si hay muy poca discriminación por parte del cuerpo", dijo el Dr. Van den Bergh.

Confundir un síntoma benigno con un signo de enfermedad tiene ventajas. Si se siente sin aliento durante el ejercicio, por ejemplo, el cerebro tiene que decidir si es simplemente un efecto secundario normal o si está enfermo. Asumir que estás enfermo puede ser una falsa alarma, pero asegura que no te pierdas una amenaza que podría matarte.

El "más vale prevenir que curar" es un mecanismo de supervivencia muy importante, dijo el Dr. Van den Bergh. "Algunas personas están más preparadas que otras para aplicar esta estrategia dependiendo de cómo crecieron y de las experiencias adversas que tuvieron en la infancia, por ejemplo”.

El Dr. Van den Bergh y sus colegas tienen la hipótesis de que las personas ansiosas y en particular las que tienen trastornos somáticos se guían por sus miedos en lugar de por los síntomas reales. Desarrollaron un paradigma para probar su teoría que se utilizó en un proyecto llamado CIP.

"Si estás permanentemente preocupado por tener síntomas somáticos, pones a tu cerebro en un estado de preparación para percibir las cosas que te dan miedo”, dijo el Dr. Van den Bergh.

Una mejor comprensión de cómo difiere la interocepción en personas ansiosas podría conducir a nuevos tratamientos. El Dr. Van den Bergh piensa que las personas ansiosas podrían ser entrenadas en la diferenciación interoceptiva mientras adoptan una actitud de "dejar que la información llegue" en lugar de anticiparse ansiosamente a una amenaza. "Creemos que esta podría ser una nueva ruta", dijo.

Respiración

Las pruebas de respiración en sí mismas también podrían dar una idea más clara de la sensibilidad de las personas que sufren de ansiedad a las señales respiratorias. La Dra. Faull y sus colegas están investigando cómo la ansiedad cambia la percepción del cerebro de la información interoceptiva de la respiración como parte del proyecto ILBAB. Como primer paso, están examinando a los voluntarios sanos que experimentan una ansiedad leve o moderada para establecer si hay alguna diferencia. En un proyecto de seguimiento, la Dra. Faull quiere abordar la ansiedad clínica.

En un experimento se pidió a treinta personas de cada grupo de nivel de ansiedad que inhalaran a través de un tubo y que informaran si pensaban que se había añadido una resistencia y, en caso afirmativo, en qué medida. También se les preguntó cuánta confianza tenían en su respuesta. “Es como tu capacidad para juzgar lo bien que te fue en un examen antes de recibir las notas", dijo la Dra. Faull.

Los resultados preliminares sugieren que las personas con mayores niveles de ansiedad son ligeramente menos sensibles a los cambios en la respiración, lo que se esperaba de trabajos anteriores que utilizaban técnicas diferentes. Sus primeros hallazgos también sugieren que una mayor ansiedad perjudica la conciencia de la interocepción o lo que la Dra. Faull se refiere como perspicacia.

Un estudio diferente ha demostrado, sin embargo, que la ansiedad no tiene ningún efecto en la percepción, pero implica una tarea visual que requiere captar las señales del entorno en lugar de dentro del cuerpo. La Dra. Faull cree que esto tiene sentido dado que una persona ansiosa podría ser capaz de ayudar a un amigo a sobrellevar una crisis, pero puede no ser lógica sobre un problema personal. “Cuando se vuelve hacia sí mismo, y las señales son de sí mismo, entonces esa percepción se ve afectada”, dijo.

El objetivo final del equipo es crear, basándose en sus hallazgos, tratamientos específicos que incluyan ejercicios de respiración para una serie de trastornos psiquiátricos, incluyendo ansiedad y depresión clínicas. También podría ser ayuda que los pacientes comprendieran mejor la relación entre la ansiedad y la percepción de la respiración.

Una vez tengan resultados más concretos, la Dra. Faull y sus colegas planean hablar en público sobre ellos ya que podría ayudar a los pacientes a manejar mejor su ansiedad. Reconocer cómo la ansiedad cambia la percepción podría ser muy útil.

“Cuando alguien se encuentra en un estado de ansiedad muy grande, necesita recordar que su percepción está probablemente bastante comprometida", dijo la Dra. Faull. “Por eso puede resultar tan abrumador".

Calificando el esfuerzo de la respiración

En una serie de pruebas para estudiar la ansiedad y la respiración, los investigadores manipularon la respiración de los participantes haciéndoles inhalar desde un sistema de respiración en el que se aplica resistencia, cambiando el esfuerzo que se requiere para respirar. En un experimento con individuos sanos, las resistencias se presentaron al azar y los participantes las calificaron en base a varios factores como la intensidad y el malestar. En otra tarea, las mismas resistencias se clasificaron en dos grupos, A o B, según su intensidad. Las cuatro resistencias más bajas formaban la categoría A, mientras que las cuatro más altas formaban parte de la categoría B. Se indicó a los participantes la categoría de un estímulo cuando se presentó y se les pidió que lo calificaran de nuevo.

El equipo descubrió que había diferencias en la forma en que se percibían los estímulos cuando se presentaban sin y con una categoría. Los participantes consideraban que los estímulos de la misma categoría eran más similares que cuando se presentaban sin categoría. Las diferencias entre los estímulos de diferentes categorías se hicieron más pronunciadas.

La idea que subyace a las pruebas es que el uso de categorías, como la baja y la alta intensidad, crea expectativas y puede hacer que una persona se anticipe a un determinado tipo de estímulo respiratorio. Este efecto de preparación es similar a la forma en que los miedos de una persona ansiosa pueden influir en su interocepción. Se espera que el efecto de la categorización sea más extremo en las personas ansiosas, ya que dan más importancia a sus expectativas.

Sin embargo, un estudio reveló que la relación no es tan simple. El equipo encontró que los individuos ansiosos solo malinterpretaron los estímulos que estaban en el límite de dos categorías y por lo tanto eran más ambiguos. Por lo tanto, solo un estímulo que no es claro puede ser percibido como una amenaza. Esto demuestra que las habilidades interoceptivas en las personas ansiosas son flexibles y dependen del estímulo, dice el Dr. Van den Bergh.

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