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¿Cómo de sostenible es el cultivo de aguacate en España?

Aunque se trata de una fruta muy popular y emblemática en España, las predicciones climáticas que se esperarían para los próximos años augurarían un mal futuro para el cultivo del aguacate en nuestro país.

El aguacate se ha erigido como fruta emblemática en España. Aunque las primeras plantaciones ibéricas de aguacate se remontan al siglo XVI, hasta hace algunas décadas era difícil de encontrar, prácticamente todo el que se vendía procedía de otras áreas geográficas, se transportaba en cámaras para evitar su maduración, y llegaba aún verde, por lo que su calidad dejaba bastante que desear. Sin embargo, hoy podemos encontrar aguacates en casi cualquier frutería, en su punto óptimo de maduración, y cultivado en España.

Una fruta de moda en el siglo XXI

Originario de Centroamérica, el aguacate empezó a cultivarse en España con fines comerciales en la década de 1990, en Almuñécar, Granada. Actualmente, en la provincia granadina cerca de 3500 hectáreas se destinan al cultivo de aguacate y Málaga cuenta con hasta 8500 hectáreas más. Estas dos áreas cubren cerca del 80 % de la producción ibérica de aguacate, el resto se reparte por la costa mediterránea hasta Valencia y el archipiélago Balear, y por la costa atlántica hasta el Cabo de San Vicente, en Portugal. Cabe destacar, como curiosidad, la proliferación del aguacate en las islas Canarias, que ya supera las 1200 hectáreas de cultivo.
Aguacate, desde los años 90, un producto de proximidad en España

FruteríaAguacate, desde los años 90, un producto de proximidad en España

La producción de esta fruta tropical en la península está fuertemente limitada por la temperatura. El aguacate no soporta temperaturas inferiores a 0 °C, de ahí que en la mayor parte de la península su cultivo sea inviable.
La variedad más cultivada y consumida en España es el aguacate hass; se produce durante todo el año, y la fruta puede permanecer verde en la planta durante meses; la maduración se inicia cuando se realiza la recolección. Aun así, tiene un momento óptimo de recolección, desde finales de octubre hasta el mes de mayo, durante el cual el producto alcanza su mayor calidad. Es, por tanto, una buena opción de consumo en los meses de invierno, cuando la oferta de fruta y verdura de temporada es menor.
Este hecho, sumado a que se cultiva en territorio nacional, y por tanto, precisa pocos recursos para su transporte, proporciona un producto con muy buenas propiedades organolépticas, y más sostenible que el aguacate procedente de otros continentes, pues evita las grandes emisiones de gases de efecto invernadero generadas por esos largos transportes.

El lado oscuro del aguacate en España

Uno de los problemas del aguacate, y que de hecho supone el factor limitante principal para su cultivo en muchas regiones del mundo, es su alto requerimiento de agua. Las temperaturas de la costa suroriental de la península proporcionan unas condiciones muy adecuadas, pero, a cambio, la lluvia es escasa y sus regímenes irregulares. Además, las previsiones de cambio climático indican que este problema irá a más: se espera que disminuyan las precipitaciones y aumente la frecuencia e intensidad de las sequías. Es muy probable que el agua procedente de los ríos en estas regiones disminuya hasta un 40 % a mediados de este siglo.
Según un análisis llevado a cabo por el profesor Ruben Sommaruga, de la Universidad de Innsbruck (Austria) y el especialista en sistemas alimentarios Honor May Eldridge, de Bristol (Reino Unido), teniendo en cuenta la producción mundial, la huella hídrica promedio para un kilo de aguacate está estimada en 1100 litros; muy por encima del valor medio de la fruta en general, que está en 875 litros por kilo. Cada hectárea de cultivo de aguacate necesita en torno a 8000 metros cúbicos de agua al año.
Aguacatero, el árbol del aguacate.

AguacateroAguacatero, el árbol del aguacate.

En la costa sudeste de España estos valores son difíciles de alcanzar; el riego que reciben estos cultivares ronda los 6500 metros cúbicos por hectárea y año; en torno a un 20 % menos del que necesita para su producción óptima, lo que implica una pérdida de rendimiento de, aproximadamente, el 16 %. Además, la disminución en la disponibilidad de agua implica un elevado estrés hídrico y una caída en picado en la productividad para los árboles.
Esta exigencia constante de agua en zonas que ya son secas, y que previsiblemente lo serán aún más, conlleva implícitos unos impactos ambientales claros. Al aumentar la demanda de agua de las cuencas hidrográficas —que cada vez estarán más agotadas—, se incrementará su degradación de forma acelerada.
Si las predicciones climáticas son correctas, la menor disponibilidad de agua para el ecosistema puede llevar a la desaparición de la vegetación de ribera, que cumple la función indispensable de sujetar el suelo y frenar significativamente la fuerza de los cauces. Sin esa vegetación, lluvias torrenciales puntuales generarán fuertes corrientes que erosionarán el suelo, causando una grave pérdida de nutrientes, que serán depositados en el mar por escorrentía, incrementando allí la deposición de sedimentos, con los impactos ecológicos subsiguientes.
Mientras, en tierra firme, los suelos, cada vez más yermos, perderán la capacidad de retener el agua de lluvia, aumentando la aridez, y entrando en un círculo vicioso difícil de romper.
Referencias:
Bhore, S. J. et al. 2021. The Avocado (Persea americana Mill.): A Review and Sustainability Perspectives (N.o 2021120523). Preprints. DOI: 10.20944/preprints202112.0523.v1
Cascallar, E. C. 2020. El aguacate en la Península Ibérica. En C. Conesa Domínguez et al., Cultivo, poscosecha y procesado del aguacate (p. 433).
Durán Zuazo, V. H. et al. 2013. Land-use changes in a small watershed in the Mediterranean landscape (SE Spain): environmental implications of a shift towards subtropical crops. Journal of Land Use Science, 8(1), 47-58. DOI: 10.1080/1747423X.2011.620992
Moreno-Ortega, G. et al. 2019. Yield and fruit quality of avocado trees under different regimes of water supply in the subtropical coast of Spain. Agricultural Water Management, 221, 192-201. DOI: 10.1016/j.agwat.2019.05.001
Rodríguez Pleguezuelo, C. R. et al. 2018. Chapter 14 - Avocado (Persea americana Mill.) Trends in Water-Saving Strategies and Production Potential in a Mediterranean Climate, the Study Case of SE Spain: A Review. En I. F. García Tejero et al. (Eds.), Water Scarcity and Sustainable Agriculture in Semiarid Environment (pp. 317-346). Academic Press. DOI: 10.1016/B978-0-12-813164-0.00014-4
Sommaruga, R. et al. 2021. Avocado Production: Water Footprint and Socio-economic Implications. EuroChoices, 20(2), 48-53. DOI: 10.1111/1746-692X.12289

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