¿Cuál es el omnívoro más grande del mundo?

¿Se te viene a la cabeza un oso? Es probable que este sea el primer animal omnívoro en el que pienses. Sin embargo, hay otro de mayor tamaño.

 

Si, por el contrario, estabas pensando en el gigantesco tiburón ballena, la especie de pez existente más grande que se conoce, has acertado.

Los tiburones ballena (Rhincodon typus) se alimentan por filtración y durante mucho tiempo se les ha observado comiendo krill en el arrecife Ningaloo de Australia Occidental. Sin embargo, si bien sabemos desde hace mucho tiempo que se atiborra de krill, una nueva investigación ha demostrado que también pueden beneficiarse al comer material vegetal.

 


Un descubrimiento sorprendente

Los hallazgos, publicados en la revista Ecology, confirman que el tiburón ballena es el omnívoro más grande del mundo. (Los omnívoros son animales -como los humanos y la mayoría de los osos- que comen y obtienen nutrientes tanto de la carne como de las plantas).


Los investigadores analizaron muestras de biopsias de tiburones ballena en el arrecife australiano y descubrieron que los animales en realidad estaban comiendo mucho material vegetal.


"Esto nos hace repensar todo lo que creíamos saber sobre lo que comen los tiburones ballena", dijo el biólogo de peces y autor principal Mark Meekan en una declaración del Instituto Australiano de Ciencias Marinas.

 


Analizando fuentes de alimento

Los científicos analizaron cuidadosamente las posibles fuentes de alimentos, que van desde el diminuto plancton hasta las grandes algas, en busca de aminoácidos y ácidos grasos. Luego observaron lo que estaba presente en las muestras de piel de los tiburones ballena. El tejido del tiburón ballena contenía compuestos que se encuentran en Sargassum, un tipo de alga marina común en Ningaloo, que se desprende del arrecife y flota en la superficie.

“Entonces, la visión que tenemos de los tiburones ballena que vienen a Ningaloo solo para darse un festín con estos pequeños krill es solo la mitad de la historia. De hecho, también están comiendo una buena cantidad de algas”, exponen los investigadores.

Kodiak vs tiburón ballena

Los tiburones ballena ahora han llegado a la cima de la tabla de tamaño de los omnívoros, desbancando fácilmente a otros contendientes, como los osos Kodiak (con un peso de hasta 680 kilogramos), ya que los tiburones ballena pueden pesar tranquilamente 19 000 kilos.


“En el mar, siempre pensamos que los animales que se habían vuelto realmente grandes, como las ballenas y los tiburones ballena, se alimentaban un paso más arriba en la cadena alimenticia con animales parecidos a camarones y peces pequeños. Resulta que tal vez el sistema de evolución en la tierra y en el agua no sea tan diferente después de todo”, dicen los autores en su estudio publicado en la revista Ecology.

“Algo como un tiburón ballena, que nada en el agua con la boca abierta, va a ingerir muchas cosas diferentes. Pero no sabes cuánto de eso ha sido usado por el animal y cuánto sale directamente por el otro extremo. Mientras que los isótopos estables, debido a que en realidad están incorporados en el cuerpo, son un reflejo mucho mejor de lo que los animales realmente utilizan para crecer”, concluyó Andy Revill, biogeoquímico de CSIRO (la Organización de Investigación Científica e Industrial del Commonwealth).

Referencia: M.G. Meekan et al. The world’s largest omnivore is a fish. Ecology, published online July 19, 2022; doi: 10.1002/ecy.3818

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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