Linfedema: El problema que te hace tener pies de elefante

La acumulación de líquido excesivo en las piernas suele ser el causante de estos característicos “pies de elefante” pero, ¿por qué pasa esto?

Básicamente, el linfedema consiste en la  inflamación de cualquier parte del cuerpo por consecuencia de la acumulación de linfa en los tejidos, y esto ocurre cuando el sistema linfático está dañado o bloqueado. Para ver los detalles, empecemos por conocer lo que es el sistema linfático. 

El sistema linfático

El sistema linfático es una parte vital del sistema inmunológico, es decir, del sistema que defiende nuestro organismo de agentes extraños y gérmenes. Se trata de una red de vasos, ganglios  y órganos (como el bazo, la médula ósea, las amígdalas, etc) que funcionan conjuntamente para trasportar un líquido llamado linfa hacia el torrente sanguíneo. Su funcionamiento es bastante similar al del sistema sanguíneo, pero en vez de movilizar la sangre por las arterias y venas, movilizan la linfa por los vasos y los ganglios linfáticos.

Cabe destacar que la linfa es un líquido trasparente rico en proteínas, sales y agua entre otras sustancias, pero también en glóbulos blancos, por lo que ayuda a la hora de combatir infecciones, de ahí que sea tan importante para el sistema inmunológico. Éste líquido se produce del exceso de líquidos que los capilares sanguíneos expulsan al espacio intersticial, generalmente en las zonas más distales del cuerpo, que más tarde es recogido por los vasos linfáticos, y trasportados de nuevo por estos al sistema sanguíneo.

Por otro lado tenemos los ganglios linfáticos, que son unos pequeños nódulos, que se pueden encontrar en muchas partes del cuerpo (cuello, axilas, pecho,…), encargados de filtrar las sustancias ajenas al cuerpo, como las infecciones o el cáncer.

El ”problema” de este sistema es que, a diferencia del sanguíneo, no tiene un órgano como el corazón que le bombee la linfa hacia las zonas superiores del cuerpo, por lo que para poder distribuir la linfa por el organismo utiliza las contracciones musculares como “activador” de la circulación linfática.

 

El linfedema

Volviendo a lo que nos interesa. El linfedema es un tipo de inflamación, que, como hemos dicho, se debe a la acumulación de linfa en algunas zonas del cuerpo porque el sistema linfático está dañado y no puede movilizarla.

Es bastante habitual encontrarla en los brazos y las piernas, pero también se puede encontrar en otras partes del cuerpo, como la cara, el cuello, el vientre o los órganos genitales.

 

¿Cuáles son las causas?

Al ser el linfedema un problema en el que aparece hinchazón como consecuencia de que el sistema linfático no puede eliminar la linfa adecuadamente, podemos distinguir dos tipos de linfedema en función de las causas.

El linfedema primario es el que es debido a un subdesarrollo del sistema linfático, es decir, que el número de vasos es tan reducido que no es capaz de trasportar la linfa. En este caso, se trata de un problema desde el nacimiento, solo que comienza a manifestarse con la edad, ya que los pequeños vasos son capaces de movilizar las pequeñas cantidades de linfa que tienen los niños. El problema viene conforme va creciendo el niño, ya que también aumenta la cantidad de linfa, pero no el número de vasos, por lo que comenzará a acumularse, y por tanto a hacerse evidente el problema, el cual empeora con el tiempo.

Por otro lado, el linfedema secundario es mucho más frecuente que el primario, ya que aparece por problemas ajenos al desarrollo del sistema linfático. Son debidos a obstrucciones o alteraciones de la morfología de los vasos o ganglios linfáticos por diferentes factores.

Uno de los factores más habituales es el tejido cicatricial que adquieren los vasos linfáticos tras una intervención importante, especialmente tras un tratamiento contra el cáncer, ya bien sea quirúrgico o por radioterapia. También puede producirse como consecuencia a infecciones habitualmente repetidas o con muchas recaídas, pero es muy poco frecuente, a excepción de cuando es producida por un parásito tropical llamado Filaria, que produce filariasis, la comúnmente conocida como elefantiasis, por la característica hinchazón exageradamente grande de las piernas que se pasan a asemejarse a los pies de un elefante.

Generalmente, salvo en el caso de la filariasis en el que la piel está gruesa y arrugada, la piel del linfedema secundario está simplemente hinchada pero se mantiene sana.

 

Y esto ¿tiene solución?

El linfedema no tiene cura, lo poco que se puede hacer es aliviar la acumulación de líquido linfático en las extremidades empleando medias o vendajes de compresión, realizando masajes en las zonas afectadas, elevando los miembros o realizando ejercicios especiales para las extremidades.

Algo que sí es importante son las medidas de prevención del empeoramiento, que consiste en evitar el calor, los ejercicios vigorosos y las prendas ajustadas. Además, en caso de acudir al médico por cualquier causa, es conveniente evitar la manipulación del miembro afectado (vacunas, toma de tensión, pinchazos, etc), lo que va a evitar que se nos empeore el edema.

Y no hay que olvidar que un buen cuidado de la piel y de las uñas puede ayudar a evitar infecciones, y de esta forma, evitar empeoramientos.

 

 

Referencias:

American Cancer Society (2020, 1 de Febrero). ¿Qué es el linfedema? Cancer.org. https://www.cancer.org/es/tratamiento/tratamientos-y-efectos-secundarios/efectos-secundarios-fisicos/linfedema/que-es-linfedema.html

Cancer.net (2012, 22 de Junio). Acumulación de líquido o linfedema. Cancer.net. https://www.cancer.net/es/asimilaci%C3%B3n-con-c%C3%A1ncer/efectos-f%C3%ADsicos-emocionales-y-sociales-del-c%C3%A1ncer/manejo-de-los-efectos-secundarios-f%C3%ADsicos/acumulaci%C3%B3n-de-l%C3%ADquido-o-linfedema

Douketis, J. D. (2020, 5 de Noviembre). Introducción al sistema linfático. Manual MSD Versión Para Público General; Manuales MSD. https://www.msdmanuals.com/es/hogar/trastornos-del-coraz%C3%B3n-y-los-vasos-sangu%C3%ADneos/trastornos-del-sistema-linf%C3%A1tico/introducci%C3%B3n-al-sistema-linf%C3%A1tico

Douketis, J. D. (2020, 5 de Noviembre). Linfedema. Manual MSD Versión Para Público General; Manuales MSD. https://www.msdmanuals.com/es/hogar/trastornos-del-coraz%C3%B3n-y-los-vasos-sangu%C3%ADneos/trastornos-del-sistema-linf%C3%A1tico/linfedema

Instituto Nacional del Cáncer (2021, 24 de Noviembre). Linfedema (PDQ®)–Versión para pacientes. Cancer.gov. https://www.cancer.gov/espanol/cancer/tratamiento/efectos-secundarios/linfedema/linfedema-pdq

Mayo Clinic (2021, 11 de Noviembre). Linfedema - Síntomas y causas. Mayoclinic.org. https://www.mayoclinic.org/es-es/diseases-conditions/lymphedema/symptoms-causes/syc-20374682

Medlineplus. (2021). Linfedema. National Library of Medicine. https://medlineplus.gov/spanish/lymphedema.html

Andrea Sirvent

Andrea Sirvent (GlóbuloAzul)

Graduada en enfermería por la Universidad de Valencia, así como instructora de Soporte Vital Básico y Desfibrilador Externo Automático (DEA), certificado por la Sociedad Española de Medicina Intensiva, Crítica y Unidades Coronarias (SEMICYUC). Trabajó durante un tiempo para el servicio público de sanidad en Inglaterra (NHS), y como instructora en la Federación de Salvamento y Socorrismo de la Comunidad Valenciana (FSSCV). Actualmente ejerce como enfermera en la unidad de críticos (Unidad de Cuidados Intensivos y Unidad de Reanimación) del hospital Marina Baixa de Villajoyosa, en Alicante, y se encuentra cursando un Experto en Cuidados Críticos Enfermeros.

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