Nuevo telescopio espacial de rayos X de la NASA, IXPE

El observatorio espacial Imaging X-ray Polarimetry Explorer, está listo para observar algunos de los objetos más enigmáticos del universo, agujeros negros y estrellas de neutrones.

Ahora la NASA ha lanzado una flota de observatorios espaciales para mirar dentro de las fuentes cósmicas, como las nebulosas gaseosas donde nacen las estrellas, y para investigar los misterios de los agujeros negros. Uno de esos observatorios, llamado Chandra, se lanzó en 1999 y es el telescopio espacial de rayos X insignia de la NASA. Tiene la tarea de detectar las emisiones de rayos X de las regiones extremadamente calientes alrededor de las estrellas que explotan, los cúmulos de galaxias y los agujeros negros. Pero IXPE está a punto de mirar el universo de rayos X de una manera innovadora; a través de la polarización de la luz. El uso de imágenes polarimétricas de rayos X es lo que distingue a IXPE de sus predecesores. La polarización se refiere a la orientación de las oscilaciones de las ondas de luz. Este sistema puede proporcionar pistas a los científicos sobre cómo se hicieron los rayos X y qué tipo de materia atravesaron.

El observatorio espacial más nuevo de la NASA, el Imaging X-ray Polarimetry Explorer (IXPE), está listo para comenzar a observar algunos de los objetos más enigmáticos del universo, agujeros negros y estrellas de neutrones, con el fin de  ampliar la compresion de los procesos del cosmos.

El satélite IXPE de 330 kilogramos, se lanzó a la órbita el 8 de diciembre pasado sobre un cohete SpaceX Falcon 9 volado anteriormente, con destino a una posición ecuatorial desde donde podrá avistar al universo.

Después de su exitoso despegue, el satélite de 214 millones de dólares, permaneció durante todo un mes chequeando sus sistemas. Según el líder de la misión, el astrofísico Martin Weisskopf del Marshall Spaceflight Center de la NASA, sus tres detectores idénticos (construidos por ASI, la Agencia Espacial Italiana) están listos para comenzar una misión de dos años para observar la polarización de la luz que emana de estas entidades cósmicas.

"Me complace informarles que la fase de puesta en servicio se completó con éxito", dijo Weisskopf el pasado 10 de enero durante una conferencia de prensa celebrada durante la 239ª reunión de la Sociedad Astronómica Estadounidense (AAS). "Mañana comenzaremos a tomar nuestros primeros datos científicos".

Los rayos X son un tipo de luz de alta energía que generalmente emana de objetos extremadamente energéticos, como chorros sobrecalentados que salen de los agujeros negros o las explosiones de estrellas, y permite a los astrónomos estudiar estos eventos de una manera en que no pueden usar otras longitudes de onda. Los rayos X son una poderosa herramienta que aporta a los  astrónomos datos importantes para la comprensión del cosmos.  Sin embargo el uso de  los rayos X es sencillo, ya que solo se pueden estudiar en detalle desde el espacio, si se hace desde la Tierra, en su mayoría están bloqueados por la atmósfera.

Ahora la NASA ha lanzado una flota de observatorios espaciales para mirar dentro de las fuentes cósmicas, como las nebulosas gaseosas donde nacen las estrellas, y para investigar los misterios de los agujeros negros. Uno de esos observatorios, llamado Chandra, se lanzó en 1999 y es el telescopio espacial de rayos X insignia de la NASA. Tiene la tarea de detectar las emisiones de rayos X de las regiones extremadamente calientes alrededor de las estrellas que explotan, los cúmulos de galaxias y los agujeros negros.

Chandra trabaja en conjunto con otros dos observatorios espaciales de la NASA: el telescopio Neutron Star Interior Composition Explorer (NICER), que vuela en la Estación Espacial Internacional, y el Nuclear Spectroscopic Telescope Array (NuStar), así como el XMM-Newton de la Agencia Espacial Europea. para estudiar el universo de rayos X. Estos observatorios han detectado guarderías estelares y proporcionado evidencia sólida de la existencia de energía oscura, e incluso una forma de estimar su densidad.

Pero IXPE está a punto de mirar el universo de rayos X de una manera innovadora; a través de la polarización de la luz. El uso de imágenes polarimétricas de rayos X es lo que distingue a IXPE de sus predecesores. La polarización se refiere a la orientación de las oscilaciones de las ondas de luz. Este sistema puede proporcionar pistas a los científicos sobre cómo se hicieron los rayos X y qué tipo de materia atravesaron.

Esto, a su vez, aportará a los científicos información útil, como la orientación de los campos eléctricos y magnéticos entrantes. Con la unión de estos datos, los astrónomos pueden obtener más información de los rayos X emitidos por los fenómenos astrofísicos. El satélite del tamaño de un refrigerador está equipado con tres telescopios idénticos que podrán estudiar la polarización de la luz de fuentes cósmicas como agujeros negros y cuerpos estelares superdensos conocidos como estrellas de neutrones. Con las observaciones de IXPE, los astrónomos podrán estudiar la estructura y los mecanismos que alimentan este tipo de enigmáticos objetos cósmicos.

"El lanzamiento de IXPE marca un paso adelante audaz y único para la astronomía de rayos X", dijo Weisskopf a Space.com antes del lanzamiento. "IXPE nos dirá más sobre la naturaleza precisa de las fuentes de rayos X cósmicos de lo que podemos aprender estudiando solo su brillo y espectro de color".

El primer objetivo de IXPE es un remanente de supernova llamado Cassiopeia A. Situado aproximadamente a 11.000 años luz de la Tierra, son los restos de una estrella que explotó. La estrella original, alrededor de 15 a 20 veces más masiva que nuestro Sol, murió en una explosión cataclísmica de "supernova", hace relativamente poco tiempo en nuestra galaxia, la Vía Láctea. Usando sus tres telescopios idénticos, IXPE observará el cadáver estelar por un período de tres semanas.

 

Fuente: https://www.space.com/nasa-ixpe-satellite-begins-gathering-science-data

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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