Perseverance se dirige a un antiguo delta en modo automático

Las capacidades de conducción autónoma del rover se pondrán a prueba este mes cuando comience una serie récord de sprints hacia su próxima ubicación de muestreo.

Las capacidades de conducción autónoma del roverse pondrán a prueba este mes cuando comience una serie récord de sprints hacia su próxima ubicación de muestreo.

Si bien todos los rovers de Marte de la NASA han tenido capacidades de conducción autónoma, Perseverance tiene la más avanzada hasta el momento. El rover Perseverance está tratando de cubrir más distancia en un solo mes que cualquier rover anterior, y lo está haciendo utilizando inteligencia artificial.

En el recorrido que debe realizar podrá encontrarse pozos de arena, cráteres y campos de rocas afiladas. Al final del viaje de 5 kilómetros (3 millas), que comenzó el 14 de marzo de 2022, Perseverance llegará a un antiguo delta de un río dentro del cráter Jezero, donde existió un lago hace miles de millones de años.

“El delta es tan importante que en realidad hemos decidido minimizar las actividades científicas y concentrarnos en conducir para llegar más rápido”, dijo Ken Farley de Caltech, científico del proyecto de Perseverance. “Tomaremos muchas imágenes del delta durante ese viaje. Cuanto más nos acerquemos, más impresionantes serán esas imágenes”.

Este delta es una de las mejores ubicaciones en Marte para buscar signos de vida microscópica pasada. Usando un taladro en el extremo de su brazo robótico y un complejo sistema de recolección de muestras en su vientre, Perseverance está recolectando núcleos de roca para ser enviados a la Tierra, la primera parte de la campaña Mars Sample Return.

Antes de que el rover ruede, un equipo de expertos en planificación de movilidad escribe los comandos de conducción que llevará a cabo el explorador robótico.

“Los procesos autónomos que tardan minutos en un rover como el Opportunity tardan menos de un segundo en el Perseverance”, dijo el veterano planificador de rover y desarrollador de software de vuelo Mark Maimone del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, que lidera la misión. “Debido a que la conducción autónoma ahora es más rápida, podemos cubrir más terreno que si los humanos programaran cada conducción”.

Los comandos llegan a Marte a través de la Red de Espacio Profundo de la NASA y Perseverance envía datos para que los planificadores puedan confirmar el progreso del rover. Se requieren varios días para completar algunos planes, como con un recorrido reciente que abarcó aproximadamente 510 metros (1.673 pies) e incluyó miles de comandos móviles individuales.

Algunas unidades requieren más intervención humana que otras. AutoNav es útil para conducir sobre terreno llano con peligros potenciales simples, por ejemplo, grandes rocas y pendientes, que son fáciles de detectar y sortear.

“En los rovers anteriores, la autonomía significaba ralentizarse porque los datos tenían que procesarse en una sola computadora”, dijo Maimone. “Esta computadora adicional es increíblemente rápida en comparación con lo que teníamos en el pasado, y tenerla dedicada para conducir significa que no tiene que compartir recursos informáticos con más de 100 otras tareas”.

Por supuesto, los humanos no están completamente fuera de escena durante los viajes en AutoNav. Todavía planifican la ruta básica utilizando imágenes tomadas desde el espacio por misiones como Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Luego, marcan obstáculos como posibles trampas de arena para que Perseverance los evite, dibujando zonas de “mantener fuera” y “mantener adentro” que lo ayuden a navegar.

El programa de navegación autónoma de Curiosity mantiene al rover en una burbuja de seguridad de 16 pies (5 metros) de ancho. Si Curiosity detecta dos rocas que están, por ejemplo, a 15 pies (4,5 metros) de distancia, un espacio por el que podría pasar fácilmente se detendrá o las rodeará en lugar de correr el riesgo de atravesarlas.

Pero la burbuja de Perseverance es mucho más pequeña: una caja virtual está centrada en cada una de las seis ruedas del rover. El rover más nuevo de Marte tiene una comprensión más sensible del terreno y puede sortear rocas por sí solo.

“Cuando vimos por primera vez el cráter Jezero como lugar de aterrizaje, nos preocupaban los densos campos de rocas que vimos esparcidos por el suelo del cráter”, dijo Maimone. “Ahora podemos bordear o incluso pasar por encima de rocas a las que no podríamos habernos acercado antes”.

Mientras que las misiones anteriores del rover llevaban un ritmo más lento explorando a lo largo de su camino, AutoNav brinda al equipo científico la capacidad de desplazarse a los lugares que más priorizan.

Eso significa que la misión está más enfocada en su objetivo principal: encontrar las muestras que los científicos eventualmente querrá devolver a la Tierra.

Referencia:

NASA. 2022. NASA’s Perseverance Rover Hightails It to Martian Delta (Press Release).

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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