La fluorescencia de los corales en la oscuridad

Los océanos están llenos de vida marina mágica que ha generado ecosistemas biodiversos. Los corales, disponibles en todas las formas, tamaños y colores, no son una excepción. Algunas especies también brillan en la oscuridad.

 

Ya sabíamos que los corales, que vivían en aguas poco profundas, emitían un brillo verde para protegerse de la luz solar. Este fenómeno natural está relacionado con la producción de una proteína que protege las zooxantelas algas unicelulares de los rayos ultravioleta. Esto se llama fluorescencia de los corales.

Bajo cuarenta metros, los corales difunden rayos rojos, anaranjados y amarillos. Pero, ¿qué los impulsa a producir luz ya que el sol no les alcanza y por lo tanto, no tienen ninguna razón de protegerse?

Ahora, un equipo de científicos israelíes ha descubierto por qué podría ser así. Con tentáculos de color verde brillante y amarillo, corales de arrecife profundo utilizan los colores brillantes para atraer a sus presas hacia ellos.

"A pesar de las lagunas en el conocimiento existente sobre la percepción visual del plancton de las señales de fluorescencia, nuestro estudio presenta evidencia experimental del papel de la fluorescencia en los corales para atraer presas", dice el investigador de arrecifes Or Ben-Zvi de la Universidad de Tel Aviv, que dirigió la investigación.

Atraer a las presas mediante la fluorescencia parece una adaptación bastante esencial para los corales atrapados en el fondo marino. «Especialmente para los que están en hábitats donde se necesita otras fuentes de energía como sustituto de la fotosíntesis», añade el ecólogo marino y autor principal Yossi Loya, autor principal del estudio.

Pero otras intrépidas especies de coral en realidad logran crecer a mayores profundidades, hasta 6 000 metros por debajo de la superficie en el mar oscuro, frío y profundo.

Investigadores detrás de este nuevo estudio pensaron que estos corales de aguas profundas, muchos de ellos fluorescentes, podrían usar la luz para atraer a sus presas, como el pequeño plancton, a su doble - similar a otros habitantes de aguas profundas que emiten bioluminiscencia. Pero necesitaban probar esa teoría, a la que llamaron la hipótesis de la "trampa de luz".

"Muchos corales muestran un patrón de color fluorescente que resalta sus bocas o puntas de tentáculos", dice Loya.

Sin embargo, se han propuesto muchas otras ideas para explicar por qué el coral es fluorescente. Por ejemplo, la hipótesis del "protector solar" sugiere que la fluorescencia podría proteger a los corales blanqueados de más estrés por calor y daños por la luz. El aumento de la fotosíntesis podría ser otra posible explicación.

Pero los corales mesofóticos, que crecen en condiciones de poca luz y cambios de azul, son un poco diferentes, sin evidencia aún de que su fluorescencia ofrezca algún tipo de protección o impulso de energía.

Así que Ben-Zvi y sus colegas se sumergieron y observaron especies de coral que crecían a profundidades que se encogía ligeramente y dependían más de la depredación que de la fotosíntesis para alimentarse.

En una serie de experimentos de laboratorio, el equipo probó si los camarones pequeños (Artemia salina) prefirieron un blanco fluorescente verde o naranja en lugar de blancos transparentes, reflectantes u opacos colocados en el lado opuesto de un tanque. De hecho, los camarones fueron atraídos y nadaron hacia la señal fluorescente.

Se encontraron resultados similares cuando los investigadores comenzaron experimentos en el Golfo de Eilat, ubicado en el extremo norte del Mar Rojo. Un crustáceo nativo que cae presa de los corales del Golfo, Anisomysis marisrubri prefirió señales fluorescentes sobre objetivos reflectantes, pero una especie introducida de larvas de peces no lo hizo.

Finalmente, los investigadores compararon las tasas de depredación entre los diferentes colores. Eufillia paradivisa corales que se recolectaron del Golfo de Eilat a una profundidad de 45 metros (148 pies) y se transportaron de regreso al laboratorio.

Resulta que los corales fluorescentes verdes disfrutaron de tasas de depredación más altas que sus compañeros fluorescentes amarillos, devorando más camarones en 30 minutos. Y cuando el experimento se repitió bajo luces rojas, no azules, que no excita la fluorescencia del coral, no hubo diferencia en el consumo de camarones.

"En su hábitat natural en los arrecifes mesofóticos de Eilat, la forma amarilla de E.paradivisa se encontró que era el menos abundante, lo que ahora puede explicarse potencialmente por la menor atracción de presas por este color encontrada en el presente estudio ", escriben Ben-Zvi y sus colegas.

Por supuesto, es importante tener en cuenta que este estudio sólo analizó una especie de coral mesofótico. Se necesita más investigación para comprender mejor cómo el plancton y otros crustáceos que sustentan los corales perciben el color, que probablemente difiere entre especies, ubicaciones y etapas de vida.

Independientemente, los hallazgos del estudio subrayan por qué los corales, que son la base de la biodiversidad del ecosistema oceánico, son tan vitales para proteger. Afortunadamente, sabemos cómo.

Referencia:

Or Ben-Zvi. et al. Coral fluorescence: a prey-lure in deep habitats. June.  2022. Communications Biology. https://doi.org/10.1038/s42003-022-03460-3

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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