Mercurio también tiene tormentas magnéticas

En Mercurio se producen tormentas magnéticas bastante similares a las que se producen en nuestro planeta.


Un equipo internacional de investigadores describe, en un estudio que dio lugar a dos artículos publicados en febrero, cómo en Mercurio se producen tormentas magnéticas bastante similares a las que se producen en nuestro planeta.

La investigación realizada por científicos en los Estados Unidos, Canadá y China incluye el trabajo de Hui Zhang, profesor de física espacial en el Instituto Geofísico Fairbanks de la Universidad de Alaska.

Su hallazgo, por primera vez, responde a la pregunta de si otros planetas, incluidos los que están fuera de nuestro sistema solar, pueden tener tormentas geomagnéticas independientemente del tamaño de su magnetosfera o si tienen una ionosfera similar a la de la Tierra.

La investigación se publicó en dos artículos en febrero. Zhang se encuentra entre los coautores de cada artículo.

El primero de esos documentos prueba que el planeta tiene una corriente anular, un campo en forma de rosquilla de partículas cargadas que fluyen lateralmente alrededor del planeta y excluye los polos. El segundo prueba la existencia de tormentas geomagnéticas provocadas por la corriente del anillo.

Se puede pensar en una tormenta geomagnética como una especie de gran perturbación de la magnetosfera de un planeta. En el sistema solares provocada por el viento propagado por el Sol. En nuestro planeta, las tormentas magnéticas producen las clásicas auroras pero las más masivas también pueden provocar interrupciones en las comunicaciones por radio o incluso perturbaciones o daños en los dispositivos electrónicos.

Los investigadores describen la presencia en Mercurio de una especie de corriente magnética «anular» y un campo en forma de rosquilla con partículas cargadas que afectan al planeta excluyendo los polos. Las tormentas geomagnéticas son provocadas por esta corriente de anillo particular cuando interactúa con partículas solares.

Siete de los 14 científicos involucrados trabajaron en ambos documentos. Hui Zhang, profesor de física de la Universidad de Alaska en Fairbanks, uno de los autores de uno de los dos estudios, explica que se trata de fenómenos similares a los de la Tierra. “Los procesos son bastante similares a aquí en la Tierra”, dijo Zhang sobre las tormentas magnéticas de Mercurio. “Las principales diferencias son el tamaño del planeta y Mercurio tiene un campo magnético débil y prácticamente no tiene atmósfera

El interesante resultado sobre la presencia de tormentas geomagnéticas en Mercurio se logró gracias a una coincidencia. De hecho, entre el 8 y el 18 de abril de 2015, la sonda Messenger de la NASA registró varias eyecciones de masa coronal del Sol, que luego se estrelló contra nuestra estrella el 30 de abril de 2015.

Una eyección de masa coronal, o CME, es una nube expulsada del plasma solar, un gas hecho de partículas cargadas. Esa nube incluye el campo magnético incrustado del plasma.

Solo una de estas eyecciones de masa coronal hizo evidente la presencia de la corriente anular de Mercurio, justo en el lado que mira al Sol. Posteriormente, análisis posteriores mostraron que esta corriente anular magnética alrededor del planeta, cuando se intensifica por las eyecciones de masa coronal solar, puede desencadenar verdaderas tormentas magnética,  es decir,  que la eyección de masa coronal del 14 de abril resultó ser la clave para los científicos. Comprimió la corriente del anillo de Mercurio en el lado que mira hacia el sol y aumentó la energía de la corriente.

Un nuevo análisis de los datos de Messenger, que se había acercado más al planeta, muestra "la presencia de una intensificación de la corriente del anillo que es esencial para desencadenar tormentas magnéticas", se lee en el segundo de los dos artículos.

“La intensificación repentina de una corriente de anillo provoca la fase principal de una tormenta magnética”, dijo Zhang.

Pero esto no significa que Mercurio tenga auroras como las de la Tierra. En la Tierra, las tormentas producen auroras cuando las partículas del viento solar interactúan con las partículas de la atmósfera. En Mercurio, sin embargo, las partículas del viento solar no se encuentran con una atmósfera. En cambio, alcanzan la superficie sin obstáculos y, por lo tanto, solo pueden ser visibles a través de un examen de rayos X y rayos gamma.

Los resultados de los dos artículos muestran que las tormentas magnéticas son "potencialmente una característica común de los planetas magnetizados", dice el segundo de los artículos.

“Los resultados obtenidos de Messenger brindan una visión más fascinante del lugar de Mercurio en la evolución del sistema solar luego del descubrimiento de su campo magnético planetario intrínseco”, concluye.

Otras instituciones involucradas en la investigación incluyen la Universidad de Alberta, Edmonton; Universidad de Michigan y la División de Ciencias de Heliofísica en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

Referencia:

UAF. 2022.  UAF researcher part of team that proves Mercury has magnetic storms. (Press Release)

 

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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