El comercio y el cambio climático aumentan la amenaza de plagas en los bosques de Europa

Se están están desarrollando técnicas que pueden dar una alerta temprana de las infestaciones, para ayudar a combatir los insectos dañinos y las enfermedades.

Bosque frondoso
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Las plagas son responsables de dañar 35 millones de hectáreas de bosque en todo el mundo cada año.

Según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO), solo la región mediterránea, con un área del tamaño de Eslovaquia (cinco millones de hectáreas), se ve afectada por plagas cada año.

Y la amenaza que representan los insectos y los patógenos parece estar creciendo. El cambio climático está permitiendo que algunas plagas nativas se reproduzcan con mayor frecuencia, mientras que el comercio internacional está propagando ampliamente los insectos y patógenos exóticos.

Solo una pequeña proporción de las plagas exóticas que llegan a Europa termina dañando los árboles. “Pero estas son muy dañinas, y cada vez hay más", dijo el Dr. Hervé Jactel, director de investigación para la entomología forestal y la biodiversidad en el Instituto Nacional de Investigación para la Agricultura, la Alimentación y el Medio Ambiente de Francia.

De media, cada año se introducen en Europa seis nuevas especies de plagas de los árboles, en comparación con las dos que se introducían anualmente en los años 50, dice el Dr. Jactel. Llegan en las macetas y en productos de madera o en envases. Muchas de las nuevas amenazas de los bosques europeos tienen su origen en Asia.

El barrenador esmeralda del fresno, por ejemplo, se extendió desde Asia a los Estados Unidos, donde mató más de 150 millones de árboles y puede haber costado más de 10 000 millones de dólares en la última década. Ahora está llamando a la puerta de Europa.

“Sabemos que matará a todos los fresnos, o a la mayoría de ellos", dijo el Dr. Jactel, coordinador del proyecto HOMED, que está desarrollando nuevas formas de detectar de manera temprana tales plagas exóticas.

El barrenador polífago es otra gran amenaza. Puede atacar virtualmente a todas las especies de árboles caducifolios en Europa, dice el Dr. Jactel. “Es un escarabajo diminuto muy, muy peligroso”, dijo. "Este es probablemente el próximo gran problema para Europa".

Este pequeño insecto se originó en Asia, se extendió a Israel, California y luego a Sudáfrica, donde ha matado cientos de miles de árboles. En abril de este año fue descubierto por primera vez en Italia, en un jardín tropical. Aún no hay señales de que se haya propagado a ningún otro lugar de Europa.

A pesar de que todos los países afectados por el escarabajo están en alerta por él, ninguno fue capaz de detectarlo hasta que ya había causado daños, dice el Dr. Jactel. El problema es detectar plagas y patógenos exóticos antes de que empiecen a atacar a los árboles.

Cientos de miles de contenedores llenos de mercancías llegan a los puertos y aeropuertos de Europa cada día. Pequeños insectos o esporas de enfermedades de hongos pueden esconderse en los envíos que contienen productos de madera, palets, embalajes o plantas vivas. El gran número de envíos está sobrecargando los recursos de los inspectores sanitarios para detectar insectos y esporas, dice el Dr. Jactel. “Es como encontrar una aguja en un pajar”.

Barrenador polífago
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Soluciones

Una vez que los contenedores se abren, las plagas pueden escapar fácilmente a los árboles cercanos. Así que aumentar la vigilancia de los árboles que crecen alrededor de los puertos y aeropuertos es un buen punto de partida, dice el Dr. Jactel.

Encontrar soluciones a estas plagas es vital. Los bosques cubren el 43% de la superficie terrestre de la UE (182 millones de hectáreas en total) y siguen creciendo. El sector forestal representa aproximadamente el 1% del PIB de la UE, y proporciona empleo a unos 2,6 millones de personas. Si se permite que se desborden (sin los depredadores naturales que se encuentran en sus hábitats nativos y entre los árboles que no han desarrollado defensas contra ellos), las plagas podrían ser devastadoras.

Pero también se necesitan nuevas herramientas para alertar a los inspectores de la presencia de plagas en los contenedores antes de que puedan escapar, añade.

El equipo de HOMED está desarrollando trampas genéricas para atraer a una amplia variedad de insectos. Estas se colocarán en los contenedores de transporte antes de que salgan de su país de origen y en los aeropuertos, puertos y estaciones de tren donde llegan las importaciones.

Trampa de insectos
Matteo Marchioro

Los equipos también están desarrollando trampas para esporas fúngicas y herramientas de ADN y bases de datos de especies para ayudar a identificar si una espora es local o importada.

El proyecto también está plantando árboles europeos "centinelas" en Asia, América del Norte y otros lugares, que pueden ayudar a los científicos a identificar tempranamente las plagas que podrían representar una amenaza particular para los árboles europeos.

Para las plagas que ya han arraigado en Europa, una posible solución es importar los enemigos naturales de esa plaga de su país de origen, dice el Dr. Jactel. Científicos de Francia y Suiza están investigando si los enemigos naturales de la destructiva polilla del boj, que se ha extendido desde China a toda Europa, pueden importarse y utilizarse para contenerla. Pero la liberación de esta avispa parásita para atacar a las polillas podría traer otros problemas. “Debemos ser muy cautelosos para comprobar que los parasitoides chinos no afectarán a las especies europeas”, dijo el Dr. Jactel.

Plagas nativas

Sin embargo, muchas de las amenazas de los bosques de Europa están más cerca de casa. El calentamiento del clima en muchas regiones está ayudando a que algunas plagas nativas se vuelvan más comunes.

El escarabajo de la corteza es una de las plagas más dañinas que actualmente ataca los bosques de Europa, destruyendo los abetos en Europa Central.

La República Checa ha tenido que sacrificar tantos árboles infectados en los últimos años que el precio de la madera ha caído en picado, ya que la madera resultante ha sido vendida, dice la Dra. Julia Yagüe, directora de proyecto de Mi Bosque Sostenible (MSF), que vigila la salud de los bosques de Europa. Los abetos tardan hasta 140 años en crecer totalmente, por lo que la pérdida de tantos árboles se notará durante mucho tiempo.

Esto se debe, en gran medida, a que el calentamiento de las temperaturas ha permitido que los escarabajos se reproduzcan con mayor frecuencia. “Hace unos 20 años, teníamos un ciclo de cría en verano, pero hoy en día tenemos hasta cuatro ciclos de cría de escarabajos de la corteza en la República Checa y el sur de Alemania", dijo Yagüe.

Los veranos más cálidos, largos y secos también significan que los árboles son más vulnerables a los ataques porque las condiciones los dejan menos capaces de hacer frente a las plagas, dice.

Los científicos están creando variaciones de los abetos nativos, que esperan que sean más resistentes a las temperaturas más altas y a la sequía, y por lo tanto más capaces de combatir los ataques de las plagas.

Mientras tanto, los bosques necesitan urgentemente una vigilancia más estrecha, dice el Dr. Yagüe. Los administradores forestales suelen hacer un inventario cada cinco o diez años. “Debido a que el cambio climático está presionando tanto, necesitamos actualizar nuestros datos sobre los bosques con mucha más frecuencia", dijo.

La manera más eficiente de vigilar los grandes bosques es con observaciones satelitales, que pueden ayudar a detectar las primeras señales de alerta de los árboles que están bajo estrés hídrico o térmico, y por lo tanto son más susceptibles de ser atacados. También pueden permitir a los administradores de los bosques detectar los primeros signos de una infestación, como la sequedad, la pérdida de follaje o la muerte. “Con la teledetección desde satélites podemos detectar esta enfermedad antes incluso de que el ojo humano pueda detectarla”, dijo el Dr. Yagüe, que es un experto en teledetección de la empresa aeroespacial española GMV.

El trabajo de MSF en la recogida de datos se facilitó con el lanzamiento de los satélites europeos Copérnico en 2014, y el desarrollo de una tecnología capaz de procesar grandes cantidades de información.

MSF recibe ahora instantáneas de los bosques europeos cada cinco días en lugar de cada 15 ó 30 días antes de Copérnico. "Recibimos esta información de forma gratuita", dijo el Dr. Yagüe.

Pero hay otro elemento crucial para mejorar la salud de los bosques europeos que está mucho más cerca de casa. Muchos de los bosques de Europa han sido abandonados. Mientras que una vez fueron paisajes cuidadosamente gestionados, cuando la gente se mudó a las ciudades "el conocimiento de la convivencia con la naturaleza perdió", dijo el Dr. Yagüe. "Recuperar esto es superimportante".

“Hace unos 20 años, teníamos un ciclo de cría por verano, pero hoy en día tenemos hasta cuatro ciclos de cría del escarabajo de la corteza en la República Checa y el sur de Alemania”.

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