Descubren la región volcánica más grande del mundo en la Antártida

La Antártida Occidental esconde bajo el hielo casi un centenar de volcanes.

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La colosal capa de hielo de la Antártida Occidental esconde la que parece ser la región volcánica más grande del planeta, a la luz de los resultados del estudio llevado a cabo por investigadores de la Universidad de Edimburgo (Reino Unido) y que recoge la revista Geological Society.

 

Los expertos han descubierto hasta 91 volcanes bajo hielo antártico, siendo el más grande de ellos tan alto como el volcán Eiger de Suiza, que se alza 3.970 metros sobre el  nivel del mar.

 

Según los expertos, el área tiene muchas similitudes con la cresta volcánica de África oriental, que actualmente ostenta el récord de concentración más densa de volcanes en el mundo. Inspeccionaron remotamente la parte inferior de la capa de hielo para detectar picos ocultos de roca basáltica, como los de otros volcanes de la región cuyos puntas o picos hacen presión por encima del hielo. Así, analizando la forma de la tierra bajo el hielo y comparando los resultados con registros de satélites y bases de datos, así como de información geológica de evaluaciones aéreas, los geólogos hallaron 91 volcanes desconocidos hasta ahora, con una altura de entre 100 y 3.850 metros.

 

"Hemos encontrado 180 picos, pero hemos descontado 50 porque no coincidían con los otros datos", explica Robert Bingham, coautor del trabajo. Finalmente hallaron 138 picos debajo de la capa de hielo de la Antártida Occidental, que incluyen 47 volcanes ya conocidos porque sus picos sobresalen a través del hielo, lo que deja la cifra de 91 recién descubiertos.

 

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Los picos de los volcanes descubiertos se encuentran en una región conocida como el Sistema de Rift Occidental de la Antártida, que cubre 3.500 kilómetros de la plataforma de hielo de Ross de la Antártida a la Península Antártica.

 

Los expertos desconocen si estos volcanes están activos, por lo que comenzará una tarea de vigilancia sísmica para detectar o no actividad. Teniendo en cuenta que la actividad volcánica puede aumentar si el hielo de la Antártida se diluye, es un escenario probable teniendo en cuenta la situación de calentamiento global que sufre nuestro planeta.

 

De cualquier forma este hallazgo ayudará a los científicos a comprender cómo los volcanes pueden influir en las fluctuaciones a largo plazo en la capa de hielo y quizá también a mejorar la comprensión sobre los cambios del continente durante los climas pasados.

 

"Es fascinante descubrir una amplia gama de volcanes en este continente relativamente inexplorado. Una mejor comprensión de la actividad volcánica podría arrojar luz sobre su impacto en el hielo de la Antártida en el pasado, Presente y futuro, y en otros sistemas de rift en todo el mundo ", comenta Bingham.

"La Antártida sigue siendo una de las áreas menos estudiadas del mundo y, como joven científico, estaba emocionado de aprender algo nuevo. Después de examinar los datos existentes sobre la Antártida Occidental, empecé a descubrir rastros de vulcanismo; naturalmente lo estudié más a fondo, lo que condujo a este descubrimiento de casi 100 volcanes bajo la capa de hielo", aclara Max Van Wyk de Vries, coautor del estudio.

 

Bingham sospecha que es posible que existan más volcanes debajo de la plataforma de hielo de Ross. Si es así, podría significar que la capa de hielo del oeste de la Antártida y la zona contigua ocultan uno de los sistemas volcánicos más grandes del mundo, comparable con el más grande conocido. Por ello, los científicos quieren desplegar más instrumentos para averiguar lo activos que son estos volcanes.

 

Referencia: Maximillian van Wyk de Vries, Robert G. Bingham, Andrew S. Hein. A new volcanic province: an inventory of subglacial volcanoes in West Antarctica. Geological Society, London, Special Publications, 2017; SP461.7 DOI: 10.1144/SP461.7

 

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