¿Podrían existir realmente los dragones de House of the Dragon?

Los dragones han acompañado a la humanidad desde mucho antes de la Edad Media. A veces, como reptiles alados. Algunas más como serpientes descomunales, enroscadas alrededor de tesoros invaluables.

 

La etimología de ‘dragón’ viene del griego antiguo. Se traduce literalmente como víbora. Visto así, sólo por su raíz etimológica, los dragones son serpientes que clavan la mirada.

Los primeros indicios de estas criaturas mitológicas se remontan a Mesopotamia. Para entrar a Babilonia, la antigua capital imperial, los visitantes deberían de pasar por la mirada de los Lamassu: bestias aladas con cuerpo de león y cabeza de hombres barbados. La Puerta de Ishtar tenía grabados a estos centinelas míticos en oro, con la intención de purificar a quienes pasaran a través de su umbral.

La precuela de Game Of Throne , House Of The Dragon, cuenta la historia de la casa  Targaryen, maestros de las criaturas más fantásticas: dragones gigantes que escupen fuego.

Pero, ¿los dragones son realmente tan extravagantes como parecen? Seguramente ningún animal podría crecer tanto y volar, o desarrollar la habilidad de escupir fuego. Henry Gee, biólogo evolutivo y autor de Una (muy) breve historia de la vida en la Tierra , dice que la idea "no es tan tonta como se podría pensar".

Cita al escarabajo bombardero como ejemplo. “Se sintetiza una mezcla de peróxido de hidrógeno e hidroquinona”, dice. “Cuando el escarabajo se ve amenazado, coloca la mezcla en una cámara de combustión y las enzimas provocan que los químicos reaccionen, produciendo una sustancia tóxica llamada benzoquinona. Luego arroja este líquido hirviendo a los ojos del agresor. Cuando piensas en eso, producir fuego no es gran cosa”.

Gee tiene una teoría convincente de cómo un dragón podría quemarte vivo. “Mi esquema sería la síntesis biológica de una sustancia que se enciende espontáneamente cuando se expulsa con fuerza al aire. Y existe tal sustancia: el éter dietílico”.

Como señala Gee (con la advertencia obvia de que no deberías intentarlo en casa), el éter es bastante simple de hacer: todo lo que haces es calentar el alcohol en presencia de ácido sulfúrico. “El alcohol es producido por todo tipo de organismos, y los organismos vivos producen sulfatos, por lo que no es exagerado decir que pueden producir ácido sulfúrico”, dice. "Me imagino que habría glándulas salivales modificadas en la boca del dragón que contienen colonias de microbios que harían exactamente esto".

El éter también tiene un punto de inflamación relativamente bajo de 45°C. “Es tan inflamable que un dragón podría arrojar éter líquido entre sus dientes y estallaría en llamas”. La piel del dragón tendría que ser a prueba de fuego, por supuesto. “No hay razón por la que las escamas de dragón no contengan algo como el bórax”, dice Gee, refiriéndose a la sustancia utilizada en muchos materiales retardadores de fuego.

Sin embargo, existen problemas potenciales con la idea de arrojar fuego por la boca. “Tendría que haber algún tipo de revestimiento de la glándula para evitar que el dragón se envenenara a sí mismo”, dice Gee, quien señala que hay muchos animales capaces de portar veneno sin envenenarse ellos mismos.

“También habría que tener cuidado con la acumulación de sulfatos insolubles, que podrían obstruir las glándulas y causar dolor y enfermedades”. Gee sostiene, sin embargo, que no hay ninguna razón biológica por la que las criaturas no puedan evolucionar para escupir fuego. “Solo porque no haya sucedido, no significa que sea imposible”.

De lo que Gee es más escéptico es de la idea de que dragones del tamaño de los de Game Of Thrones puedan despegar del suelo.

“Si observas cisnes y gansos en su carrera, sabrás que si fueran más grandes, no lo lograrían”, dice. A modo de comparación, Gee cita a los parientes espirituales del dragón: los dinosaurios y los antiguos reptiles voladores. “Algunos pterodáctilos eran tan grandes como aviones pequeños, pero no habrían sido muy buenos aleteando.

Los dragones son mucho más grandes. De hecho, Gee teoriza que algunos dinosaurios que eran lo suficientemente pequeños para volar evolucionaron a un tamaño tan grande que el vuelo se volvió imposible.

“Quién sabe”, dice. "Tal vez algunos de los dinosaurios más grandes posteriores fueron dragones que cayeron a la Tierra".

Concluyendo: el escarabajo bombardero casi ha descubierto la biología, ¡y eso es suficiente para nosotros! Además, realmente nos gustan mucho los dragones.

Referencia:

Science Focus. 2022. House Of The Dragon: Sí, los animales que escupen fuego realmente podrían existir (Press Release)

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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