Las abejas usan el ‘supersentido’ del tiburón para encontrar comida

Los insectos voladores como las abejas y las polillas tienen sentidos secretos que les permiten "sentir" las flores cercanas y navegar a grandes distancias.

Abeja en una flor morada
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Armadas con antenas sensibles y ojos compuestos de gran ángulo, las abejas tienen un sofisticado conjunto de sentidos que les ayudan a buscar polen y néctar mientras zumban de flor en flor.

Sin embargo, nuevas investigaciones revelan que los abejorros pueden emplear otro sentido oculto que les permite detectar cuándo fue visitada una flor por última vez por otro insecto.

El profesor Daniel Robert, experto en comportamiento y sentidos de los animales de la Universidad de Bristol, Reino Unido, ha descubierto que los abejorros tienen la capacidad de percibir los débiles campos electrostáticos que se forman cuando vuelan cerca de una flor.

“Una abeja tiene la capacidad, incluso sin aterrizar, de saber si una flor ha sido visitada en los últimos minutos o segundos, midiendo el campo eléctrico que rodea la flor", explicó el profesor Robert.

El descubrimiento es uno de los primeros ejemplos de electrorecepción en el aire. Este sentido se conoce desde hace mucho tiempo en peces como los tiburones y las rayas, que pueden detectar los débiles campos eléctricos producidos por otros peces en el agua. También se ha descubierto que los mamíferos que viven en el agua, como los ornitorrincos y los delfines, utilizan campos eléctricos para ayudarles a cazar a sus presas.

Pero en lugar de cazar peces, las abejas parecen utilizar su capacidad de detectar campos eléctricos para ayudarse a encontrar flores que probablemente sean ricas en polen y néctar.

Los finos pelos del cuerpo de las abejas pueden percibir pequeños cambios en los campos electrostáticos, permitiéndoles sentir si otra abeja ha visitado una flor antes que ellas.

Carga

Las abejas desarrollan una carga electrostática porque al volar pierden electrones debido al roce del aire con su cuerpo, lo que produce una pequeña carga eléctrica positiva. El efecto es un poco como frotar un globo contra el pelo o un jersey, excepto que la carga que acumulan las abejas es unas 10 000 veces más débil.

En comparación, las flores están conectadas a la tierra, una fuente rica en electrones, y tienden a tener carga negativa. Se cree que estas cargas electrostáticas ayudan a las abejas a recolectar el polen más fácilmente. El polen cargado negativamente se pega a la abeja cargada positivamente porque las cargas opuestas se atraen. Una vez que el polen se adhiere a la abeja, también se carga positivamente durante el vuelo, lo que hace más probable que se adhiera a la parte femenina con carga negativa de una flor, conocida como estigma.

Pero Robert y sus colegas se preguntaban si podría haber más en esta interacción. Cuando pusieron un electrodo en una flor, detectaron una corriente que fluía a través de la planta cada vez que un abejorro se acercaba en el aire. Su estudio reveló que la flor y la abeja con carga opuesta generan un campo electrostático entre ellas que ejerce una pequeña fuerza de atracción.  

Para estudiar si las abejas son conscientes de este campo electrostático, ofrecieron a los abejorros discos con o sin recompensas de azúcar. Los que tenían azúcar también tenían 30 voltios de electricidad fluyendo a través de ellos para crear un campo eléctrico. Demostraron que las abejas podían sentir el campo eléctrico y aprender que estaba asociado con una recompensa. Sin la carga, las abejas ya no podían identificar correctamente el disco azucarado.

La investigación de otro grupo publicada poco después del trabajo del profesor Robert mostró que las abejas de la miel también son capaces de detectar un campo eléctrico. Pero exactamente cómo los insectos fueron capaces de hacerlo seguía siendo un misterio, lo que llevó a Robert a crear el proyecto ElectroBee.

Las abejas desarrollan una carga eléctrica positiva mientras vuelan, lo que les ayuda a recolectar el polen de las flores con carga negativa.

Pelos

Robert ha descubierto que los finos pelos del cuerpo de las abejas se mueven en presencia de campos eléctricos débiles. Cada uno de estos pelos tiene nervios en su base que son tan sensibles que pueden detectar pequeños movimientos - tan sólo siete nanómetros - causados por el campo eléctrico.

El profesor Robert cree que cuando una abeja visita una flor, puede anular parte de la carga negativa y así reducir el campo electrostático que se forma cuando las abejas se acercan. Este cambio en la fuerza del campo electrostático podría permitir a otras abejas que pasan volando averiguar si vale la pena visitar una flor antes de que aterricen, ayudando a ahorrar tiempo y energía.

Otras señales, como los cambios en el color y el olor de las flores, ocurren en minutos u horas, mientras que los cambios en el potencial eléctrico suceden en segundos.

Robert y su equipo están probando ahora su teoría de que el campo eléctrico ayuda a las abejas a saber qué flores visitar, contando las visitas de los abejorros a estas en un prado este verano y midiendo los campos eléctricos alrededor de las flores.

Sus hallazgos podrían ayudar a los científicos a comprender mejor la relación entre las plantas y los insectos polinizadores, lo que podría resultar crucial para mejorar la producción de muchos cultivos frutales vitales que dependen de las abejas para su polinización.

El profesor Robert también está investigando si los abejorros utilizan su carga electrostática para comunicar a sus hermanas del nido los mejores lugares para volar en busca de polen.

Pero mientras que los abejorros utilizan su extraordinario poder sensorial para encontrar comida a pocos kilómetros de sus nidos, otro insecto está utilizando otro sentido oculto para hacer viajes mucho más largos.

Polilla Bogong
Lucinda Gibson & Ken Walker, Museum Victoria / Wikimedia

En Australia, las polillas Bogong (Agrotis infusa) revolotean constantemente desde varias partes del país y se dirigen hacia las Montañas Nevadas, en el sureste. Vuelan durante muchos días o incluso semanas para alcanzar los valles alpinos de la cordillera más alta del país, a veces viajando más de 1 000 km. Una vez allí, los insectos hibernan en cuevas por encima de los 1 800 m durante el verano australiano, antes de hacer el viaje de regreso.

El único otro insecto conocido que ha migrado hasta ahora es la mariposa monarca, en América del Norte. Pero mientras que la mariposa monarca depende en parte de la posición del sol para navegar, las polillas vuelan de noche. El profesor Eric Warrant, zoólogo de la Universidad de Lund, en Suecia, está fascinado desde que era estudiante en Canberra, Australia, con la forma en que estos insectos, de solo un par de centímetros de longitud, lograron tal hazaña

El misterio de la polilla

Sospechaba que las polillas podrían usar el campo magnético de la Tierra para encontrar su camino, así que su equipo ató a las polillas a un tallo que les permitió volar y girar en cualquier dirección antes de rodearlas con bobinas magnéticas para manipular el campo magnético de la Tierra.

Durante dos años, los experimentos fracasaron. Aunque las polillas parecían estar influenciadas por el campo magnético, también usaban otra cosa para navegar: su visión.

“Es un poco como si fuéramos a hacer senderismo", dijo Warrant, que está tratando de desentrañar cómo las polillas perciben los campos magnéticos de la Tierra en su proyecto MagneticMoth. “Tomaríamos una lectura de una brújula y luego buscaríamos algo hacia donde caminar en esa dirección, un árbol o la cima de una montaña”.

Su investigación ya ha demostrado que las polillas comprueban su brújula interna cada dos o tres minutos y continúan dando una señal visual hacia adelante. ¿Pero qué pueden ver los insectos por la noche?

La polilla Bogong puede viajar más de 1 000 km para hibernar en cuevas durante el verano australiano.

Vía Láctea
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Investigaciones posteriores revelaron algo notable. Cuando el profesor Warrant descargó un programa de planetario de código abierto llamado Stellarium y proyectó el cielo nocturno australiano sobre las polillas, descubrió que estaban usando las estrellas.

“Muy pocos animales tienen la capacidad de leer las estrellas y utilizarlas para encontrar, norte, sur, este u oeste", dijo el profesor Warrant. “Nosotros (los humanos) aprendimos cómo hacerlo. Algunos pájaros lo hacen".

Pero los ojos de insecto de las polillas Bogong indican que no siguen simplemente una estrella guía. Más bien son sensibles a las escenas panorámicas.

“En el hemisferio sur, la Vía Láctea es mucho más clara que aquí en el hemisferio norte”, dijo Warrant. “Es realmente una franja de luz pálida en la que se intercalan estrellas muy brillantes”. Cree que las polillas son guiadas, al menos en parte, a sus frescas cuevas alpinas por la luz de la Vía Láctea.

El descubrimiento también podría llevar al desarrollo de nuevos tipos de navegación para nuestra propia especie. El GPS, por ejemplo, se basa en una constelación de satélites que son vulnerables a las perturbaciones. El profesor Warrant cree que estudiar un insecto capaz de volar 1 000 km hasta una cueva usando un cerebro del tamaño de un grano de arroz, podría ayudarnos a encontrar alternativas.

"Los animales parecen resolver problemas complejos con poco material y poca energía", dijo el profesor Warrant. 

Warrant cree que las polillas Bogong se desplazan, en parte, usando la Vía Láctea como guía.

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