¿Qué impactos tiene el monocultivo de árboles?

A diferencia de un bosque, un monocultivo está dominado por una sola especie de árbol, lo que genera consecuencias en los ecosistemas.

 

Frente a la falsa percepción de que un bosque es simplemente un lugar con muchos árboles, en realidad son ecosistemas complejos que además de un dosel arbóreo bien desarrollado, presenta otros estratos de vegetación, fauna y microbiota asociada, una estructura y una red de relaciones complejas que son producto de un largo proceso de sucesión.

Un terreno sembrado de una gran cantidad de árboles, que se mantiene artificialmente, con la finalidad de explotar sus recursos —de madera, alimento o cualquier otro producto—, no es un bosque, sino un cultivo. Y muchos de esos cultivos de árboles, que se presentan en hileras definidas y regulares, están conformados por una sola especie. Son los monocultivos forestales.

Monocultivo de chopos
Monocultivo de chopos

Efectos sobre el agua

Un efecto directo del monocultivo, si se compara con una comunidad silvestre, es el uso del recurso hídrico, significativamente más alto, aunque depende de la especie plantada.

En general, un entorno silvestre presenta distintos estratos vegetales, lo que hace que el agua evapotranspirada por las capas inferiores sea retenida por el propio ecosistema y vuelva a precipitar en forma de condensación y rocío. Solo el agua evapotranspirada por la cubierta de árboles se pierde a la atmósfera. Sin embargo, en un monocultivo de árboles sin estratos vegetales inferiores, toda el agua absorbida por las plantas es evapotranspirada por la cubierta arbórea, suceso que favorece la pérdida de agua del suelo.

Si el monocultivo es de algún árbol particularmente eficiente absorbiendo agua del sustrato, el impacto ambiental puede ser abrumador. Este es el caso del eucalipto, especie invasora muy utilizada como monocultivo en España y en otros muchos países, que tradicionalmente se empleó para desecar humedales.

Monocultivos de eucaliptos ocupando grandes extensiones en Brasil
Monocultivos de eucaliptos ocupando grandes extensiones en Brasil

Efectos sobre los nutrientes

Además, el monocultivo de árboles, en comparación con los bosques maduros, sobresimplifica el ciclo de carbono. En un bosque natural, el carbono absorbido por las plantas se acumula en el suelo muy eficientemente cuando las plantas mueren o pierden las hojas. Aunque en general los bosques son poco eficientes como

sumideros de carbono, son excepcionales como almacenes, capaces de retener el carbono durante mucho tiempo. Sin embargo, las plantaciones de monocultivo no solo tienen poca eficiencia en la absorción de carbono, sino que también almacenan mucho menos en comparación con el bosque primario no manejado.

Por otro lado, el bosque maduro suele tener una microbiota compleja y muy especializada en su suelo, con múltiples tipos de bacterias y hongos asociados al ecosistema, entre los que se encuentran las bacterias fijadoras del nitrógeno y las micorrizas. Las bacterias fijadoras del nitrógeno obtienen el nitrógeno atmosférico y lo incluyen en el ciclo de nutrientes. Las micorrizas, por su parte, son asociaciones simbióticas entre ciertas especies de hongos y las raíces de algunas plantas, que tienen un gran papel en la absorción de nutrientes como el calcio, el magnesio, el fósforo o el potasio.

Los monocultivos, por el contrario, suelen tener un microbioma pobre y poco especializado, por lo que los ciclos de nutrientes son, en general, mucho menos eficientes. Esto convierte a los monocultivos de árboles en entornos muy poco productivos en términos de nutrientes y, lejos de enriquecer el suelo, frecuentemente lo empobrecen.

Monocultivo de chopos
Monocultivo de chopos

Problemas de biodiversidad

Quizá el impacto más relevante de los monocultivos es el efecto que provocan en la biodiversidad. Un ecosistema natural generalmente presenta una gran riqueza de especies que se distribuyen en complejas redes tróficas. Incluso cuando un bosque está dominado por una sola especie arbórea, mantiene un sotobosque rico y una abundante fauna asociada.

Sin embargo, en un monocultivo de árboles, la complejidad del ecosistema se reduce hasta el extremo. Se pierden estratos vegetales y productividad primaria, y con ello, gran parte de la fauna se ve obligada a desplazarse o desaparecer y las redes tróficas se simplifican.

La riqueza de especies, no solo de plantas, sino también de insectos, reptiles, mamíferos y aves en un monocultivo es mínima en comparación con un bosque. Su composición se ve gravemente afectada por los cambios en la estructura de la comunidad vegetal.

Estos impactos pueden ser parcialmente mitigados con una gestión adecuada y un buen manejo del espacio. Sería deseable evitar el uso de especies exóticas invasoras y conservar parches del bosque primario original, embebidos en las plantaciones, y de un tamaño suficiente que sirvan de refugio para la biodiversidad. Los cultivos mixtos, que incluyan varias especies de árboles y no una sola, suelen tener también mejores resultados.

Pero estas estrategias solo mitigan el impacto, no dan solución al problema. Si realmente queremos preservar la biodiversidad de los entornos naturales, será necesario plantear un cambio mucho más drástico, que tendrá repercusiones en el sistema socioeconómico, desde su base.

Referencias:

Cannell, M. G. R. 1999. Environmental impacts of forest monocultures: water use, acidification, wildlife conservation, and carbon storage. En J. R. Boyle et al. (Eds.), Planted Forests: Contributions to the Quest for Sustainable Societies (pp. 239-262). Springer Netherlands. DOI: 10.1007/978-94-017-2689-4_17

Iezzi, M. E. et al. 2018. Tree monocultures in a biodiversity hotspot: Impact of pine plantations on mammal and bird assemblages in the Atlantic Forest. Forest Ecology and Management, 424, 216-227. DOI: 10.1016/j.foreco.2018.04.049

Marron, N. et al. 2019. Are mixed-tree plantations including a nitrogen-fixing species more productive than monocultures? Forest Ecology and Management, 441, 242-252. DOI: 10.1016/j.foreco.2019.03.052

Rożek, K. et al. 2020. How do monocultures of fourteen forest tree species affect arbuscular mycorrhizal fungi abundance and species richness and composition in soil? Forest Ecology and Management, 465, 118091. DOI: 10.1016/j.foreco.2020.118091

Vary (Álvaro Bayón)

Vary (Álvaro Bayón)

Soy doctor en biología, especializado en especies invasoras. Intento divulgar sobre ciencia y naturaleza mientras lucho férreamente contra las pseudociencias y el pensamiento mágico. Cuando me queda tiempo, cazo pokémon y hago artesanía. Además, soy (un poco) adicto al twitter.

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