¿Por qué los animales del fondo marino son tan grandes?

En las partes más profundas y frías del océano, las criaturas marinas pueden alcanzar tamaños gigantescos.

 

Los calamares, los picnogónidos, los gusanos y una variedad de especies animales crecen a tamaños que hacen parecer pequeñas a sus relacionadas en todo el mundo.

En las partes más profundas y frías del océano, las criaturas marinas, principalmente invertebrados, pueden alcanzar proporciones gigantescas.

El calamar colosal (Mesonychoteuthis hamiltoni) en aguas subantárticas es unas 14 veces más largo que el calamar flecha de Nueva Zelanda (Nototodarus sloani). En lo profundo de las remotas aguas del Pacífico hay una esponja marina del tamaño de una minivan.

Pero, ¿qué tienen las aguas profundas y heladas del océano que hace que las criaturas crezcan tanto? Puede ser que la supervivencia de estos organismos dependa de ello, y los factores en las aguas extremadamente frías pueden favorecer que suceda.

En las partes más profundas del océano, los recursos están muy limitados, al igual que en los ecosistemas insulares. ‘’Gran parte de la comida se origina en aguas menos profundas y sólo una fracción de ella se precipita hasta las profundidades del mar. Cuando la comida escasea, ser más grande brinda una gran ventaja’’, según Alicia Bitondo, acuarista principal del Acuario de la Bahía de Monterey en California, que trabaja con especies de aguas profundas.

Las bajas temperaturas en las profundidades del mar también pueden favorecer el gran tamaño al ralentizar significativamente el metabolismo de los animales. “Las criaturas en este ecosistema a menudo crecen y maduran muy lentamente, como el tiburón de Groenlandia (Somniosus microcephalus)”, dijo Bitondo. Este tiburón de movimiento lento puede llegar a medir 7,3 metros de largo y puede pesar hasta 1,5 toneladas, un crecimiento que no se detiene a lo largo de su longeva vida. ‘’Los tiburones de Groenlandia crecen aproximadamente 1 centímetro por año y no alcanzan la madurez sexual hasta que tienen alrededor de 150 años’’, dijo Bitondo. ‘’Se debe, en parte, a la falta de depredadores en las profundidades del mar que estos tiburones pueden vivir tanto tiempo y crecer tanto’’, agregó.

‘’Cerca de la Antártida, el gigantismo ocurre más próximo a la superficie. Hay babosas marinas gigantes, esponjas, gusanos, arañas marinas e incluso organismos unicelulares de gran tamaño que se enfrían en aguas menos profundas. Están dentro del rango de buceo, tan poco profundo como 9,1 metros’’, dijo Art Woods, ecofisiólogo y profesor de la Universidad de Montana en Missoula.

Woods ha estudiado el gigantismo polar y señala que "podría ser que haya algo en la Antártida que permita que las especies gigantes vivan más cerca de la superficie", Woods sugirió que este fenómeno en la Antártida podría estar relacionado con el suministro de oxígeno en las frías aguas que rodean el continente helado.

Debido a que el abundante suministro de oxígeno supera con creces la demanda de oxígeno del animal, es posible que se eliminen las restricciones de crecimiento. “Si bien un rico suministro de oxígeno no necesariamente impulsa a las criaturas marinas a crecer, probablemente lo permita” señaló Woods.

Pero incluso para los gigantes polares, parece haber un límite en crecimiento. En un estudio de 2017, Wood y sus colegas estudiaron los picnogónidos del Ártico, unos animales con aspecto de ‘’arañas de mar gigantes’’, que pueden llegar a medir 30,5 centímetros de largo. El equipo encontró que los picnogónidos más grandes tenían mayor capacidad de ‘’infiltrar’’ el oxígeno en sus cuerpos. "Te imaginas que pueden alcanzar un tamaño en el que no pueden recibir suficiente oxígeno", dijo Woods. "Los más grandes están empezando a toparse con un límite".

El metabolismo aeróbico depende del suministro de oxígeno, y si es demasiado bajo, los tejidos sufrirán privación de oxígeno. La disminución del nivel de oxígeno en las grandes arañas marinas sugiere que algo está cambiando en el equilibrio entre el suministro y la demanda de oxígeno, según informaron los investigadores en el estudio.

Existen varias hipótesis sobre el grandioso tamaño de animales que habitan el fondo oceánico, sin embargo, nadie está seguro de los mecanismos evolutivos precisos que impulsan cambios dramáticos en el tamaño del cuerpo. "En biología diríamos que nunca nada es seguro", concluye Woods.

Referencia:

Steven J. Lane. et al. Polar gigantism dictated by oxygen availability. The Royal Society 2017. https://doi.org/10.1098/rspb.2017.1779

Daniel Wagner. Et al. The largest sponge in the world?. Oceanarium 2017. https://doi.org/10.1007/s12526-016-0508-z

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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