'Hasta ahora, todo bien', la visión desde dentro del ensayo de una vacuna contra el coronavirus

CureVac comenzó a probar su candidata a vacuna de ARN mensajero en personas a mediados de junio y en breve pasará a la siguiente fase de ensayos.

Lidia Oostvogels
CureVac

La Dra. Lidia Oostvogels está sintiendo la presión. Después de casi dos décadas trabajando en el desarrollo de vacunas, ver el tema de su trabajo - el coronavirus - en las noticias todos los días es lo primero para ella. “Es muy emocionante y muy motivador, pero hay mucha presión", dijo.

La Dra. Oostvogels dirige las pruebas en humanos de una vacuna contra el coronavirus para la empresa biofarmacéutica alemana CureVac, donde lidera su programa de enfermedades infecciosas, así como el desarrollo de vacunas y terapias.

En enero, después de regresar de las vacaciones de Navidad, el equipo de enfermedades infecciosas de CureVac comenzó a discutir sobre el brote en Wuhan y si podía trabajar en una vacuna.

“Tuvimos que convencer a nuestra dirección de que este era un proyecto en el que valía la pena empezar a trabajar", dijo la Dra. Oostvogels, añadiendo que sabían que no se trataba de otro caso de MERS o SARS en el que la gente empezara a desarrollar vacunas y luego los virus desaparecieran. Por supuesto, habría sido mucho mejor si hubiera ocurrido esta vez también, pero no fue así.

Una vez que la secuencia del genoma del SARS-CoV-2 fue publicada a principios de enero, los científicos de CureVac comenzaron a trabajar en la búsqueda de la mejor manera de hacer una vacuna para llevarla a los ensayos clínicos, que prueban nuevas vacunas y medicamentos en las personas.

Tuvieron que desarrollar y fabricar la candidata a vacuna, llamada CVnCoV, probarla en animales y obtener la luz verde de las autoridades reguladoras y los comités de ética para comenzar a inyectarla en humanos, lo que comenzó a mediados de junio.

Aquí es donde el equipo de desarrollo clínico de la Dra. Oostvogels entró. Su trabajo consiste en "poner en marcha y ejecutar los ensayos clínicos". Significa diseñar los ensayos en humanos, interpretar todo el "contenido" del ensayo, que incluye qué probar en los sujetos, a quién probar y a quién excluir e interpretar los resultados, y tomar decisiones basadas en ellos.

ARNm

La vacuna de CureVac se basa en la tecnología del ARN mensajero, o ARNm, que es relativamente nueva, solo tiene unos 20 años. Actualmente hay seis vacunas de este tipo para la COVID-19 en ensayos con humanos en todo el mundo.

El ARNm traduce el ADN, el código genético de las estructuras vivas, en proteína, el componente básico de la mayoría de dichas estructuras, explica la Dra. Oostvogels. Una vacuna de ARNm contra la COVID-19 funciona instruyendo a las células del cuerpo para que produzcan una proteína específica de coronavirus (no el virus en sí), que desencadena una respuesta del sistema inmunológico que el cuerpo puede repetir si se encuentra con el virus real. No se ha demostrado que ninguna vacuna que utilice esta tecnología sea segura y efectiva para ser autorizada para el uso humano.

Los ensayos siguen lo que la Dra. Oostvogels llama la "biblia", el protocolo de estudio producido por su equipo que describe todo sobre el ensayo, desde sus procedimientos hasta cómo se analizarán los datos. CureVac también produjo el folleto del investigador que enumera información detallada sobre la vacuna, incluyendo el proceso de fabricación, los resultados de las pruebas anteriores y los riesgos potenciales. Esto guía a los investigadores que realizan los ensayos, pero también permite a los comités de ética y a las autoridades reguladoras evaluar la vacuna y decidir si permiten que el estudio se lleve a cabo.

CureVac está llevando a cabo su ensayo de fase 1 -que prueba los efectos secundarios y la búsqueda de la mejor dosis para proponer- en las ciudades alemanas de Tubinga, donde la empresa tiene su sede, Munich y Hannover, y en Gante (Bélgica). Donde normalmente trabajarían con participantes de 18 a 40 años, ya que la carga de la enfermedad afecta a personas mayores, sus participantes llegan hasta los 60 años de edad.

Cuando CureVac anunció por primera vez sus ensayos, se vieron inundados de correos electrónicos de personas que querían participar, dice la Dra. Oostvogels. “Fue realmente asombroso”.

No es así como consiguieron participantes. Investigadores de cuatro hospitales universitarios con centros de vacunación reconocidos realizan los ensayos para evaluar la vacuna de CureVac. Tienen sus propias bases de datos de voluntarios y son los únicos que pueden incluir sujetos en el ensayo clínico. Los ensayos posteriores pueden incluir prácticas médicas privadas.

Las personas involucradas tenían que estar muy sanas y fueron examinadas para detectar condiciones subyacentes. Para este ensayo se excluyeron los fumadores o las personas con cierto historial de tabaquismo debido a las complicaciones pulmonares de la COVID-19. Las mujeres embarazadas también lo fueron. En total, más de 200 personas recibieron 2 dosis de la candidata a la vacuna con un mes de diferencia, con niveles de dosis crecientes, escalonados en el tiempo.

Una vez vacunados en un centro, los voluntarios reclutados permanecieron cuatro horas en observación, volvieron al día siguiente y recibieron una llamada telefónica al siguiente. “Es solo el comienzo. Esto es intenso”, dijo la Dra. Oostvog.

Se contacta con los participantes 14 veces, incluyendo al menos 10 visitas, y se les hace un seguimiento durante aproximadamente un año después de la segunda inyección.

Investigador con vacunas
Alliance/dpa

Dosis

Una de las mayores preguntas es cuán alta debe ser la dosis. La Dra. Oostvogels dice que no es posible comparar la dosis con otros tipos de vacunas, como una vacuna subunitaria como la vacuna contra la gripe, que utiliza parte de un patógeno, o una vacuna atenuada como la de la varicela, que utiliza un virus debilitado, ya que funcionan de manera diferente. También es difícil de comparar con otras candidatas a ARNm, ya que ninguna ha sido autorizada.

La dosis inicial definida por el equipo de la Dra. Oostvogels es un nivel basado en el trabajo previo de CureVac en una vacuna contra la rabia, donde dos inyecciones de ARNm a 1 ó 2 microgramos indujeron con seguridad anticuerpos neutralizantes. "Sabíamos por el estudio de la rabia que podíamos empezar relativamente bajo porque nuestra plataforma, la forma en que hacemos el ARN mensajero, es muy potente”.

Los investigadores empiezan con dosis bajas, 2 microgramos, y luego las van aumentando a medida que reúnen datos y construyen una base de datos. Necesitarán inyectar a un cierto número de sujetos a diferentes niveles de dosis para comparar con fines estadísticos. Y necesitarán determinar que el nivel de dosis provoca anticuerpos neutralizantes en un número o porcentaje suficiente de sujetos para pasar a la siguiente fase del desarrollo clínico, dice la Dra. Oostvogels.

Su opinión sobre el ensayo de fase 1 es: "Hasta ahora, todo bien", aunque no revelará resultados específicos. “Estoy emocionada y ansiosa por seguir adelante", dijo. Los primeros resultados se publicarán a finales de este año.

En un futuro próximo, basado en la evaluación interna y externa de los primeros resultados de la fase 1, CureVac comenzará la fase 2a de ensayos para probar la seguridad y confirmar la dosis en Panamá y Perú con unos 700 participantes. Se elevará la edad de los sujetos más allá de los 60 años y se aumentará la diversidad racial utilizando el estudio para determinar si existen diferencias entre la población europea y la latinoamericana. “Las autoridades reguladoras estarán interesadas en ver que se ha probado en una población diversa”, dijo la Dra. Oostvogels.

Alrededor de noviembre, CureVac tiene como objetivo iniciar el estudio combinado de fase 2b/3 para la seguridad y la eficacia, con la primera parte que implica la vacunación de varios miles de personas en Europa, así como en varios países de América Latina.

"Necesitamos recoger casos para evaluar la eficacia de la vacuna y para ello es necesario estar en los países donde hay suficientes casos... Y eso es, por el momento, en ciertos países de América Latina”, dijo. Si todo va bien, pasarán al reclutamiento completo de 30000 sujetos.

Interrupciones

Recientemente se reanudaron los ensayos de una vacuna independiente de la Universidad de Oxford después de que se detuviera porque un participante enfermó. Aunque los investigadores piden una mayor transparencia en los ensayos y los expertos dicen que la pausa también fue una señal de rigor en la seguridad, la Dra. Oostvogels dice que las interrupciones ocurren todo el tiempo pero que generalmente no son noticia. “Ahora todo el mundo nos está mirando", dijo.

Cree que es importante mantener a la gente al tanto de los ensayos, ya que dice que existe la percepción y la crítica de que la investigación avanza demasiado rápido y que no se tiene en cuenta la seguridad.

“Creo que lo que es muy importante es que el público vea que, si algo así sucede, el estudio se detiene, la evaluación se hace de manera decente", dijo.

El director general de CureVac, Franz-Werner Haas, ha dicho que su vacuna podría estar disponible a mediados de 2021 con un coste de 10 a 15 euros por dosis. La candidata a vacuna de CureVac requiere actualmente ser congelada para su almacenamiento y transporte, pero la compañía tiene como objetivo una vacuna final que pueda ser almacenada a la temperatura estándar de 2 a 8°C. La Dra. Oostvogels dice que esto es menos engorroso ya que los congeladores no siempre están disponibles y son más costosos, y la vacuna no requeriría descongelarse antes de ser inyectada.

Dice que el trabajo es emocionante pero estresante dado su volumen y las altas expectativas. Hay poco margen para errores o retrasos. “La gente se muere a causa de esta enfermedad mientras hablamos, así que si eres lento o estropeas las cosas porque no trabajas lo suficientemente bien tiene... un impacto inmediato", dijo.

También significa que las vacaciones son escasas debido al riesgo de cuarentena. “Con la carga de trabajo actual, no puedo permitirme no poder ir a la oficina”.

Para ella, el resultado óptimo es una vacuna que pueda proteger a cualquiera que quiera ser protegido. Piensa en los miembros vulnerables de nuestras sociedades, en particular, como su madre que tiene 80 años y vive sola. "Las personas frágiles que por el momento no tienen elección, porque no tienen la vacuna, ahora tienen que quedarse en sus casas, lejos de todo el mundo, porque el mundo exterior es demasiado peligroso para ellas”.

En julio de 2020, el Banco Europeo de Inversiones y la Comisión Europea proporcionaron a CureVac 75 millones de euros para financiar el desarrollo y la producción a gran escala de vacunas, incluida la vacuna candidata de CureVac contra el SARS-CoV-2.

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