Preguntas sin respuesta sobre Chernobyl

Aún hay muchas preguntas sin respuesta sobre Chernobyl, el sitio del peor desastre nuclear del mundo.

 

En las primeras horas de la mañana del 26 de abril de 1986, explotó la planta de energía nuclear de Chernobyl en Ucrania (anteriormente parte de la Unión Soviética), creando lo que muchos consideran el peor desastre nuclear que el mundo jamás haya visto.

Incluso después de muchos años de investigación científica e investigación gubernamental, todavía hay muchas preguntas sin respuesta sobre el accidente de Chernobyl, especialmente con respecto a los impactos a largo plazo en la salud que tendrá la fuga de radiación masiva en aquellos que estuvieron expuestos.

La planta de energía nuclear de Chernobyl está ubicada a 130 kilómetros al norte de la capital de Ucrania, Kiev, y a 20 km al sur de la frontera con Bielorrusia, según la Asociación Nuclear Mundial. Está compuesta por cuatro reactores que fueron diseñados y construidos durante las décadas de 1970 y 1980.

En esta planta se creó un depósito hecho por el hombre, de aproximadamente 8,5 22 kilómetros cuadrados de tamaño y alimentado por el río Pripyat, para proporcionar agua de refrigeración al reactor.

La ciudad de Pripyat, fundada en 1970, era la ciudad más cercana a la planta de energía a poco menos de 3 km de distancia y albergaba a casi 50.000 personas en 1986. Una ciudad más pequeña y antigua, Chernobyl, estaba a unos 15 km y era el  hogar de unos 12.000 residentes. El resto de la región eran principalmente granjas y bosques.

La planta de Chernobyl usó cuatro reactores nucleares RBMK-1000 de diseño soviético, un diseño que ahora se reconoce universalmente como inherentemente defectuoso.

Los reactores RBMK tenían un diseño de tubo de presión que usaba un combustible de dióxido de uranio U-235 enriquecido para calentar agua, creando vapor que impulsa las turbinas de los reactores y genera electricidad, según la Asociación Nuclear Mundial.

En la mayoría de los reactores nucleares, el agua también se usa como refrigerante y para moderar la reactividad del núcleo nuclear al eliminar el exceso de calor y vapor, según la Asociación Nuclear Mundial. Pero el RBMK-1000 usó grafito para moderar la reactividad del núcleo y mantener una reacción nuclear continua en el núcleo.

A medida que el núcleo nuclear se calentaba y producía más burbujas de vapor, el núcleo se volvía más reactivo, no menos, creando un bucle de retroalimentación positiva al que los ingenieros se refieren como "coeficiente de vacío positivo".

La explosión ocurrió el 26 de abril de 1986, durante un control de mantenimiento de rutina, según el Comité Científico de la ONU sobre los Efectos de la Radiación Atómica (UNSCEAR). Los operadores planeaban probar los sistemas eléctricos cuando apagaron los sistemas de control vitales, yendo en contra de las normas de seguridad. Esto hizo que el reactor alcanzara niveles peligrosamente inestables y de baja potencia.

El reactor 4 había sido cerrado el día anterior para realizar las revisiones de mantenimiento a los sistemas de seguridad durante posibles cortes de energía, según la Agencia de Energía Nuclear (NEA). Si bien todavía hay cierto desacuerdo sobre la causa real de la explosión, generalmente se cree que la primera fue causada por un exceso de vapor y la segunda fue influenciada por hidrógeno.

El exceso de vapor fue creado por la reducción del agua de enfriamiento, lo que provocó que se acumulara vapor en las tuberías de enfriamiento, el coeficiente de vacío positivo, lo que provocó una enorme subida de tensión que los operadores no pudieron apagar.

Las explosiones ocurrieron a la 1:23 am del 26 de abril, destruyendo el reactor 4 e iniciando un incendio en auge, según la NEA. Los desechos radiactivos del combustible y los componentes del reactor llovieron sobre el área mientras el fuego se extendía desde el edificio que albergaba el reactor 4 a los edificios adyacentes.

El viento que sopla transportaba humos tóxicos y polvo, trayendo consigo productos de fisión y el inventario de gases nobles de gases inodoros e incoloros de origen natural.

Las explosiones mataron a dos trabajadores de la planta, el primero de varios trabajadores en morir pocas horas después del accidente. Durante los siguientes días, mientras los equipos de emergencia intentaban desesperadamente contener los incendios y las fugas de radiación, el número de muertos aumentó a medida que los trabajadores de la planta sucumbían a la enfermedad por radiación aguda.

El fuego inicial fue sofocado alrededor de las 5 am, pero el fuego resultante alimentado con grafito tomó 10 días y 250 bomberos para extinguirlo, según la NEA. Sin embargo, las emisiones tóxicas continuaron siendo bombeadas a la atmósfera durante 10 días adicionales.

La mayor parte de la radiación liberada por el reactor nuclear averiado procedía de los productos de fisión yodo -131, cesio -134 y cesio-137. El yodo-131 tiene una vida media relativamente corta de ocho días, según UNSCEAR, pero se ingiere rápidamente a través del aire y tiende a localizarse en la glándula tiroides.

Los isótopos de cesio tienen vidas medias más largas (el cesio-137 tiene una vida media de 30 años) y son motivo de preocupación durante años después de su liberación al medio ambiente.

En los próximos años siguientes, se aconsejó a 220 000 residentes más que se mudaran a áreas menos contaminadas, según la Asociación Nuclear Mundial.

Referencias:

Live Science. 2022. Chernobyl: Facts about the world's worst nuclear disaster. (Press Release)

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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