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Descubren tres especies nuevas de nautilos

En nuestro planeta existen más especies desconocidas que conocidas. Y, como ejemplo, recientemente se han descubierto tres especies nuevas de nautilos.

Descubren tres especies nuevas de nautilos (Alvaro Bayon)
En nuestro planeta existen más especies desconocidas que conocidas. Toda especie desconocida lo es por algún motivo, de ahí la dificultad que entraña descubrirlas.
En ocasiones, es posible que se trate de organismos esquivos que pasan desapercibidos, de tal manera que, hasta que los investigadores no consiguen muestras, es imposible su descripción. Esto es lo que sucedió en España con la nueva especie de abeja que, hace un año, se descubrió en Doñana.
Otra causa posible del desconocimiento de una especie es que tenga un aspecto muy semejante a otras ya conocidas y al observarla se asuma que pertenecen a ella. Esta fue la causa de que la especie de roble Quercus pauciradiata, muy similar a Quercus pyrenaica, fuese desconocida para la ciencia, a pesar de ser un endemismo del área leonesa de la cordillera cantábrica, hasta que los investigadores de la Universidad de León, Ángel Penas, Félix Llamas, Carmen Pérez-Morales y Carmen Acedo lo descubrieran y describieran, a finales de los años 90.
Nautilo

Nautilo — Peilien / iStock

El mar, ese lugar desconocido

En cuanto a organismos marinos, la dificultad en el descubrimiento de especies nuevas puede ser más comprensible; porque el océano es un entorno mucho más amplio que tierra firme, los organismos se distribuyen más fácilmente por la columna de agua y son lugares más inaccesibles. De hecho, muchos animales marinos se conocían por las capturas de pescadores o por varamientos en playas, pero no se han observado en vivo hasta hace muy poco, así sucedió con el calamar gigante, grabado vivo por primera vez en 2013, o el pez duende de cabeza transparente, cuya verdadera forma fue un enigma hasta 2004.
No debe extrañar, por tanto, que, ocasionalmente, se encuentre alguna especie marina desconocida hasta ese momento. Lo que sorprende más es encontrar tres especies en un mismo descubrimiento, y que curiosamente además, pertenezcan al mismo grupo de seres vivos. Este es el logro que ha conseguido el equipo de investigación liderado por Gregory J. Barord, del Departamento de Ciencias Marinas de Des Moines, Iowa (Estados Unidos) con los nautilos.
Nautilo espiral

Concha de nautilo cortada longitudinalmente; se observan las cámaras y los septos en su interior. Se ha superpuesto una espiral logarítmica con valor a = 1,197. — Foto: FlamingPumpkin / iStock. Edición propia.

¿Qué es un nautilo?

Los nautilos son moluscos cefalópodos, es decir, del mismo grupo filogenético que el pulpo, el calamar o las sepias, pero con una particularidad: son los únicos miembros del grupo que presentan concha exterior desarrollada. La sepia y el calamar tienen un rudimento vestigial de la concha en el interior del cuerpo, y el pulpo carece de ella —las hembras de argonauta, un tipo de pulpo, exhiben una estructura similar, pero no es una auténtica concha, sino una cámara de cría para llevar los huevos—.
La concha del nautilo forma una espiral logarítmica —dependiente de la constante de Euler— con cámaras consecutivas, separadas por muros, que reciben el nombre de septos. Estas cámaras proporcionan al nautilo el control total de la flotación, llenándolas o vaciándolas de agua a voluntad, como si fuese el lastre de un submarino.
Nautilos

Las conchas de nautilo tienen una abundante presencia en el registro fósil, y es que los nautilos han cambiado muy poco en los últimos cientos de millones de años. Durante el mesozoico, los nautilos sufrieron la competencia de otros animales mejor adaptados al entorno, como los ammonites. Tras la extinción de este grupo, a finales del cretácico, el resto de los cefalópodos, más modernos —sepias, pulpos y calamares— impidieron la diversificación de los nautilos. Pero resistieron, mantuvieron su aspecto y hoy son considerados fósiles vivientes.
La concha no es la única diferencia entre estos cefalópodos y sus parientes evolutivos; a diferencia del resto, que presentan ocho brazos cubiertos de ventosas —y dos tentáculos más en el caso de sepias y calamares—, los nautilos presentan entre 60 y 90 apéndices, cortos y finos, carentes de ventosas, llamados cirros.
Especies de nautilos

Conchas de las tres nuevas especies descubiertas; de izquierda a derecha, ‘N. vanuatuensis’, ‘N. vitiensis’ y ‘N. samoaensis’

Las tres nuevas especies

La clasificación de las especies de nautilo siempre ha sido objeto de discusión. Hasta ahora, se habían reconocido tres especies del género Nautilus. La más abundante y conocida es N. pompulius, descrita por Linneo en 1758, se extiende por Indonesia, Filipinas y Papua-Nueva Guinea; las otras dos, descritas en 1849 son N. macromphalus, nativa de Nueva Caledonia, y N. stenomphalus, presente en la Gran Barrera australiana (¿Cuál es el mayor arrecife de coral del mundo?). Otras especies descritas durante el siglo XX no se consideran válidas, al descubrir que los ejemplares sobre los que se sostenía su descripción científica eran, en realidad, ejemplares juveniles de especies ya conocidas.
El equipo de Barord, sin embargo, se planteó la posibilidad de que tres poblaciones de nautilo encontradas en las proximidades de Vanuatu, Fiji y Samoa pertenecieran a especies distintas. Especialmente, porque estas localizaciones están separadas del resto, y aisladas entre sí, lo que genera el escenario óptimo para la especiación. Combinando un estudio morfológico de las conchas con un análisis genético basado en más de 18 000 polimorfismos de un solo nucleótido (SNP), los investigadores han llegado a la conclusión de que las tres poblaciones pertenecen a especies nuevas, denominadas, respectivamente, Nautilus vanuatuensis, N. vitiensis y N. samoaensis.
Este descubrimiento, publicado en la revista científica ZooKeys, proporciona además información abundante sobre la radiación evolutiva del género Nautilus y abre las puertas a futuras prácticas de conservación.

Referencias:

  • Barord, G. J. et al. 2023. Three new species of Nautilus Linnaeus, 1758 (Mollusca, Cephalopoda) from the Coral Sea and South Pacific. ZooKeys, 1143, 51-69. DOI: 10.3897/zookeys.1143.84427

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