¿Por qué los gatos adoran la hierba gatera?

La respuesta se encuentra en un compuesto químico denominado nepalacatlona.

gato con catnip
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Desde destrozar las macetas del patio hasta cazar insectos para dejarlos encima de la cama. Los gatos son muy divertidos y, en ocasiones, su comportamiento es completamente incomprensible para los humanos. Sin embargo, en lo que a reacciones peculiares se refiere, hay una que llama especialmente la atención: el gusto de nuestros amigos peludos por la hierba gatera o el ‘catnip’.

La Nepeta Cataria (conocida como hierba gatera) es una planta nativa de partes de Europa y Asia popular por sus propiedades para atraer a los gatos (e inducir la locura en ellos). Suele funcionar con los gatos domésticos, aunque también con otros felinos de mayor tamaño como los leones, leopardos o jaguares.

Las respuestas a la hierba gatera generalmente incluyen olfatear, lamer, morder, frotar o rodar sobre la planta. Del mismo modo, los gatos suelen sacudir la cabeza, babear, vocalizar e incluso patear con las patas traseras.

¿Por qué los felinos adoran la hierba gatera?

Pero, ¿por qué reaccionan de esta manera? La respuesta, tal como argumentan los científicos, se encuentra en un compuesto químico denominado nepalacatlona que la planta libera naturalmente cuando sus hojas o tallos se magullan.

Los investigadores creen que esta sustancia química llega a los receptores de la nariz del gato y que, posteriormente, estimula las neuronas sensoriales. Esto provoca cambios en la actividad cerebral.

Así, los efectos que alteran la mente suelen durar entre cinco y quince minutos, aunque algunos gatos responden de manera más intensa y durante más tiempo que otros. 

Curiosamente, se cree que la capacidad de respuesta a la hierba gatera es hereditaria. De hecho, uno de cada tres gatos adultos es completamente inmune a los efectos.

Sin embargo, otros científicos argumentan que todos los gatos sienten los estímulos de la hierba gatera, solo que algunos responden de forma activa y otros son más pasivos.

nepeta cataria
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¿Es la hierba gatera una droga para gatos?

Muchos gatos se sienten atraídos por la hierba gatera y la buscan en su entorno. Por ello, la hierba gatera se emplea para relajar a los gatos y para ayudarles a que utilicen el rascador en lugar de los muebles del hogar. También se utiliza como fuente de enriquecimiento ambiental.

En los seres humanos, se ha descrito que fumar hierba gatera provoca sensaciones similares a las de la marihuana o el LSD. Es posible que los gatos experimenten efectos similares , aunque sus cerebros no son exactamente iguales al nuestro, por lo que sus ‘viajes’ pueden ser un poco diferentes.

Sin embargo, un estudio reciente indica que la exposición de los gatos a la nepalactalona produce el aumento de una hormona asociada con el placer. Esto sugiere que la hierba gatera podría tener algunas propiedades muy poderosas para hacer que los gatos se sientan bien.

Curiosamente, los autores también descubrieron que los gatos cubiertos de nepalactalol tenían menos probabilidades de ser atacados por mosquitos. Esto proporciona una explicación evolutiva sobre la atracción innata de los gatos hacia la planta.

 

Rocío

Rocío Sánchez Montilla

Periodista freelance. Más malagueña que desayunar pitufos o ponerle nombre a los cafés. Escribo sobre ciencia, naturaleza o mundo animal cuando mi gata no está encima del teclado.

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