Las islas Galápagos tienen casi 10 veces más especies marinas exóticas de lo que se pensaba

Este archipiélago ecuatoriano es una de las áreas marinas protegidas más grandes del planeta.


Más de 50 especies no endémicas de las islas Galápagos han encontrado allí su hogar, lo que multiplica casi por diez la cifra que los científicos manejaban hasta ahora en esta zona situada en el océano Pacífico, a 972 kilómetros de las costas de Ecuador.

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Es lo que apunta un nuevo estudio publicado por la revista Aquatic Invasions y llevado a cabo, codo con codo, por investigadores del Smithsonian Environmental Research Center, la universidad estadounidense Williams College y la Fundación Charles Darwin.

El trabajo, centrado en las islas de Santa Cruz y Baltra, dos de las más grandes de las Galápagos, ha documentado 53 especies de animales marinos no endémicos en este lugar, que es Patrimonio Mundial de la Unesco y una de las áreas marinas protegidas más grandes de la Tierra. Antes de la publicación de este estudio, los científicos solo conocían cinco de estas especies.

Greg Ruiz, coautor de la investigación y biólogo marino del Smithsonian Environmental Research Center, explica que “este aumento en el número de especies exóticas es un descubrimiento sorprendente, especialmente porque en este estudio inicial se examinó solo una pequeña parte de las islas Galápagos".

Por su parte, James Carlton, autor principal de la investigación y profesor emérito del Programa de Estudios Marítimos del programa de Williams College en Mystic Seaport, señala que “se trata del mayor aumento del que se ha informado en el reconocimiento de especies exóticas para cualquier región marina tropical en el mundo".

Los científicos procedieron a colgar placas de asentamiento, a una profundidad de un metro bajo el agua, para comprobar qué especies crecían en ellas. Asimismo recolectaron muestras de raíces de manglares, muelles flotantes y otras superficies y buscaron registros previos de especies marinas en las islas.

Han descubierto un total de 48 especies no autóctonas más

El equipo documentó un total de 48 especies exóticas adicionales en las Galápagos: la mayoría de ellas –30– fueron nuevos descubrimientos; otras 17 eran especies que los científicos ya sabían que vivían aquí, pero se creía que eran nativas de la zona; y una, el briozoo Watersipora subtorquata, se recolectó en 1987 pero no se había logrado identificar hasta este momento. Es bastante probable que la mayoría de ellas llegaran en barcos procedentes de todo el mundo.

Entre los descubrimientos más preocupantes, se encuentra el briozoo Amathia verticillata –en la foto de arriba–, conocido por ensuciar las tuberías y los aparejos de pesca y también por acabar con los pastos marinos; así como el mejillón Leiosolenus aristatus, al que los investigadores han detectado perforando los corales de las Galápagos.

Este archipiélago se hicieron famosas tras el paso de Charles Darwin por ellas en 1835, tres años después de que se las anexionara Ecuador. Compuesto por 19 islas, es además una de las regiones volcánicas más activas del planeta y se caracteriza por una biodiversidad y unos paisajes fuera de lo común.

Imagen: Dan Minchin / Marine Organism Investigations

Raquel de la Morena

Raquel de la Morena

Periodista. También escritora de romances históricos y novela juvenil. Sin terraplanistas ni escépticos de la llegada del hombre a la Luna entre mi gente más cercana –que yo sepa–.

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