¿Podría la Tierra escapar del sistema solar?

En el relato de Liu Cixin "La tierra errante (publicado por primera vez en la revista china Science Fiction World en julio de 2000), Cixin describe un escenario en el que los líderes del planeta acuerdan impulsar a la Tierra fuera del sistema solar para escapar de una llamarada solar inminente que se espera que diezme todos los planetas terrestres.

 

Esta historia, por supuesto, se basa en el reino de la ficción, pero ¿podría la Tierra realmente abandonar el sistema solar?

"Es muy poco probable", dijo Matteo Ceriotti, ingeniero aeroespacial y profesor de ingeniería de sistemas espaciales en la Universidad de Glasgow en el Reino Unido. Sin embargo, como también explicó Ceriotti, "poco probable" no significa que sea "imposible", y sugirió una forma teórica en que podría hacerse.

"La Tierra podría alejarse de su órbita a través de la acción de un objeto interestelar masivo, volando a través del espacio interestelar y entrando en el sistema solar y pasando cerca de la Tierra", dijo. "En este encuentro cercano, conocido como 'sobrevuelo', la Tierra y el objeto intercambiarían energía e impulso, y la órbita de la Tierra se interrumpiría. Si el objeto fuera rápido, masivo y lo suficientemente cercano, podría proyectar la Tierra en una órbita de escape dirigida fuera del sistema solar".

Timothy Davis, profesor titular de física y astronomía en la Universidad de Cardiff en el Reino Unido, estuvo de acuerdo en que, teóricamente, la Tierra podría ser expulsada del sistema solar y tiene su propia hipótesis sobre cómo podría suceder esto.

"Los planetas, tal como existen en este momento, están en órbitas estables alrededor del sol, sin embargo, si el sol tuviera un encuentro cercano con otra estrella, entonces las interacciones gravitatorias de estos cuerpos podrían perturbar estas órbitas y potencialmente causar que la Tierra sea expulsada del sistema solar", explicó Davis.

Además, Davis señaló que, si bien este escenario es factible, es increíblemente dudoso que suceda, al menos, en un futuro previsible. "Tales encuentros estelares son bastante raros", dijo Davis. "Por ejemplo, sabemos que se espera que la estrella Gliese 710 se acerque bastante, en términos astronómicos, al sol en alrededor de un millón de años, pero es poco probable que incluso este sobrevuelo perturbe a los planetas".

Si bien es improbable que las fuerzas externas obliguen a la Tierra a salir del sistema solar en el corto plazo, ¿podría la humanidad construir maquinaria capaz de cambiar el planeta hasta tal punto que termine siendo expulsado?

"La energía necesaria para sacar a la Tierra de su órbita y expulsarla del sistema solar es tan enorme, equivalente a sextillones de megatones de bombas nucleares que explotan a la vez, que esto parece poco probable", dijo Davis.

Aunque tal evento está lejos de ser probable, ¿qué pasaría si la Tierra se separara del sistema solar? ¿Qué impactos ocurrirían si nuestro planeta de origen terminara siendo permanentemente arrancado a las profundidades del universo?

"La Tierra volaría al espacio interestelar hasta que otra estrella o un agujero negro la capturara o la tragara", dijo Ceriotti, y agregó que si la Tierra abandonara el sistema solar, probablemente resultaría en la aniquilación de gran parte, si no toda, la  vida existente en el del planeta.

"Es poco probable que la atmósfera permanezca: el clima global de la Tierra es muy frágil debido a un delicado equilibrio entre la radiación que llega del sol y la energía que se disipa en el espacio profundo. Si esto cambia, las temperaturas se modificarían  inmediata y dramáticamente", dijo Ceriotti.

Por otro lado, Davis coincide con Ceriotti en que la mayor parte de la vida en la Tierra no sobreviviría a este cataclísmico alejamiento del sistema solar. "Si la Tierra abandonara el sistema solar, es muy probable que la gran mayoría de la vida tal como la conocemos desaparecería. Eventualmente nuestro planeta se congelaría por completo. La única fuente natural de calor que queda sería la descomposición de los elementos radiactivos en la corteza terrestre que quedaron de la formación del sistema solar". Davis explicó que algo de vida puede persistir, pero que en última instancia estaría condenado.

Mirando hacia el futuro lejano, Ceriotti agregó que nuestro sistema solar eventualmente será perturbado tan severamente que la Tierra será eliminada o destruida por completo.

"Predecimos que nuestra galaxia está en camino de colisionar con Andrómeda nuestra galaxia vecina más cercana en aproximadamente 4 500 millones de años. ¡Es probable que una colisión a gran escala de millones de estrellas cause una gran interrupción en el sistema solar!" dijo. "También se prevé que el sol, en los próximos 5 000 millones de años, se agrandará y engullirá la Tierra", agregó Ceriotti.

Entonces, aunque la Tierra eventualmente abandonará el sistema solar de una forma u otra, no es algo de lo que tengamos que preocuparnos por unos pocos miles de millones de años todavía.

Referencia:

Space.com. 2022. Could Earth ever leave our solar system? (Press Release)

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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