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Los huevos podrían ser la clave para eliminar microplásticos del mar

Los científicos han descubierto que las claras de huevo liofilizadas servirían para desechar tanto sal como microplásticos del agua.

Un equipo de investigadores de Princeton Engineering de la Universidad de Princeton (EE. UU.), ha descubierto que las claras de huevo se pueden utilizar para eliminar de forma económica la sal y los microplásticos del agua de mar, según un comunicado de prensa de la institución.

Transformando claras de huevo

Las claras de huevo se pueden transformar en un material capaz de filtrar tanto la contaminación microplástica como la sal del agua de mar, según descubrieron investigadores de los EE. UU. Los investigadores utilizaron claras de huevo para crear un aerogel, un material liviano y poroso que se puede usar en muchos tipos de aplicaciones, incluida la filtración de agua, el almacenamiento de energía y el aislamiento acústico y térmico.


Lo curioso es que no todo empezó por las claras de huevo

"Estaba sentado allí, mirando el pan en mi sándwich", dijo Craig Arnold, profesor de ingeniería mecánica y aeroespacial de Princeton. "Y pensé para mis adentros, este es exactamente el tipo de estructura que necesitamos". Así que le pidió a su grupo de laboratorio que hiciera diferentes recetas de pan mezcladas con carbón para ver si podían recrear la estructura de aerogel que estaba buscando. Ninguno de ellos funcionó del todo bien inicialmente, por lo que el equipo siguió eliminando ingredientes a medida que probaban, hasta que finalmente solo quedaron las claras de huevo.
"Comenzamos con un sistema más complejo y seguimos reduciendo, reduciendo, reduciendo, hasta llegar al núcleo de lo que era. Eran las proteínas en las claras de huevo las que conducían a las estructuras que necesitábamos", comenta el experto.
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Aprovechando las proteínas

Las claras de huevo consisten en proteína casi pura. Cuando se liofilizan y se calientan a 900 grados centígrados en un ambiente sin oxígeno, crean una estructura de hebras interconectadas de fibras de carbono y láminas de grafeno. Los investigadores, que describen su hallazgo en la revista Materials Today, descubrieron que el material resultante puede eliminar la sal y los microplásticos del agua de mar con una eficiencia de hasta el 99 por ciento.
“Las claras de huevo funcionaron incluso si primero se fríen en la estufa o se baten”, dijo Sehmus Ozden, coautor del artículo. “Los huevos son geniales porque todos podemos conectarnos con ellos y son fáciles de obtener, pero debes tener cuidado al competir contra el ciclo alimentario”, aclara.
Debido a que otras proteínas también funcionaron, el material se puede producir potencialmente en grandes cantidades de manera relativamente económica y sin afectar el suministro de alimentos.

Lo próximo en lo que trabajará el equipo de investigación será en refinar el proceso de fabricación para que pueda usarse en la purificación de agua a mayor escala.

Los científicos también están explorando otros usos de las claras de huevo relacionados con el almacenamiento y aislamiento de energía y explorando las razones detrás de los usos multipropósito de los alimentos.
“Una cosa es hacer algo en el laboratorio y otra cosa es entender por qué y cómo”, concluyó Arnold.
Referencia: Sehmus Ozden et al, Egg protein derived ultralightweight hybrid monolithic aerogel for water purification, Materials Today (2022). DOI: 10.1016/j.mattod.2022.08.001

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