Nuevas imágenes de los cráteres helados de Marte

La escarcha se extiende por la superficie de un cráter del sur de Marte en una nueva foto del Planeta Rojo.

 

El Experimento científico de imágenes de alta resolución (HiRISE) a bordo del Orbitador de reconocimiento de Marte (MRO) de la NASA capturó la imagen de la superficie helada de Marte, según un comunicado de prensa de la agencia espacial.

El MRO también ha proporcionado imágenes de alta resolución de líneas de pendiente recurrentes que pueden deberse a características de polvo o agua superficial salada. La nave espacial también sirve como un relé de comunicación para el rover Opportunity y el rover Curiosity en la superficie de Marte.

Los inviernos en Marte pueden ser muy fríos, con temperaturas cerca de los polos que descienden a menos 125 grados Celsius. A mediados del invierno de cuatro meses, la escarcha puede extenderse desde los polos hasta las latitudes medias de los planetas, o alrededor de los 50 grados de latitud, donde comienza a derretirse bajo los cálidos rayos del sol. Esto es equivalente a aproximadamente la latitud del sur de Canadá en la Tierra, según el comunicado de la NASA.

Pero los orbitadores también pueden detectar pequeños parches de escarcha en las laderas orientadas hacia los polos más cercanos al ecuador. Estos lugares experimentan temperaturas más frías porque reciben menos luz solar, lo que significa que la escarcha de dióxido de carbono no se derrite.

La foto reciente de HiRISE fue tomada del hemisferio sur de Marte, a mediados del invierno. La foto captura un cráter ubicado cerca de los 37 grados de latitud sur. La pendiente del cráter que mira hacia el sur está salpicada de una brillante escarcha de dióxido de carbono, que aparece azul en la foto en color mejorado del orbitador. La foto reveló hielo seco dentro y alrededor de los barrancos en la ladera, que han sido excavados por los flujos de escombros que ocurren durante los meses más cálidos.

Nuevas imágenes de los cráteres helados de Marte
Nuevas imágenes de los cráteres helados de Marte

MRO completó 50.000 vueltas alrededor de Marte en marzo de 2017. En febrero de 2018, la NASA dijo que planea operar la nave espacial más allá de mediados de la década de 2020, una hazaña extraordinaria dado que la misión se diseñó inicialmente para dos años en Marte. Esa decisión se debe en gran parte a enfocar los dólares limitados de la misión a Marte en el retorno de la muestra y a impulsar un orbitador de reemplazo planificado hasta finales de la década de 2020.

Con MRO extendiendo su misión, apoyará el futuro rover de la NASA Mars 2020, así como una posible misión de retorno de muestras a Marte.

Si bien algunos de los instrumentos y componentes de ingeniería de MRO muestran signos de envejecimiento, la NASA está implementando soluciones alternativas. Por ejemplo, está utilizando un rastreador de estrellas para ayudar a mantener la actitud de MRO, lo que reduce la dependencia de los giroscopios antiguos. Algunas imágenes de su cámara de alta resolución, HiRISE, están un poco borrosas y la causa aún está bajo investigación. Un instrumento espectrómetro llamado CRISM ha perdido la mayoría de los enfriadores criogénicos, pero aún puede hacer observaciones en algunas longitudes de onda.

Durante la primera parte de su misión parte del trabajo de MRO implicó la búsqueda de sitios de aterrizaje adecuados para Curiosity; el objetivo final fue el cráter Gale, donde Curiosity aterrizó de manera segura en 2012. Exploró el suelo del cráter y, a mediados de 2018, actualmente está subiendo una montaña cercana llamada Aeolis Mons (Monte Sharp) en busca de evidencia antigua de agua.

MRO también transmitió información de las naves espaciales Spirit, Opportunity y Phoenix. Cuando Phoenix perdió el contacto con la Tierra en 2008, MRO tomó una fotografía que mostraba hielo y daños en la nave espacial. Spirit perdió permanentemente el contacto con la Tierra en 2010, pero Opportunity siguió trabajando en la superficie hasta al menos junio de 2018, cuando una tormenta de polvo bloqueó la luz solar y puso al rover en modo de bajo consumo.

Las imágenes de alta resolución de la superficie continúan llegando, incluyendo las observaciones de "arañas de hielo" y dunas de arena en 2014. Los científicos también aprendieron cosas nuevas sobre la atmósfera de Marte por cortesía de la nave espacial.

A medida que cambia la inclinación del planeta, el agua líquida en la superficie también se ve afectada, así como el número y la gravedad de las famosas tormentas de polvo de Marte. MRO ha visto avalanchas, remolinos de polvo y fracturas de rocas desde la órbita, lo que brinda vistas de cerca de los cambios en Marte durante varios años.

Referencia:

NASA. 2022. Frosty Mars crater sparkles in new NASA photo. (Press Release)

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

Continúa leyendo