Coronavirus: análisis de anticuerpos en sangre podrían revelar pacientes 'invisibles’

Existen muchos casos leves que podrían haber pasado por resfriados o, incluso, que cursaron asintomáticos. ¿Cuántos casos de COVID-19 han pasado desapercibidos?

coronavirus paciente
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Las actuales pruebas de diagnóstico del coronavirus SARS-CoV-2 se basan en el ARN: en la búsqueda de la presencia de genes virales en un cultivo de células de la nariz o la garganta.

Sin embargo, estas pruebas son limitadas en algunos países, como España. Cuando hablamos con los sanitarios españoles que combaten el COVID-19 en los hospitales, confirman que la prueba del coronavirus, que tarda 24 horas en obtener resultados, solo se realiza, actualmente, a los ingresados en la Unidad de Cuidados Intensivos (UCI). No hay pruebas disponibles para todas las personas que quisieran o debieran realizársela. Esta situación, sumada al hecho de que existen muchos casos leves que podrían haber pasado por resfriados o, incluso, que cursaron asintomáticos, hace que nos preguntemos: ¿cuántos casos de COVID-19 han pasado desapercibidos?

Para averiguar esto, los científicos necesitarían analizar la sangre de una persona en busca de anticuerpos contra el nuevo virus. Tales pruebas también pueden detectar infecciones activas, pero lo más importante: pueden determinar si una persona ha sido infectada en el pasado, porque el cuerpo retiene anticuerpos contra los patógenos que ya ha superado. 

Como publica la periodista Gretchen Vogel para la revista Science, laboratorios y empresas de todo trabajar a marchas forzadas para desarrollar este tipo de pruebas de anticuerpos, y algunos ya se han utilizado en el laboratorio y han recibido aprobación comercial. Una de estas pruebas acaba de ser presentada por virólogos del Hospital Monte Sinaí.

Según Science, este es uno de los primeros protocolos detallados de este tipo que se distribuye ampliamente, y el procedimiento es lo suficientemente simple como para que otros laboratorios puedan escalarlo fácilmente: podría detectar miles de personas al día y averiguar pistas sobre la inmunidad al COVID-19. 

Para crear la prueba, los investigadores comenzaron diseñando una versión ligeramente alterada de la proteína en "espiga" en la capa externa del SARS-CoV-2. Como hemos explicado con anterioridad en Muy Interesante, esta proteína ayuda al virus a ingresar en las células, y es un objetivo clave en la reacción inmune contra el virus, ya que el organismo produce anticuerpos que reconocen la proteína y etiquetan al virus para proceder a su destrucción. También aislaron el fragmento corto de la proteína espiga llamada dominio de unión al receptor (llamado RBD), que el virus usa para unirse a las células que intenta invadir. Luego, usaron líneas celulares para producir grandes cantidades de las proteínas de pico alteradas y RBD.

Esas moléculas hechas en laboratorio proporcionaron la base para la prueba, que consiste en lo siguiente: los anticuerpos en una muestra de sangre o plasma cambian de color cuando reconocen una proteína objetivo. Por el momento, los análisis iniciales de cuatro muestras de sangre de tres pacientes confirmados con COVID-19 y de 59 muestras de suero almacenadas antes del inicio del brote mostraron que la prueba funcionó. 

Un futuro prometedor 

Los análisis de anticuerpos de SARS-CoV-2 podrían ayudar, no solo a averiguar con qué velocidad los pacientes desarrollan inmunidad; sino también, en el futuro, a identificar pacientes ya recuperados, que luego podrían donar su sangre para tratar a pacientes críticos.

Además, las pruebas de anticuerpos también podrían proporcionar datos clave para los esfuerzos por mitigar el curso de la pandemia. Al indicar qué cantidad de población ya es inmune debido a infecciones leves, los datos de anticuerpos podrían ofrecer la clave para comprender la rapidez con que el virus continúa propagándose. 
 

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Laura Marcos

Laura Marcos

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