¿Qué es un parsec?

Un parsec es una unidad de distancia que los astrónomos suelen utilizar como alternativa al año luz, al igual que los kilómetros se pueden utilizar como alternativa a las millas.

 

Según el Instituto de Tecnología de California, un parsec es aproximadamente 3,26 años luz, o casi 31 billones de kilómetros. El término parsec es una combinación de "paralaje" y "segundo de arco", que se deriva del uso de la triangulación al medir la distancia entre dos estrellas.

Los astrónomos usan segundos de arco para medir ángulos muy pequeños, con 3 600 segundos formando un grado, al igual que hay 3 600 segundos en una hora. Estos pequeños ángulos ayudan a los astrónomos a medir grandes distancias usando algo llamado efecto de paralaje.

El paralaje es el desplazamiento observado de un objeto causado por el cambio del punto de vista del observador. En astronomía, es una herramienta insustituible para calcular distancias de estrellas lejanas.

Para ilustrar el efecto del paralaje tomemos este ejemplo. Supongamos que coges un lápiz con el brazo extendido y alternativamente cierras los ojos izquierdo y derecho, notarás que el lápiz parece moverse hacia la izquierda y hacia la derecha en relación con objetos más distantes, incluso si lo mantienes perfectamente quieto. Ese es el efecto de paralaje, y sucede porque la dirección angular del lápiz es ligeramente diferente cuando lo ven los ojos izquierdo y derecho. Medir esa diferencia angular, conocer la distancia entre los ojos  permite calcular la distancia al lápiz.

El mismo principio facilita a los astrónomos medir la distancia a las estrellas cercanas. El proceso es el siguiente: los astrónomos toman una fotografía de una parte del cielo que contiene la estrella que les interesa y otros objetos más distantes, como las galaxias. Luego, seis meses después, cuando la Tierra está del otro lado del sol, toman otra fotografía del mismo trozo de cielo, al comparar ambas fotos, la estrella parecerá haberse movido a través de una pequeña distancia angular en relación con los objetos de fondo. Medir ese ángulo y luego dividirlo por la mitad (porque tenemos dos compensaciones iguales y opuestas con respecto al Sol) da el paralaje de la estrella.

El método de paralaje, sin embargo, es solo el primer peldaño en la escalera de la distancia cósmica, una sucesión de métodos que los astrónomos usan para estimar las distancias de los objetos en el universo. En algún momento, las estrellas y las galaxias se alejan demasiado como para medir su paralaje incluso con las tecnologías más sensibles disponibles. Pero los astrónomos pueden usar los conocimientos derivados de las mediciones de paralaje de las estrellas más cercanas para estimar las distancias de las más distantes.

De todas estas observaciones y cálculos viene el parsec: es la distancia hipotética a la que una estrella mostraría un paralaje de exactamente un segundo. De hecho, los paralajes estelares reales son más pequeños que eso, lo que significa que sus distancias son siempre mayores que un parsec.

Tan lógica como es la definición de un parsec, es probable que parezca innecesariamente complicada para la mayoría de las personas. Por el contrario, el año luz es mucho más fácil de entender. Es simplemente la distancia que recorre la luz en un año, y ha estado en uso desde al menos 1838.

El año luz incluso tiene una utilidad que va más allá de la simple medición, porque nos dice que cuando observamos un objeto a X años luz de distancia, estamos viendo como era hace X años. Entonces, ¿por qué alguien querría usar parsecs en su lugar?

La respuesta parece ser que, cuando los astrónomos empezaron a medir distancias estelares usando el método de paralaje, simplemente presentaron sus resultados en términos de "un paralaje de X segundos" en lugar de convertirlos a años luz.

Luego, alrededor de 1913, Herbert Hall Turner tuvo la idea de acortar esto a parsec, y el nombre se mantuvo, incluso cuando se desarrollaron otros métodos no basados ​​en paralaje para medir la distancia estelar. Hoy, la Unión Astronómica Internacional recomienda el uso de parsecs sobre años luz en artículos científicos, aunque este último sigue siendo muy común en el uso popular.

Aunque los astrónomos suelen medir objetos distantes en parsecs o megaparsecs (1 megaparsec es 1 millón de parsecs), solo los objetos cercanos tienen paralajes, o cambios en el cielo, que realmente podemos medir. La misión Gaia de la Agencia Espacial Europea, actualmente en marcha, puede medir ángulos de paralaje de solo unas pocas millonésimas de segundo de arco. Puede medir, con una precisión del 20 por ciento, las distancias de las estrellas que se encuentran a decenas de miles de años luz.

Referencia:

Space.com.  2022.  What is a parsec? Definition and calculation. (Press Release)

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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