El origen y evolución de los ‘memes’

Aunque todos conocen los ‘memes de internet’, el concepto de ‘meme’ tiene un trasfondo científico mucho más valioso en la evolución cultural.

En la realidad 2.0 todo el mundo entiende lo que es un ‘meme’: una imagen fija o en movimiento, con o sin texto, enviada por las redes sociales, que transmite un mensaje como respuesta o reacción a algo, generalmente expresada desde el humor o la caricatura.

No todo meme nace en internet

Todas esas imágenes y ‘gifs’ que comúnmente llamamos ‘memes’ son en realidad un tipo de meme muy concreto, que se ha puesto de moda en los últimos años, y que se utiliza masivamente como una forma de comunicar emociones o reacciones en las redes. El meme de Internet.

Pero existen muchos más memes, que ni siquiera se reconocen como tales, y en realidad están con el ser humano desde mucho antes de la llegada de Internet a nuestras vidas.

«Hola, soy Edu, feliz navidad», es un meme.

La ecuación E = mc2 es un meme.

La cabalgata de las valquirias, de Richard Wagner, es un meme.

«Y, sin embargo, se mueve» es un meme.

El arco de medio punto es un meme.

Dios es un meme.

Una tablilla de arcilla grabada en escritura cuneiforme es un meme.

La técnica empleada para golpear una piedra contra otra para fabricar una herramienta que corte es un meme.

Incluso hay memes más allá del mundo de los humanos. Una macaca lavando un boniato mientras sus congéneres la observan es un meme. Y el canto de una orca imitando a un delfín, también es un meme. Porque un meme es, en realidad, una unidad de información cultural transmisible.

La cabalgata de las valkirias

‘La cabalgata de las valkirias’, de Wagner, es un meme

La evolución biológica y la evolución cultural

La evolución cultural, cuya unidad básica es el meme, es análoga a la evolución biológica. Aunque esta última tiene aspectos mucho más complejos, se puede resumir en el efecto que tiene la presión ambiental en la selección de variaciones genéticas.

El gen funciona como la unidad básica de información genética, una entidad transmisible de generación en generación, que constituye una unidad coherente y a la vez, mutable en el tiempo. Una entidad individual e independiente de otros genes, que almacena un contenido con significado propio, que junto con la expresión del resto de genes, es después reflejado en el fenotipo del ser vivo — la expresión exteriorizada de ese gen—, y que conforma, junto a los genes de otros organismos de su misma especie, el acervo genético de su población.

Los cambios en los genes —como las mutaciones, las duplicaciones, o la aparición de genes nuevos por transferencia horizontal— causan entonces cambios en los fenotipos, y según esos cambios resulten beneficiosos, perjudiciales o neutros en el ambiente en el que se desenvuelve el ser vivo, el ambiente lo seleccionará o no.

La piedra Rosetta
La piedra Rosetta es un meme. Y la epopeya de Gilgamesh escrita en ella, también.

Las culturas, como los seres vivos, también evolucionan con el tiempo. Tal vez el ejemplo más evidente son los idiomas: si un noble o un campesino castellano del siglo IX ‘aterrizara’ en la España de hoy, tendría graves dificultades para hacerse entender.

En el habla común se producen cambios, alteraciones, ya sea por fallos durante el aprendizaje, por comodidad, por la aparición de nuevos términos, por préstamos con otros idiomas... del mismo modo que en los genes se dan mutaciones, duplicaciones o transferencias horizontales desde otros seres vivos.

Al igual que sucedía con la información genética, estos cambios en la información cultural se ven sometidos a una presión ambiental, producida por la misma sociedad y sus individuos. Algunas variaciones puede que tengan un arraigo temporal y después desaparezcan —hoy casi nadie “mueve el esqueleto” como lo hacían en los años 80—, y otros se fijan en la cultura y se integran, como se integraría un nuevo rasgo adaptativo en una especie. Un ejemplo de este arraigo puede ser, directamente, el mero concepto de ‘meme’.

La técnica para fabricar herramientas

La técnica para fabricar herramientas de sílex es un meme.

¿Pero, entonces, qué es un meme?

En términos didácticos e incluso académicos, la evolución cultural y la evolución biológica son análogas. Es muy común que se emplee una como ejemplo cuando se trata de explicar la otra, o viceversa. Allí donde hablamos de acervo genético, tenemos un acervo cultural; donde tenemos especies, tenemos culturas; y el fenotipo de los seres vivos es análogo a las expresiones culturales de una sociedad.

El término ‘meme’ fue acuñado por el biólogo británico Richard Dawkins en su libro El gen egoísta, en 1976, ante la necesidad de encontrar un término que permitiera establecer una analogía cultural respecto a lo que el gen es en la biología.

Una entidad individual e independiente del resto, que almacena un contenido con significado propio, que junto con la expresión del resto de memes, se refleja en la expresión cultural, y conforman el acervo cultural o ‘memético’ de su población.

El meme funciona como la unidad básica de información cultural, una entidad transmisible de generación en generación, que constituye una unidad coherente y a la vez, mutable en el tiempo.

“Al igual que los genes se propagan en un acervo genético al saltar de un cuerpo a otro mediante los espermatozoides o los óvulos, así los memes se propagan en el acervo memético al saltar de un cerebro a otro mediante un proceso que, considerado en su sentido más amplio, puede llamarse de imitación.”

Richard Dawkins, El gen egoísta.

Por supuesto, los genes y los memes son entidades análogas, pero no son lo mismo en absoluto. Los procesos meméticos son mucho más rápidos que los procesos genéticos, puesto que los genes se transmiten por reproducción, mientras que los memes lo hacen por imitación. Los procesos meméticos son inherentes a casi todas las interacciones sociales, incluyendo especialmente la comunicación.

Solo con pensar con cuántas personas, y cuántas veces interactuamos a lo largo de nuestra vida, y lo comparamos con el número de personas y veces que nos reproducimos, el motivo de esta diferencia de la velocidad es obvio.

Y por eso, la frase «hola, soy Edu, feliz navidad», la ecuación E = m × C2, la cabalgata de las valquirias, de Richard Wagner, la cita mal atribuida «y, sin embargo, se mueve», el arco de medio punto, la idea de dios, una tablilla de arcilla grabada en cuneiforme, la técnica empleada para fabricar una herramienta para cortar son, en todos los casos, memes. Son unidades culturales con sentido, que en algún momento de nuestra historia se han transmitido de un modo u otro a través de las generaciones, cambiando y haciendo evolucionar nuestras culturas.

Referencias:

Dawkins, R. 2976. El gen egoista: las bases biológicas de nuestra conducta.

Sartika, T. D. 2004. Tracing Cultural Evolution Through Memetics. En Departmental Working Papers (N.o wpf2004; Departmental Working Papers). Bandung Fe Institute.

Situngkir, H. 2004. On selfish memes: Culture as complex adaptive system. 13.

Vary (Álvaro Bayón)

Vary (Álvaro Bayón)

Soy doctor en biología, especializado en especies invasoras. Intento divulgar sobre ciencia y naturaleza mientras lucho férreamente contra las pseudociencias y el pensamiento mágico. Cuando me queda tiempo, cazo pokémon y hago artesanía. Además, soy (un poco) adicto al twitter.

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