¿Cuándo nació la palabra “alergia”?

La alergia es una de las enfermedades más comunes hoy en día, pero su estudio como enfermedad única dentro de la medicina no lleva tanto tiempo implementado.

Hoy en día, las alergias son enfermedades bastante comunes y están completamente aceptadas en cuanto al mecanismo por el que ocurren y los síntomas que pueden presentar. Existen numerosos test de diagnóstico que se ajustan a cada tipo de alergia y los alérgenos que las causan y también disponemos de una amplia gama de tratamientos, además de los continuos avances sobre la cura: la inmunoterapia. Sin embargo, el estudio de las alergias como una enfermedad con características únicas apareció a principios del siglo XX.

Una enfermedad del sistema inmunitario

En este artículo haremos un repaso a lo que sabía en aquella época sobre las enfermedades del sistema inmunitario y la aparición cada vez más frecuente de un tipo de reacciones que nadie terminaba de comprender.

El campo de la inmunología tuvo grandes avances a finales del siglo XIX. La investigación de patógenos y el desarrollo de vacunas marcaron un antes y un después en la forma de entender la relación de nuestro organismo con elementos ajenos. En Europa se fundaron muchos centros de investigación donde se descubrieron patógenos y algunos elementos del sistema inmunitario como anticuerpos o distintos tipos celulares implicados en infecciones y tolerancia ante estos patógenos.

Por otro lado, durante el período de industrialización, el uso de vacunas y la mejora en las medidas higiénicas en gran parte de la sociedad, comenzaron a aparecer reacciones extrañas y enfermedades que no se habían visto con anterioridad. Aunque algunos médicos sospechaban que podían ser causadas por el propio sistema inmunitario, no había evidencias claras. No fue hasta 1903 cuando un pediatra vienés se interesó por este tipo de reacciones y comenzó a asentar las bases del estudio de las reacciones alérgicas. Este pediatra, Clemens von Pirquet, estudió medicina, entre otras cosas, y empezó a ejercer en el Kinderklinik (Hospital de Pediatría) en Viena en 1900. Su trabajo más cerca de la cama de los pacientes que de la poyata del laboratorio, le llevó a interesarse en esas reacciones que no tenían explicación.

Clemens von Pirquet
Clemens von Pirquet . Fuente: Wikipedia

¿Desde cuándo se estudian las alergias?

En 1903 von Pirquet publicó un primer informe titulado Zur Theorie der Infektionskrankheiten (Sobre la teoría de las enfermedades infecciosas). En este informe planteaba la idea de que la respuesta del sistema inmunitario en forma de infecciones era el resultado combinado de una respuesta innata y adaptativa. ¿Qué diferencias hay entre estas respuestas y por qué fue tan importante?

Los estudios publicados en los años anteriores en el campo de la inmunología se centraban en un tipo de respuesta inmune que conocemos como respuesta innata y que es el resultado de una evolución frente a la presencia de virus o bacterias que suponen un peligro para nuestra salud. Se creía que esta respuesta se activaba cuando un microorganismo entraba en nuestro cuerpo y comenzaba a invadir nuestras células con compuestos dañinos como las toxinas. Este tipo de respuesta está presente en todas las personas, independientemente de si ha estado en contacto con esos patógenos o no; la tenemos “de serie” y por eso se llama respuesta innata.

Por otro lado, tenemos la respuesta adaptativa, que se adquiere a lo largo de la vida de cada persona. Este tipo de respuesta se desencadena al entrar en contacto por primera vez con ciertas moléculas ajenas a nosotros y sirve como protección para encuentros futuros. Como requiere de una “adaptación” de nuestro sistema inmunitario al entorno, recibe el nombre de respuesta adaptativa.

Ahora sabemos que las alergias se engloban dentro del tipo de respuestas adaptativas, que se adquieren a lo largo de la vida de cada persona en base a factores ambientes y/o predisposiciones genéticas. Clemens von Pirquet fue quien acuñó el término “alergia” en 1905, combinando las palabras allos (otro) y ergon (trabajo) del griego para describir una reacción de hipersensibilidad ante lo ajeno.

Pero, ¿qué llevó a von Pirquet a pensar que las alergias eran respuestas adaptativas? Su principal argumento era que este tipo de reacciones en diferentes modelos experimentales, observaciones clínicas y estudios sobre vacunación y tolerancia, necesitaban de un tiempo concreto hasta que el cuerpo activaba la respuesta. El pediatra vienés dedujo que este tiempo era el necesario para crear los anticuerpos responsables de la reacción, y por lo tanto, se llevaba a cabo una adaptación; respuesta adaptativa.

En los años sucesivos, von Pirquet publicó varios artículos junto a sus colaboradores que apuntaban a que su argumento era cierto, además de otras publicaciones paralelas sobre las reacciones de anafilaxia de otros investigadores que tomó como inspiración. La contribución de este pediatra vienés todavía se palpa en los centros de investigación de alergia en Viena, y no sólo por el busto que hay frente la entrada del Kinderklinik. Sin embargo, en aquella época dorada de la inmunología, acusar al sistema inmunitario de reacciones peligrosas contra el propio organismo resultaba demasiado transgresor. Aunque no obtuvo el reconocimiento de la comunidad científica y fue fruto de burlas durante varios años, hoy en día seguimos agradeciendo su aportación y las alergias están más que aceptadas en la medicina.

Referencias:

​​Von Pirquet et al. 1903. Zur theorie der inkubationszeit. Wien Klin Wochenschr. 1903;16, 1244-1247.
Igea. 2013. The history of the idea of allergy. Allergy. doi: 10.1111/all.12174
Von Pirquet et al. 1905. Die Serumkrankheit. Deuticke, Wien.
 

 

Sherezade MR

Sherezade MR

Soy una doctora en Alergología que en sus ratos libre cuenta la ciencia en redes. Me licencié en Biología en la Universidad Autónoma de Madrid (UAM) y realicé el doctorado en la Universidad de Medicina de Viena. Ahora trabajo como postdoc en el Instituto de Alergología Fraunhofer asociado al Hospital Charité de Berlín. Mi nueva faceta es divulgadora amateur que hace vídeos cortos en Twitter y streams largos en Twitch. A veces también escribo o consigo logros para la Alianza en World of Warcraft. Página web

Continúa leyendo