El rinoceronte de Java, un gigante en peligro crítico (Muy Animal)

La caza masiva ha llevado a esta especie a un estado crítico, y podría extinguirse por efecto de la invasión de una palmera.

 

Originalmente distribuido por gran parte del sudeste asiático, el rinoceronte de Java (Rhinoceros sondaicus) es una de las cinco especies de rinocerontes que existen actualmente. Pertenece al mismo género que el descomunal rinoceronte indio, y aunque bastante más pequeño, no deja de ser un animal de gran tamaño, de hasta 2 toneladas de peso. Es, además, el rinoceronte con cuernos más pequeños, y ocasionalmente, las hembras llegan a carecer de ellos.

Grabado clásico ilustrando un rinoceronte de Java
Grabado clásico ilustrando un rinoceronte de Java

Una especie con muchas poblaciones extintas

Su distribución nativa original abarcaba una gran extensión del sudeste asiático, desde el oeste de la India y Bangladesh, pasando por Birmania y Tailandia, hasta Camboya, Vietnam y Laos. Se extendía, también, por Malasia, y las islas de Sumatra y Java. En la mayor parte de este territorio, el rinoceronte de Java hoy está extinto.

Desde el siglo XIX, las poblaciones de rinocerontes de Java vivían aisladas en tres regiones: la zona de Bangladesh, India y Birmania, que alojaba la subespecie R. s. inermis; la península Indochina, donde se distribuía la subespecie R.s.annamiticus; y la zona de Malasia, Sumatra y Java, donde habitaba la subespecie R.s.sondaicus.

Los últimos registros disponibles de rinoceronte de Java de la subespecie R.s.inermis en Birmania datan de 1920. La subespecie R.s.annamiticus también está extinta actualmente. El último ejemplar fue cazado en mayo de 2010 en Vietnam.

La subespecie R. s. sondaicus es la única que aún existe, aunque también ha desaparecido de gran parte de su territorio. Se extinguió en Malasia en 1932 y desapareció de Sumatra en 1959. Actualmente, la única población de rinocerontes de Java sobrevive en el Parque Nacional Ujung Kulon, en la península homónima, en el extremo más occidental de la isla de Java. En el resto de la isla el rinoceronte desapareció desde la década de 1930.

Rinoceronte de Java
Rinoceronte de Java

El cuerno del rinoceronte

El uso de cuerno de rinoceronte como ingrediente de la medicina tradicional china se remonta a milenios. Al cuerno de rinoceronte se le atribuyen propiedades febrífugas, desintoxicantes y  afrodisíacas, y lo emplean en el tratamiento de enfermedades infecciosas. Sin embargo, ninguna de estas propiedades es real, solo se trata de un remedio pseudoterapéutico.

En 1977, La Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestre (CITES) prohibió el comercio internacional de cuernos de rinoceronte y la misma República Popular China eliminó el cuerno de rinoceronte como remedio de su farmacopea oficial en 1993. Sin embargo, aún persiste la demanda, sobre todo en China y Vietnam, lo que alimenta la caza furtiva y el comercio ilegal.

Fue la caza masiva lo que llevó a la extinción a la mayoría de poblaciones de rinoceronte de Java. De hecho, aquel último rinoceronte cazado en 2010 en Vietnam fue hallado con el cuerno cercenado. Afortunadamente, la población de Ujung Kulon está firmemente protegida y no se han detectado casos de caza furtiva en los últimos 20 años; todo cadáver encontrado tenía los cuernos intactos.

Rinoceronte de Java
Rinoceronte de Java

Un hábitat en peligro

El hábitat disponible para los rinocerontes en Ujung Kulon se ve amenazado por la invasión descontrolada de una especie de palma Arenga obtusifolia, conocida localmente como ‘langkap’. Esta palmera domina el dosel forestal en muchos lugares e inhibe el crecimiento de las plantas que sirven de alimento para el rinoceronte.

Hasta el 60 % de la extensión del Parque está dominada por langkap, dejando disponible para los rinocerontes apenas 12 000 hectáreas. A pesar de los esfuerzos para su extracción desde 2010, el control de esta invasión no es sencilla y está poniendo en riesgo a la última población de rinocerontes de Java.

Otro riesgo al que se enfrenta es la competencia con el ‘banteng’ (Bos javanicus), una especie de vaca, con una población aproximada de 800 ejemplares en el Parque Nacional Ujung Kulon. Su ecología de alimentación se superpone parcialmente con los rinocerontes de Java, por lo que su presencia genera un impacto negativo por competencia en la disponibilidad de plantas para los rinocerontes.

La población de rinocerontes de Java en Ujung Kulon se estima entre 58 y 61 ejemplares. Si bien no parece estar decreciendo, tampoco tiene posibilidades de crecer, ya que la capacidad de carga del ecosistema, limitada por la competencia con el bateng y la invasión por langkap, no permite que la población aumente de forma significativa. Todo ello ha llevado a que la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN) califique a Rhinoceros sondaicus como «especie en peligro crítico de extinción».

Referencias:

Cheung, H. et al. 2021. Rhino horn use by consumers of traditional Chinese medicine in China. Conservation Science and Practice, 3(5), e365. DOI: 10.1111/csp2.365

Ellis, S. et al. 2019. Rhinoceros sondaicus (e. T19495A18493900; Red List of Threatened Species). IUCN.

Robiansyah, I. et al. 2019. Current Status of the invasive Langkap Palm (Arenga obtusifolia) in Indonesia: Distribution, Impact on Biodiversity and Control Management. Proceedings The SATREPS Conference, 2(1), 111-118.

Rookmaaker, K. 2002. Historical records of the Javan rhinoceros in North-East India. Newsletter, The Rhino Foundation for Nature N.E. India, Gauhati, no. 4: 11-12.

Vary (Álvaro Bayón)

Vary (Álvaro Bayón)

Soy doctor en biología, especializado en especies invasoras. Intento divulgar sobre ciencia y naturaleza mientras lucho férreamente contra las pseudociencias y el pensamiento mágico. Cuando me queda tiempo, cazo pokémon y hago artesanía. Además, soy (un poco) adicto al twitter.

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