Las anomalías magnéticas de la luna protegen su hielo

En 2018, los astrónomos de la NASA encontraron la primera evidencia de hielo de agua en la luna.

 

En 2018, los astrónomos de la NASA encontraron la primera evidencia de hielo de agua en la luna. Acechando en el fondo de los cráteres negros en los polos norte y sur de la luna, el hielo estaba encerrado en una sombra perpetua y aparentemente había sobrevivido sin ser tocado por los rayos del sol, potencialmente durante millones de años. y donde las temperaturas rondan los menos 157 grados Celsius.

En ese momento, el análisis previo de la luna insinuó algunas reservas de hielo, era la primera vez que se observaba hielo en los polos norte y sur, y los signos de hielo de agua fueron "directos y definitivos".

Los investigadores observaron los parches helados sospechosos utilizando un instrumento llamado Moon Mineralogy Mapper (M3), que utilizó el espectro infrarrojo cercano para identificar la actividad característica de las moléculas de hielo que interactúan con la luz infrarroja. Esto ayudó a los científicos a distinguir el agua congelada de otros tipos de hielo o agua en una forma diferente, como ligada a minerales, e identificaron depósitos de hielo que habitan en sombras permanentes en los polos norte y sur de la luna.

Aún así, el poco hielo que descubrieron los científicos era "irregular" y no muy abundante, apareciendo en solo el 3,5 por ciento de las áreas sombreadas que investigaron. No apareció en trampas frías que eran formaciones geológicas más recientes, lo que sugiere que el hielo es muy antiguo y probablemente no se repone rápidamente, según el estudio.

Los investigadores también notaron diferencias en la distribución del hielo en los polos norte y sur: el hielo en el polo sur se concentró en varios cráteres en el centro, mientras que el hielo en el polo norte era más escaso y se extendía por un área más amplia.

Las bolsas de hielo lunar pueden proporcionar a los científicos pistas valiosas sobre la composición y la actividad de la luna y otros cuerpos helados en el sistema solar interior, dijeron los científicos. El hielo en la luna también podría ser un recurso importante para los viajes espaciales; extraer hielo lunar y convertirlo en combustible para cohetes podría extender el alcance de futuras misiones al espacio profundo.

Hielo en la Luna
Hielo en la Luna

Sin embargo, el descubrimiento del hielo de agua vino con un nuevo misterio. Si bien estos cráteres polares están protegidos de la luz solar directa, no lo están del viento solar, ondas de partículas cargadas que brotan del sol a cientos de millas por segundo. Este viento ionizado es altamente erosivo y debería haber destruido el hielo de la luna hace mucho tiempo, dijo a Science Paul Lucey, científico planetario de la Universidad de Hawái.

Y a diferencia de la Tierra, la Luna ya no tiene un escudo magnético que la proteja de la peor parte de estas partículas cargadas.

En una investigación presentada en la Conferencia de Ciencias Lunar y Planetaria el mes pasado, científicos de la Universidad de Arizona compartieron su mapa de anomalías magnéticas (regiones de la superficie lunar que contienen campos magnéticos inusualmente fuertes) esparcidas por el polo sur de la luna. Se cree que estas anomalías, detectadas por primera vez durante las misiones Apolo 15 y 16 en la década de 1970, son restos del antiguo escudo magnético de la luna, que probablemente desapareció hace miles de millones de años, según la NASA .

Las anomalías magnéticas se superponen con varios cráteres polares grandes que se asientan en una sombra permanente y pueden contener depósitos de hielo antiguos. Según los investigadores, estas anomalías pueden estar sirviendo como diminutos escudos magnéticos que protegen el hielo de agua lunar del constante bombardeo del viento solar.

"Estas anomalías pueden desviar el viento solar", dijo a Science Lon Hood, científico planetario de la Universidad de Arizona. "Creemos que podrían ser bastante importantes para proteger las regiones permanentemente sombreadas".

En su investigación, los autores combinaron 12 mapas regionales del polo sur lunar, registrados originalmente por la nave espacial Kaguya de Japón, que orbitó la luna entre 2007 y 2009. Entre las herramientas científicas de la nave espacial se incluía un magnetómetro capaz de detectar focos de magnetismo en la superficie lunar. superficie.

Con su mapa compuesto en la mano, los investigadores vieron que las anomalías magnéticas se superponen con al menos dos cráteres permanentemente sombreados, los cráteres Shoemaker y Sverdrup, en el polo sur lunar. Si bien estas anomalías son solo una fracción de la fuerza del campo magnético de la Tierra, aún podrían "desviar significativamente el bombardeo de iones" del viento solar, dijeron los investigadores en su presentación. Esa podría ser la clave para el hielo de agua de larga duración de la luna.

Referencia:

SCIENCE. 2022. Ancient Magnetic Fields On The Moon Could Be Protecting Precious Ice. (Press Release)

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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