Sentry II, el nuevo sistema que avisa si hay riesgo de que un asteroide impacte contra la Tierra

La NASA ha desarrollado un nuevo sistema para calcular mejor las probabilidades de impacto de asteroides que puedan acercarse a la Tierra.

Gracias a las inspecciones constantes al cielo nocturno se han descubierto casi 28.000 asteroides que pasan cerca de la Tierra. En promedio, se descubren cada año unos 3.000 asteroides de este tipo, pero a medida que surgen telescopios más grandes y avanzados en tecnología y se incorporen a estas inspecciones se prevé un rápido aumento de los descubrimientos.

El sistema Sentry fue creado para monitorear posibles impactos de asteroides contra la Tierra y constituye un sistema automatizado muy eficaz que vigila constantemente el espacio y  actualiza la información permanentemente. Este sistema tiene la capacidad de mantener el catálogo de asteroides al día y con una previsión de 100 años aproximadamente. Otra de las funciones del sistema Sentry, cuando detecta un posible impacto hacia la Tierra es la de analizar los datos en la búsqueda de resultados, los cuales se publican en el programa de Objetos próximos a la Tierra (NEO), sin embargo, la comunidad científica siempre está alerta y no baja la guardia ante una posible amenaza de este tipo.

Es por todo esto que los astrónomos de la NASA han desarrollado un innovador algoritmo para calcular mejor las probabilidades de impacto de asteroides que puedan acercarse a la tierra, y renovar al Sentry utilizado desde hace casi 20 años. 

El Sentry-II, es una nueva versión del Sentry, que mejora las capacidades del CNEOS (Center for Near Earth Object Studies) de la NASA y evalúa el riesgo de impacto con la idea de anticipar el volumen probable de objetos  a identificar.

Se sabe que las órbitas de los asteroides son más influenciables gravitacionalmente por otros astros que los planetas, y que no cambian su trayectoria de forma violenta y los asteroides siguen previsiblemente su órbita alrededor del sol. Sin embargo estas trayectorias pueden modificarse causando un acercamiento a la tierra que haga saltar las alarmas ante un posible impacto contra nuestro planeta. 

Esta incertidumbre en el comportamiento de los asteroides es lo que los científicos pretenden poder prever con el uso de programas informáticos sofisticados capaces de calcular automáticamente el riesgo de impacto. El grupo de científicos del CNEOS calcula todas las órbitas conocidas de los NEA para mejorar las evaluaciones del riesgo de impacto y ayudar así en su labor a la Oficina de Coordinación de la Defensa Planetaria (PDCO) de la NASA.

Desde el 2002, se ha utilizado un software llamado Sentry, desarrollado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en 2002.

Sentry estuvo basado en algunas matemáticas muy inteligentes. "En menos de una hora se podía obtener de manera confiable la probabilidad de impacto de un asteroide recién descubierto durante los próximos 100 años, una hazaña increíble", agregó Javier Roa Vicens que además señala: "La primera versión de Sentry fue un sistema muy capaz que ha estado en funcionamiento durante casi 20 años", ahora con Sentry-II, la NASA dispone de una herramienta que puede calcular rápidamente las probabilidades de impacto de todos los NEAs conocidos. 

Javier Roa Vicens y sus colegas exponen los detalles técnicos del sistema Sentry-II en la revista académica Astronomical Journal, bajo el título A Novel Approach to Asteroid Impact Monitoring. (Fuente: NCYT de Amazings)

El Sentry-II es capaz de calcular incluso las probabilidades más pequeñas, algo así como una entre 10 millones y más, es decir que ahora la NASA  cuenta con un sistema de monitoreo capaz de calcular probabilidades para todos los NEA, incluso aquellos que el sistema anterior no podía calcular. Este nuevo sistema de vigilancia es mucho más robusto y permite realizar evaluaciones con más exactitud.

Esta actualización del sistema también ofrece un mejor método de rastreo de todos esos asteroides que pasan muy cerca de la Tierra, los astrónomos aseguran que el Sentry-II está mejor configurado para tener en cuenta la atracción gravitacional ejercida por nuestro planeta.

La NASA menciona el “Efecto Yarkovsky”. Este efecto dice que una fuerza pequeña, puede marcar una diferencia lo suficientemente grande con el tiempo. En el caso de la trayectoria de los asteroides esto es muy relevante, ya que el efecto Yarkovsky tiene en cuenta los cambios de movimiento causados por la termodinámica: los asteroides también giran tal y como lo hacen los planetas, por ello el lado iluminado por el Sol se calienta y cuando vuelve a la sombra, se enfría. Este movimiento libera energía infrarroja que promueve continuos movimientos bruscos en la trayectoria.

Con el Sentri II, los cálculos y análisis son más rápidos y efectivos y como los asteroides tienen propiedades que tienden a obedecer las leyes de la física sabemos que seguirán el camino de una órbita automática alrededor del sol. Por tanto, ahora es posible predecirlo más fácilmente.

En conclusión, con el Sentry II, la vida en la Tierra estará más protegida de asteroides con órbitas peligrosas.

 

 

Fuente: https://iopscience.iop.org/article/10.3847/1538-3881/ac193f

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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