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'Leones microbianos', nueva rama del árbol de la vida

Este 'eslabón perdido' de microbios podría ser la fuente de todas las formas de vida complejas en la Tierra. Se trata de depredadores muy diferentes genéticamente de cualquier otra forma de vida en el planeta.

¿Cómo surgieron los organismos complejos que deambulan por la Tierra? Es uno de los grandes misterios de la biología. Ahora, un equipo de científicos ha descubierto recientemente una rama completamente nueva en el árbol de la vida cuyos troncos están formados por tres grandes grupos llamados dominios: bacterias, arqueas y eucariotas, que luego se ramifican en reinos como animales y hongos. A partir de ahí las ramas se vuelven cada vez más específicas hasta llegar a especies individuales.
Pero estos depredadores microbianos forman una nueva rama en el árbol de los eucariotas bautizada como Provora. Estos organismos se tragan a sus presas enteras o las mastican en trozos. Fueron descubiertos hace 10 años en una amplia gama de hábitats marinos y ahora son descritos en una nueva investigación publicada en la revista Nature.
Al igual que los leones, los guepardos y los depredadores más familiares, estos microbios son numéricamente raros pero importantes para el ecosistema, afirma Patrick Keeling, profesor del departamento de botánica de la Universidad de Columbia Británica (Canadá) y autor principal del estudio.
"Imagínate si fueras un extraterrestre y probaras el Serengeti: obtendrías muchas plantas y tal vez una gacela, pero no leones. Pero los leones sí importan, incluso si son raros. Estos son leones del mundo microbiano".
Leones microbianos

Leones microbianosiStock

¿Cómo comenzó todo?

"Me di cuenta de que en algunas muestras de agua había organismos diminutos con dos flagelos, o colas, que giraban convulsivamente en su lugar o nadaban muy rápido. Así comenzó mi búsqueda de estos microbios", aclara Denis Tikhonenkov, investigador principal del Instituto de Biología de Aguas Interiores de la Academia Rusa de Ciencias y coautor del trabajo.

¿Dónde se encuentran estos 'leones del mundo microbiano'?

Estos depredadores se encuentran en todas partes, tanto en el mar como en agua dulce, incluidos los arrecifes de coral de Curazao, los sedimentos de los mares Negro y Rojo y el agua de los océanos Pacífico y Ártico, pero son numéricamente raros en comparación con muchas otras especies (de ahí el sobrenombre de leones microbianos).
La atención de los investigadores se centró en microbios extraños con dos flagelos, lo que les permitía girar o nadar muy rápidamente. También tenían una tendencia a engullir rápidamente cualquier otro microbio lo suficientemente desafortunado como para mantenerse en las mismas muestras de agua.
Los investigadores planean secuenciar genomas completos de estos organismos, así como construir reconstrucciones en 3D de las células, para aprender sobre su organización molecular, estructura y hábitos alimenticios.
Referencia: Denis V. Tikhonenkov, Kirill V. Mikhailov, Ryan M. R. Gawryluk, Artem O. Belyaev, Varsha Mathur, Sergey A. Karpov, Dmitry G. Zagumyonnyi, Anastasia S. Borodina, Kristina I. Prokina, Alexander P. Mylnikov, Vladimir V. Aleoshin, Patrick J. Keeling. Microbial predators form a new supergroup of eukaryotes. Nature, 2022; DOI: 10.1038/s41586-022-05511-5

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