¿Cómo se pesa una ballena azul?

Curiosidades científicas. Saber el peso exacto de las ballenas ha sido todo un reto científico a lo largo de la historia.

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Explicar exactamente cuánto pesa una ballena es una pregunta bastante difícil de responder porque actualmente hay entre 80 y 90 especies diferentes de cetáceos y cada especie tiene un tamaño y peso diferentes. Las especies de cetáceos se dividen en dos grupos conocidos como subórdenes de ballenas dentadas y ballenas barbadas. Y existen un montón de diferencias que las separan. 


Todas las especies de delfines y marsopas también pertenecen al suborden de las ballenas dentadas.
De entre todas las ballenas, la ballena azul, es el animal más grande que se haya conocido en el planeta.

 

¿Cómo pesas a los animales más grandes del planeta?

 

Como se explica en un artículo de Nobbot, hasta ahora solo era posible pesar a las ballenas una vez que eran encontradas muertas en las playas. Ahora, los científicos han resuelto este problema, gracias a un método denominado fotogrametría que podría contribuir a la conservación de la especie.

 

 

¿Fotogrametría?

 

Así es. Con la ayuda de fotografías aéreas tomadas por drones, un equipo internacional liderado por el biólogo marino danés y profesor de Aarhus University, Frederik Christiansen, emplearon imágenes tomadas por drones para crear un modelo matemático que les permitió calcular las dimensiones y la masa de un total de 86 ballenas francas australes (Eubalaena australis) salvajes. De hecho, esta técnica ya se utiliza para evaluar la supervivencia de los terneros y tiene muchos usos potenciales en la conservación de especies.

La masa corporal es un factor clave en el éxito de las ballenas como grupo, pues determina su uso de energía, requerimiento de  alimento y tasa de crecimiento. Sin embargo, la mayor parte de lo que sabíamos sobre el tamaño del cuerpo de las ballenas provenía de la literatura antigua sobre la caza de ballenas o de animales que terminan varados en la playa o atrapadas en artes de pesca.

"Es muy difícil medir una ballena a escala, quiero decir que hay que matarla para hacerlo y eso es exactamente lo que estamos evitando aquí", comentó Fredrik Christiansen del Instituto de Estudios Avanzados de Aarhus.

Los investigadores volaron un dron sobre las ballenas que nadan en aguas claras, capturando fotografías cuando adultos y crías salían a la superficie para respirar, incluyendo espaldas y costados cuando las ballenas se daban la vuelta. A partir de todas estas fotografías, pudieron obtener medidas de longitud, anchura y altura para 86 individuos.

 

Los expertos, que detallan su estudio en la revista especializada Methods in Ecology and Evolution, descubrieron que podían obtener una buena representación de la forma del cuerpo de las ballenas. Luego convirtieron la forma del cuerpo o volumen, en masa.

"La capacidad de predecir la masa corporal de las ballenas salvajes nos abre la oportunidad de mirar a los animales con el tiempo y ver cómo cambian, cómo crecen", dijo el profesor Christiansen.

Los estudios de drones podrían ayudar en la conservación al monitorear la salud de diferentes poblaciones de ballenas en los océanos.

El enfoque también podría usarse para estimar el tamaño de otros mamíferos marinos ajustando los parámetros del modelo.

La investigación se llevó a cabo en colaboración con el Programa de Monitoreo de Salud de la Ballena Franca Austral en Argentina y la Institución Oceanográfica Woods Hole en los Estados Unidos.

 

Referencia: ‘Estimating body mass of free‐living whales using aerial photogrammetry and 3D volumetrics’ Fredrik Christiansen, Mariano Sironi, Michael J. Moore, Matías Di Martino, Marcos Ricciardi, Hunter A. Warick, Duncan J. Irschick, Robert Gutierrez y Marcela M. Uhart. Methods in Ecology and Evolution 2019. https://doi.org/10.1111/2041-210X.13298

 

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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