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¿Qué fueron las religiones mistéricas?

Rodeadas de misterios que solo los iniciados conocían, las religiones mistéricas siguen siendo tema de debate.

Las religiones mistéricass hacen referencia a un conjunto heterogéneo de cultos religiosos que, durante el helenismo y la época imperial romana, se practicaron fuera de la religión considerada oficial. En este contexto específico, los términos “misterio” y “mistérico” derivan de la forma plural griega mystêria, que se empleaba en el marco de las celebraciones de Eleusis con el significado “iniciación”. El latín proporcionó al vocablo la acepción más habitual que conocemos en el presente: algo oculto, secreto y de difícil comprensión.

¿Qué caracterizaba a los cultos mistéricos?

Mitreo de Santa María Caoua Vetere, Italia. Imagen: Wikicommons

Mitreo CapuaMitreo de Santa María Caoua Vetere, Italia. Imagen: Wikicommons

El secretismo y la discreción que se le exigía a los adeptos de las religiones mistéricas ha llevado a que se desconozcan muchos aspectos de la ritualidad y de los principios teológicos sobre los que se basaban. A pesar de esto, algunas fuentes indirectas como himnos, epigramas, piezas teatrales y representaciones en cerámicas y bajorrelieves han permitido reconstruir parcialmente algunos de sus elementos característicos.
Los cultos tenían como finalidad la obtención de bienestar en este mundo, pero también en la vida ultraterrena. Algunos buscaban dar protección a los marineros en la navegación (culto de Samotracia), mientras otros curaban la locura (culto coribántico) o permitían obtener una posición privilegiada tras la muerte (culto órfico-báquico). Algunos cultos estaban ligados a un lugar geográfico específico, como los de Samotracia, Eleusis y Aegina. Otros, como los de los coribantes y los órficos, gozaban de una carácter itinerante.
Los cultos mistéricos permanecían fuera del control de la autoridad de la polis. En su articulación, el proceso iniciático y las fases de aprendizaje eran esenciales. Los distintos misterios, desde el culto de Isis a los rituales dionisíacos, compartían características comunes. Mostraban un carácter reservado y los creyentes se sumaban al culto de manera voluntaria. Solían realizarse rituales nocturnos, en los que la purificación ocupaba un lugar central.
Se pagaba por participar en los misterios, que aseguraban la obtención de recompensas tanto en esta vida como en el más allá. Los rituales de iniciación, además, poseían una fuerte carga emocional. En la mayoría de los cultos y religiones mistéricas, podían participar tanto hombres como mujeres, al contrario de lo que sucedía en la polis.

El ritual de iniciación de los misterios de Eleusis

Frederic Leighton,

Leighton PerséfoneFrederic Leighton,

Los misterios de Eleusis experimentaron su apogeo durante el siglo V a.C. Para acceder a los misterios, el mystês o iniciado debía disponer de tiempo para realizar todos los rituales preparatorios y del dinero suficiente para pagar a los oficiantes. Además, los aspirantes a recibir la iniciación debían ser introducidos al culto a través de mistagogos, esto es, de amigos o conocidos ya iniciados en el culto.
El comienzo de la iniciación tenía lugar el 15 de septiembre. En ella participaban hasta 3000 aspirantes, que se reunían en el ágora de Atenas. Los que deseaban ser iniciados portaban consigo animales, generalmente crías de cerdo, para el sacrificio. El 16 de septiembre se bañaban en las aguas del mar para purificarse y purificar también las víctimas sacrificiales.
Después de tres días de descanso, el ritual se retomaba el 19 de septiembre. El grupo de iniciados partía en procesión desde el ágora de la ciudad hacia el santuario de Deméter en Eleusis, situado a unos 18 quilómetros de Atenas. La encabezaban dignatarios y sacerdotisas del culto, y una masa de devotos los seguían junto a bestias de carga que portaban provisiones y todo lo necesario para realizar los ritos a lo largo del camino. Estos ritos incluían libaciones, sacrificios, danzas y la interpretación de himnos.
Al final del día, la comitiva alcanzaba el santuario entre los fuegos de las antorchas que rompían la oscuridad nocturna. Se cree que los aspirantes a la iniciación entraban en el templo de Deméter bailando. El 20 de septiembre se realizaban sacrificios, probablemente de bueyes. Al ponerse el sol, se ejecutaban otros ritos en el telesterion, el lugar de la iniciación, un espacio de unos 650 m2 en el que los iniciados se sentaban en silencio y en la más completa oscuridad. Se cree que en este lugar se habría realizado algún tipo de dramatización del mito de Deméter y Perséfone en torno al que se articulaban los misterios.
Según cuenta el relato mitológico, después que Hades hubo raptado a Perséfone, Deméter, su madre, prometió llenar los campos de grano y asegurar una existencia próspera en el más allá si su hija regresaba de los infiernos. Se estima que los adeptos de los misterios de Eleusis, en imitación de Deméter, salían con sus antorchas a la búsqueda de Perséfone.
El 21 de septiembre seguramente tenía lugar el momento cumbre de la iniciación, una fase marcada por un fortísimo impacto emocional. Se cree que se ponía en escena un acto, quizás una representación protagonizada por un monstruo femenino similar a Medusa, destinado a provocar un terror intenso en los participantes. Algunas fuentes también aluden al nacimiento de un bebé en el culmen de la iniciación, aunque el significado de esta referencia no resulta esclarecedor.
En el último día de los misterios, se festejaba a los participantes. Coronados de mirto, se los reconocía como iniciados en el culto de Eleusis.
Referencias
Belayche, N.; Massa, F. 2021. Mystery Cults in Visual Representation in Graeco-Roman Antiquity. Leiden: Brill.
Bowden, H. 2010. Mystery Cults in the Ancient World. Princeton: Princeton University Press
Bremmer, J. N. 2014. Initiation into the Mysteries of the Ancient World. Berlin - Boston: De Gruyter. https://doi.org/10.1515/9783110299557

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