Bienvenidos al Antropoceno

El impacto de nuestra especie sobre el planeta ha llevado a muchos expertos a afirmar que hemos entrado en un nuevo tiempo geológico, el Antropoceno.

De acuerdo con la Comisión Internacional de Estratigrafía (ICS, por sus siglas en inglés), el órgano responsable de establecer esos límites formales, el presente se sitúa en la época conocida como Holoceno, que a su vez se integra dentro del período cuaternario (iniciado hace 2,5 millones de años), en la era cenozoica (66 millones de años) y dentro del eón fanerozoico (541 millones de años), que marca el inicio de la expansión de la vida.

El Pleistoceno dio paso a la segunda época cuaternaria, el Holoceno, que empezó hace 11.700 años y en la que el Homo sapiens desarrolló la agricultura, domesticó animales, creó herramientas cada vez más complejas, construyó asentamientos urbanos y empezó a alterar el medio ambiente a gran escala. Como consecuencia, la huella dejada por nuestra especie es hoy tan profunda que un número cada vez mayor de científicos cree que ya hemos entrado en una tercera época del Cuaternario: el Antropoceno.

“Usé esta palabra por primera vez en 2000 durante una conferencia”, recuerda el químico atmosférico y ganador del Premio Nobel Paul Crutzen. Y añade: “Hablábamos de las alteraciones que ha sufrido el planeta y alguien mencionó el Holoceno. Pero el mundo ha cambiado tanto que no me parecía correcto seguir hablando de él. En el fragor del momento se me ocurrió decir que estamos en el Antropoceno, y la idea cuajó”.

En la actualidad, este neologismo aparece en cientos de estudios y en el nombre de tres revistas científicas. Jan Zalasiewicz, geólogo de la Universidad de Leicester, recuerda que “el Antropoceno empezó a aparecer en publicaciones serias. Fue algo inaudito en el mundo de las escalas geológicas. Comprobé que la mayoría de mis colegas opinaba que el término era adecuado”.

Pero ¿hay algo realmente nuevo en el actual capítulo de la historia de la Tierra? “Episodios de calentamiento global, acidificación de los océanos o extinciones en masa han ocurrido mucho antes de que los humanos llegaran al planeta”, aclara Zalasiewicz. Philip Gibbard, exjefe del panel internacional de la ICS que supervisa el Cuaternario, se dio cuenta de que necesitaban “estudiar si la formalización del Antropoceno estaba o no justificada”. Así, en 2009 se formó el Anthropocene Working Group (AWG), liderado por Zalasiewicz y cuyo fin es, según este, “evaluar si hay datos que justifiquen añadir una nueva unidad de tiempo a la escala geológica”.

Testigos de una transición compleja

Y es que, mientras que la contemplación de la escala geológica pone de manifiesto la pequeñez de la especie humana, definir una época en función del Anthropos –‘el hombre’– nos otorga un nuevo papel, el de responsables absolutos del destino del planeta Tierra. Esta visión del mundo tendrá indudables implicaciones sociales, políticas, científicas e incluso económicas. “Es una cuestión compleja que no debe afectar a nuestra toma de decisiones y que compete más bien a los políticos”, argumenta Waters.

“Debemos diferenciar los enfoques”, defiende Syvitski. “El interés por las implicaciones sociales del Antropoceno –continúa– es independiente de la investigación en los aspectos geológicos. Por desgracia, la comunidad científica y la de humanidades rara vez hablan entre sí y no se aprovecha la oportunidad de alertar sobre los riesgos que comportan las tendencias actuales”.

Oreskes comparte esta opinión: “Somos testigos de una transición compleja. Queremos que todo el mundo participe en el debate, pero no es nuestro papel juzgar sus implicaciones”. Sea como fuere, la civilización, tal como la conocemos, ha pasado a la historia. Si no se introducen cambios y no se afrontan los problemas que se encuentran en el origen de este nuevo término, es posible que nuestra especie y otras muchas estén condenadas. Las conclusiones a las que lleguen los expertos del AWG condicionarán la forma de gestionar el planeta en los años por venir.

Etiquetas: Tierrageología

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