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El supervolcán de Yellowstone contiene una sorprendente cantidad de magma

Investigaciones anteriores encontraron que la caldera estaba llena con un 10% de magma. La realidad es que tendría el doble de cantidad.

Lo que se esconde bajo el supervolcán de Yellowstone. Según un nuevo estudio publicado en la revista Science, uno de los depósitos de magma debajo del enorme cráter de la caldera del Yellowstone contiene más roca fundida líquida de lo que se pensaba anteriormente. Estudios anteriores habían concluido que la caldera contenía un 10% de magna. Las estimaciones más recientes apuntan a entre un 16 y un 20% de magma.
El supervolcán de Yellowstone, ubicado en el noroeste de Wyoming en el Parque Nacional de Yellowstone, es uno de los volcanes más grandes del mundo. Estalló varias veces en los últimos 2,1 millones de años, incluidas tres erupciones masivas que destrozaron todo a su alrededor. La caldera se formó durante una de estas erupciones, hace aproximadamente 631.000 años, y actualmente alberga dos grandes depósitos llenos de magma justo debajo.


¿Hay peligro de erupción?

El descubrimiento se realizó analizando las vibraciones del suelo para crear imágenes en 3D de la cámara de magma debajo de la formación terrestre. Cuanto mas derretido esté el magma, más probable es que entre en erupción un volcán. Afortunadamente, los expertos afirmaron que es poco probable que este volcán entre en erupción en un futuro próximo. Eso sí; en el lejano caso de que ocurriese, los científicos advierten que podría cubrir todo Estados Unidos en un "invierno nuclear" y podría matar a 90.000 personas casi instantáneamente, a la par que liberaría una capa de ceniza fundida de tres metros de altura a más de 1.600 kilómetros del parque nacional.
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"Cualquier signo de cambios en el sistema sería capturado por la red de instrumentos geofísicos que monitorea continuamente a Yellowstone", expuso Min Chen, profesora asistente en la Universidad Estatal de Michigan (MUS) y coautora del trabajo (que murió inesperadamente en 2021 a los 42 años), en un comunicado de prensa.


Superordenadores al poder

Usando el poder de la supercomputación, Chen desarrolló el método aplicado a las imágenes de Maguire para modelar con mayor precisión cómo se propagan las ondas sísmicas a través de la Tierra. La creatividad y la habilidad de Chen permitieron enfocar mejor esas imágenes, revelando más información sobre la cantidad de magma fundido bajo el volcán de Yellowstone.
“No vimos un aumento en la cantidad de magma”, dijo Ross Maguire, coautor de la investigación. “Acabamos de ver una imagen más clara de lo que ya estaba allí”.

Las imágenes anteriores mostraron que el volcán de Yellowstone tenía una baja concentración de magma, solo el 10%, rodeado por un marco cristalino sólido. Como resultado de estas nuevas imágenes, con contribuciones clave de Chen, Maguire y su equipo pudieron ver que, de hecho, existe el doble de esa cantidad de magma dentro del sistema magmático del volcán de Yellowstone.
Referencia: “Magma accumulation at depths of prior rhyolite storage beneath Yellowstone Caldera” by Ross Maguire, Brandon Schmandt, Jiaqi Li, Chengxin Jiang, Guoliang Li, Justin Wilgus and Min Chen, 1 December 2012, Science.
DOI: 10.1126/science.ade0347
“What lies beneath Yellowstone? There is more magma than previously recognized, but it may not be eruptible” by Kari M. Cooper, 1 December 2012, Science.
DOI: 10.1126/science.ade8435

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