¿Por qué las cebras tienen rayas?

Una nueva investigación revela que el diseño morfológico de estos animales evolucionó para disuadir a insectos voladores que chupan la sangre.


Nada en la  naturaleza es al azar. Las características del pelaje y la piel de los animales, en que los humanos podemos encontrar un sentido estético, suelen tener una utilidad evolutiva. Los pavos reales contonean sus coloridas alas para llamar la atención del sexo opuesto en la reproducción, por ejemplo. Otros animales presentan manchas o franjas para camuflarse de sus depredadores, como regulación del calor o como función social.

En el caso de las cebras, no estaba tan claro, y el origen de las características rayas de las cebras era todavía enigmático.

Hasta que un estudio publicado por la revista PLOS ONE el 20 de febrero nos lleva un paso más allá en la respuesta de esta desconcertante cuestión. Las cebras tienen rayas para evitar a los parásitos que chupan la sangre.


Investigadores de la Universidad de Bristol y UC Davis, California en Estados Unidos han resuelto esta cuestión, que llevaba 150 años inconclusa, investigando los comportamientos de las moscas tábidas alrededor de cebras y caballos domésticos en una librea en North Somerset, utilizando técnicas de análisis de video.

Las conclusiones del estudio demuestran que, pese a que las rayas no disuaden a las moscas desde la distancia, porque tanto las cebras como los caballos domésticos experimentan la misma tasa de círculos que las moscas, pero sí lo hacen en distancias corta. Cebras y caballos tenían ratos distintos de aterrizaje, tal como revelaron los análisis de los vídeos.

Según el Dr. Martin How, investigador de la Royal Society University en la Facultad de Ciencias Biológicas: "Esta capacidad reducida para aterrizar al abrigo de la cebra puede deberse a que las rayas interrumpen el sistema visual de las moscas en sus últimos momentos de aproximación”.

Es decir, que las rayas tienen la función de deslumbrar a las moscas de alguna manera una vez están lo suficientemente cerca para verlas con sus ojos, de baja resolución.

 

Vídeo: ojazos animales


El segundo paso fue observar el comportamiento de las moscas del caballo en torno a los mismos caballos con abrigos de tela de diferentes colores: a rayas negras, blancas o de cebra. Un experimento clave para dilucidar si las rayas son las responsables de esto, dado que excluiría cualquier diferencia en el comportamiento o el olor entre caballos y cebras.

Al igual que antes, cuando los caballos llevaban abrigos con patrones de rayas, las moscas realizan menos aterrizajes en comparación a cuando llevaban abrigos de un solo color.

La investigación también observó el comportamiento de la cebra y el caballo en respuesta a los insectos voladores que pican. Las cebras mostraron un comportamiento preventivo, como huir y agitar la cola a un ritmo mucho mayor que los caballos. En consecuencia, las pocas moscas que finalmente aterrizaron con éxito en cebras pasaron menos tiempo en su lomo en comparación con las que aterrizaron en los caballos, y muy pocos se quedaron el tiempo suficiente como para realizar una prueba de sangre.


En África, de donde las cebras son nativas, las moscas pueden ser portadoras de enfermedades debilitantes y peligrosas, como la tripanosomiasis y la peste equina africana, que causan desgaste y, a menudo, la muerte. Por lo tanto, no es sorprendente que las cebras utilicen tanto la defensa del comportamiento como las líneas morfológicas para evitar las moscas de los caballos.

 


En cualquier parte del mundo, las moscas son un problema generalizado para los animales domésticos, por lo que las técnicas de mitigación derivadas de esta reveladora investigación, como el desarrollo de ropa anti-mosca diseñada para parecerse a rayas de cebra, podrían suponer una revolución interesante para la  salud y el bienestar de los animales.

 

Referencia: 'Benefits of zebra stripes: Behaviour of tabanid flies around zebras and horses' by Tim Caro, Martin How et al in PLOS ONE.

Crédito de las imágenes: iStock Photo.

 

Laura Marcos

Laura Marcos

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