Los orangutanes adaptan su vocabulario al relacionarse socialmente

Un equipo de investigadores ha demostrado que los orangutanes salvajes no tienen un lenguaje fijo, sino que utilizan distintos registros vocales.

Un equipo de investigadores ha demostrado que los orangutanes salvajes no tienen un lenguaje fijo, sino que utilizan distintos registros vocales y los adaptan al grupo social con el que viven o se comunican. Según un artículo de la Universidad de Warwick, publicado hoy en la revista Nature Ecology & Evolution, la interacción social moldea y transforma el “vocabulario” de los simios, lo mismo que con los humanos.

En los seres humanos, el entorno social de los individuos determina cuál y cómo se adquiere el lenguaje. Los experimentos de aislamiento social muestran que la sociabilidad también guía el desarrollo vocal en pájaros cantores y monos tití, pero la ausencia de datos similares de grandes simios se ha interpretado como apoyo a las nociones saltacionales sobre el origen del lenguaje, incluso si tales protocolos de laboratorio no son éticos con los grandes simios.  

En el estudio los expertos han caracterizado la entropía del repertorio de los orangutanes para mostrar que, en la naturaleza, los diferentes grados de sociabilidad entre las poblaciones están asociados con diferentes "personalidades vocales" en forma de distintos regímenes de variantes de llamada de alarma.

Este hallazgo no solo demuestra que los orangutanes salvajes tienen distintas “personalidades vocales”, sino que, según sus autores, establece un paralelismo directo entre nuestro desarrollo y el de nuestros ancestros evolutivos.

Para hacer el estudio, el investigador del Departamento de Psicología de Warwick Adriano R. Lameira y su equipo, grabaron las llamadas de unos setenta simios de seis poblaciones de orangutanes de los pantanos y las selvas de Borneo y Sumatra, en el sudeste asiático, la mayor muestra analizada jamás en un estudio sobre el comportamiento vocal de los grandes simios. Estas poblaciones de orangutanes se diferenciaban por su densidad de población, desde grupos que socializaban intensamente hasta los más dispersos.

En las poblaciones de alta densidad, los orangutanes empleaban gran variedad de llamadas originales y probaban multitud de variantes sonoras que modificaban o abandonan constantemente, mientras que los ejemplares de las poblaciones más dispersas y con menor densidad se decantaron por llamadas más establecidas y convencionales.

“En poblaciones de alta densidad, los individuos son vocalmente más originales y acústicamente impredecibles, pero las nuevas variantes de llamadas son de corta duración mientras que los individuos en poblaciones de baja densidad son más conformes y acústicamente consistentes, pero también exhiben repertorios de llamadas más complejos” señala Lameira en su estudio.

Lameira comenta que “los grandes simios, tanto en libertad como en cautividad, nos están ayudando por fin a resolver uno de los enigmas más antiguos de la ciencia: el origen y la evolución del lenguaje”.

Aunque los grupos más dispersos no experimentaban con un número tan elevado de sonidos novedosos, cuando introducían una nueva variante de llamada la conservaban y, por tanto, su repertorio de llamadas era más rico que el de los orangutanes de las poblaciones de alta densidad, que descartaron continuamente nuevas variantes de llamadas.

“Los hallazgos proporcionan evidencia no invasiva de que la sociabilidad predice el fenotipo vocal en un gran simio salvaje. Demuestran hipótesis falsas que desacreditan a los grandes simios por tener programas de desarrollo vocal cableados y un comportamiento vocal no plástico. Los entornos sociales moldean la producción vocal de los homínidos además de los humanos” explica Lameira.

Si la comunicación de las llamadas de los orangutanes está moldeada socialmente, es probable que también sea el caso de nuestros antepasados simios directos y extintos, apuntan los autores. El estudio sugiere que la influencia social -aunque previsiblemente modesta al principio, antes de la aparición de un lenguaje primitivo plenamente operativo- podría haber aumentado de forma constante, dando lugar finalmente a las innumerables formas en que el lenguaje está determinado por quienes nos rodean.

“En resumen, para estudiar los efectos de la sociabilidad en la expresión de los fenotipos vocales del orangután en la naturaleza, utilizamos un diseño de estudio transversal de población cruzada de dos islas. Evaluamos los fenotipos vocales individuales calculando la entropía del repertorio para el repertorio de besos y chirridos de cada individuo” concluye el experto.

Además Lameira asegura  que “nos esperan muchas más pistas en la vida de nuestros parientes vivos más cercanos, siempre que consigamos garantizar su protección y su conservación en la naturaleza. Cada población que desaparezca se llevará consigo destellos irrecuperables de la historia evolutiva de nuestra especie”.

Referencia:

Adriano R. Lameira. et al.  Sociality predicts orangutan vocal phenotype. Nature 2022. DOI https://doi.org/10.1038/s41559-022-01689-z

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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