¿Podría el cambio climático desencadenar la próxima pandemia?

A medida que aumentan las temperaturas, los mamíferos se verán obligados a reubicarse y, potencialmente, podrían compartir miles de virus entre sí.

 

¿Cuál será la próxima crisis de salud mundial? Un equipo de investigadores de la Universidad de Georgetown (EE. UU.) afirma que el aumento de las temperaturas está obligando a los animales a trasladarse a áreas más pobladas del mundo, lo que aumenta el riesgo de un salto viral a los humanos.

"La pandemia de COVID-19 y la propagación anterior del SARS, el ébola y el zika muestran cómo un virus que salta de los animales a los humanos puede tener efectos masivos", explicó Sam Scheiner, director del programa de la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU.

Reubicación geográfica

En su estudio, los científicos realizaron la primera evaluación integral de cómo el cambio climático reestructurará el viroma global de los mamíferos. El trabajo se centra en los cambios de rango geográfico: los viajes que emprenderán las especies a medida que siguen sus hábitats hacia nuevas áreas. Una vez que se encuentren por primera vez estos mamíferos, el estudio proyecta que compartirán miles de virus. Algo que haría de “trampolín” entre virus como el ébola o los coronavirus, haciéndolos más difíciles de rastrear y con mayor riesgo de saltar a los seres humanos.

"La analogía más cercana es en realidad los riesgos que vemos en el comercio de vida silvestre", dice Colin Carlson, profesor asistente de investigación en el Centro de Ciencias y Seguridad de la Salud Global en el Centro Médico de la Universidad de Georgetown y coautor del trabajo. "Nos preocupamos por los mercados porque juntar animales enfermos en combinaciones antinaturales crea oportunidades para este proceso gradual de emergencia, como la forma en que el SARS saltó de los murciélagos a las civetas, y luego de las civetas a las personas. Pero los mercados ya no son especiales; en un clima cambiante, ese tipo de proceso será la realidad en la naturaleza en casi todas partes".

Cambio climático

Es una situación preocupante. A medida que el clima de la Tierra continúa calentándose, los investigadores predicen que los animales salvajes se verán obligados a trasladar su hábitat, lo que, con las conclusiones del estudio en mano, podría conducir a la próxima pandemia. Según los expertos, es más que posible que los esfuerzos para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero no impidan que tengan lugar estos eventos.

En particular, los investigadores advierten sobre los efectos que tendrá el aumento de las temperaturas en los murciélagos. Su capacidad para volar les permitirá viajar largas distancias y compartir la mayoría de los virus. Así, estos animales juegan un papel crucial en la propagación de nuevos virus, con las mayores consecuencias proyectadas en el sureste de Asia, una zona crítica para la diversidad de murciélagos.

"En cada paso", dijo Carlson, "nuestras simulaciones nos han tomado por sorpresa. Pasamos años verificando dos veces esos resultados, con diferentes datos y diferentes suposiciones, pero los modelos siempre nos llevan a estas conclusiones. Es realmente sorprendente ejemplo de lo bien que podemos, en realidad, predecir el futuro si lo intentamos".

"No está claro exactamente cómo estos nuevos virus podrían afectar a las especies involucradas, pero es probable que muchos de ellos se traduzcan en nuevos riesgos para la conservación y alimenten la aparición de nuevos brotes en humanos", concluye el experto.

En conjunto, el estudio sugiere que el cambio climático se convertirá en el mayor factor de riesgo para la aparición de enfermedades, superando problemas de mayor perfil como la deforestación, el comercio de vida silvestre y la agricultura industrial.

“Esta investigación muestra cómo los movimientos e interacciones de los animales debido a un clima más cálido podrían aumentar la cantidad de virus que saltan entre especies”, dice Scheiner.

Referencia: Carlson, C.J., Albery, G.F., Merow, C. et al. Climate change increases cross-species viral transmission risk. Nature (2022). https://doi.org/10.1038/s41586-022-04788-w

 

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en ladymoon@gmail.com

Continúa leyendo