¿Por qué zumban las alas de los colibríes?

El zumbido de los colibríes se produce por las diferencias de presión del aire durante el batir de las alas.

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Los colibríes mueven rápidamente sus alas mientras se desplazan de un lado a otro. De hecho, estas espectaculares aves tienen el ‘batir de alas’ más rápido de todas las aves, pues pueden moverlas unas 70 veces por segundo (es decir, alrededor de 4 000 veces por minuto). Pero, ¿por qué sus alas producen un zumbido tan peculiar? Un grupo de investigadores de la Universidad de Standford (Estados Unidos) ha observado de cerca los colibríes para comprender mejor qué generaba ese sonido tan característico.

Desarrollo de la investigación

Los científicos crearon el primer modelo acústico 3D de colibríes voladores. Para ello, combinaron grabaciones de video y audio de las aves en movimiento, con mediciones de las fuerzas generadas por las alas de los colibríes.

Además, para capturar todos los elementos del vuelo del colibrí, los investigadores emplearon placas de presión sensibles que midieron la fuerza de los batidos de las alas, una docena de cámaras de alta velocidad, 2 176 micrófonos y seis colibríes que fueron capturados, grabados y liberados en el mismo día, según el estudio publicado en la revista eLife.

En la mayoría de los pájaros, el zumbido que se escucha es el sonido de su vuelo descendente. Sin embargo, las alas de los colibríes tienen forma de ‘u’ en el aire, por lo que producen elevación tanto en su vuelo descendente como en el ascendente, según el grupo de científicos.

Así, los investigadores concluyeron que el zumbido de los colibríes se produce por las diferencias de presión del aire durante los batidos y la velocidad a la que se mueven sus alas. Por otro lado, la variabilidad en la forma en la que el aire se mueve sobre las plumas, y la forma general del ala añaden matices al sonido. Esto produce, por ejemplo, que el zumbido de los colibríes sea agradable para las personas, a diferencia del zumbido de un mosquito o una mosca.

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Llamadas de apareamiento

En algunas especies de colibríes, los machos desarrollan llamadas de apareamiento al hacer vibrar las plumas de la cola. Por eso, según los investigadores, el zumbido de las alas de los colibríes podría ser también una forma de comunicación.

No obstante, se desconoce si las aves pueden escuchar el sonido del zumbido mientras vuelan, pero sí es posible que esto pueda influir en la forma en la que interactúan entre sí, tal como sostiene Ben Hightower, investigador en la Escuela de Ingeniería de Stanford.

 

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