La planta más grande de la Tierra cubre 180 kilómetros (y es tan antigua como las pirámides)

¿Dónde esta esta colosal planta? La pradera de pastos marinos de Australia ha sido nombrada con este honor. Tiene, al menos, tantos años como las grandes pirámides de Egipto.

 

Hay pastos marinos y plantas terrestres más antiguas en otras partes del mundo, pero se cree que ninguna es tan grande como esta. La hierba de cinta acuática cubre aproximadamente 200 kilómetros cuadrados de Shark Bay en Australia Occidental y estaba escondida a simple vista. De hecho, durante mucho tiempo se creyó que era una colección de plantas distintas, pero las pruebas han revelado que, genéticamente hablando, es una sola entidad: una única y enorme planta Posidonia australis, que comenzó su vida hace unos 4 500 años cuando los antiguos egipcios construían las pirámides de Giza.

 


Una red gigantesca de pastos marinos

La red de prados es esencialmente una sola planta que ha crecido a partir de una sola plántula "colonizadora" con largas cintas de color verde brillante que se ha estado clonando a sí misma durante miles de años.

Los investigadores emplearon herramientas genéticas para abordar la pregunta de cuántos tipos de plantas diferentes vivían en las aguas poco profundas de Australia Occidental, concretamente en el área de Shark Bay. Recolectaron muestras de brotes de pastos marinos de varios hábitats en toda la región y examinaron 18 000 marcadores genéticos para crear perfiles de las plantas.

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Rachel Austin, University of Western Australia

Lo que descubrieron fue una grata y gran sorpresa:

“La respuesta nos dejó boquiabiertos: ¡solo había una!” comentó Jane Edgeloe, estudiante investigadora de la Universidad de Australia Occidental y autora principal del estudio que publica la revista Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences. “Eso es todo, solo una planta se ha expandido más de 180 km en Shark Bay, lo que la convierte en la planta más grande conocida en la Tierra. Los 200 kilómetros cuadrados existentes de praderas de malezas parecen haberse expandido a partir de una sola plántula colonizadora”.

Más allá de este récord, la enorme planta desconcierta a los científicos ya que su falta de vida sexual significa que se esperaría que tuviera una diversidad genética limitada, lo que la dejaría vulnerable al cambio ambiental, pero no es así. Según los expertos, la planta contiene el doble de cromosomas que sus parientes oceánicos, lo que indica que es poliploide y de ahí si buena tolerancia a los extremos de temperatura que soporta la zona (de 17 a 30 °C).


“La duplicación del genoma completo a través de la poliploidía, duplicando el número de cromosomas, ocurre cuando las plantas ‘progenitoras’ diploides se hibridan. La nueva plántula contiene el 100 por ciento del genoma de cada padre, en lugar de compartir el 50 por ciento habitual”, explicó Elizabeth Sinclair, coautora del trabajo.

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Referencia: Jane M. Edgeloe et al, Extensive polyploid clonality was a successful strategy for seagrass to expand into a newly submerged environment, Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences (2022). DOI: 10.1098/rspb.2022.0538

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en ladymoon@gmail.com

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