La vida se hizo enorme hace 600 millones de años

El salto crítico para la evolución de los seres vivos en la Tierra de "crecer a lo grande" ocurrió hace unos 602 millones de años, según un nuevo estudio publicado en Geology.


La pregunta de cómo empezó la vida en la Tierra es una de las más difíciles que se pueden plantear.
De hecho, el origen de los seres vivos encierra varias cuestiones clave: ¿cuándo ocurrió?, ¿pudo producirse más de una vez?, ¿cómo fue la transición entre la química y la biología?, ¿tuvo lugar en la Tierra o fuera de ella? Y, a medio camino entre la ciencia y la filosofía: ¿fue fruto del azar o de la necesidad?

La investigación experimental sobre el origen de la vida comenzó en la década de 1950, con el trabajo de dos científicos pioneros en una disciplina llamada química prebiótica: Stanley L. Miller y Joan Oró. Las pruebas acumuladas desde entonces nos indican que la vida probablemente comenzó hace unos 3.800 millones de años, sólo 700 millones de años después de la formación de nuestro planeta. En el gran laboratorio de química que era la Tierra primitiva se sintetizaron las primeras moléculas orgánicas, que fueron organizándose progresivamente para formar otras más largas y complejas.

Uno de los grandes misterios de la ciencia es cómo los organismos primitivos parecidos a bacterias evolucionaron en organismos mucho más sofisticados llamados eucariotas. Los científicos creen que la vida apareció en la Tierra hace aproximadamente 4.000 millones de años.

También creen que las primeras formas de vida fueron organismos similares a las bacterias similares a las arqueas modernas, un grupo de organismos con un tipo muy simple de estructura celular, no tienen un núcleo, por ejemplo.

La siguiente etapa evolutiva sigue siendo un misterio, aunque los investigadores creen que ocurrió hace aproximadamente 2.000 millones de años. ¿Cómo evolucionó un miembro de las arqueas para convertirse en eucariota? Los eucariotas son organismos con estructuras celulares complejas, como plantas y animales. Una teoría que se ha vuelto popular sugiere que cierto tipo de arqueas fue tragado por otra, y que la que se ingirió se convirtió en un grupo de orgánulos.

La mayoría de las criaturas actuales consisten en cientos de millones de células, pero cuando surgió la vida en la Tierra, tenían solo unas pocas micras de largo, invisibles a simple vista.

Se cree que la biota de Lantian, en el este de China, es el grupo de macroorganismos complejos conocido más antiguo del mundo. El equipo de investigación chino-británico seleccionó un núcleo de roca de 35 centímetros de largo del estrato donde se encontraba la biota de Lantian y descubrió que los organismos multicelulares aparecieron por primera vez hace unos 602 millones de años.

“El grupo primitivo de macroorganismos, conservado en esquistos negros que datan del Período Ediacárico, contiene al menos 18 formas diferentes de criaturas multicelulares” dijo Yang Chuan en un comunicado, investigador del Instituto de Geología y Geofísica de la Academia de Ciencias de China.

"Los macroorganismos de la biota de Lantian todavía son 'pequeños' desde la perspectiva actual, ya que solo miden unos pocos centímetros de largo. Pero su evolución de organismos del tamaño de una micra a un centímetro es un gran salto en la historia evolutiva de los seres vivos", dijo Yang.

Durante la Explosión Cámbrica, algunas criaturas vivientes habían crecido hasta 2 metros de largo con estructuras y funciones más complejas, lo que condujo al surgimiento de los ancestros de muchos organismos modernos, agregó Yang.

La explosión cámbrica o cambrian explosion traducido al inglés es un término que hace referencia a la aparición repentina y rápida diversificación de organismos macroscópicos hace unos 540 millones de años. Según fuentes de investigación, esta radiación fue especialmente significativa en lo que a los taxones más “grandes” se refiere.

Esto es así porque durante esta época surgieron la mayoría de grupos animales: artrópodos, moluscos, equinodermos y cordados y el 75% de las subdivisiones representantes en la tierra. Explicado de forma más sencilla, se podría decir que los grandes “pináculos” de la vida se establecieron durante el cámbrico, además de las pequeñas ramas escindidas a partir de ellos, como podrían ser a día de hoy los cefalópodos o los bivalvos dentro del gran grupo de los moluscos.

A lo largo de esta radiación evolutiva, que duró unos 20 millones de años, aparecieron al menos 11 de los 20 filos de metazoos (animales) registrados hoy en día. Desde luego, esta no es la única “explosión de vida” registrada a lo largo de la historia de la Tierra pues, por ejemplo, la extinción masiva del Triásico- Jurásico permitió el posterior dominio de los dinosaurios. El reemplazo de especies una vez se dejan libres de golpe muchos nichos ecológicos no es nada nuevo, si bien ninguno de ellos ha sido comparable a la explosión cámbrica.

La investigación conjunta fue realizada por el Instituto de Geología y Geofísica y el Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing, ambos dependientes de la Academia de Ciencias de China, el Servicio Geológico Británico y la Universidad de Durham.

Referencia:

Xinhua. 2022. Scientists find that creatures grew "big" 602 million years ago. (Press Release)

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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