La gran erupción de la estrella masiva 'Eta Carinae'

La estrella Eta Carinae fue una vez una de las más brillantes del cielo, pero en 1843 experimentó un 'gran destello'.

Utilizando datos del Telescopio Espacial Hubble y el Observatorio de rayos X Chandra, la visualización muestra la posición de Eta Carinae en la constelación de Carina, rodeada de estrellas jóvenes y brillantes. La estrella masiva Eta Carinae desprendió una décima parte de su masa en la gran erupción, creando una nebulosa material que todavía se está expandiendo hoy en día, con forma de reloj de arena. Eta Carinae es una de las estrellas más masivas de nuestra galaxia y también una de las más extrañas. Hace 160 años era la segunda estrella más brillante del cielo, superada sólo por Sirio. Y en tiempos recientes su brillo nuevamente ha empezado a aumentar. Los datos de los telescopios permitieron al equipo desarrollar un modelo 3D de la nebulosa, que usaron para crear la visualización.

La estrella Eta Carinae fue una vez una de las más brillantes del cielo, pero en 1843 experimentó un “gran destello”, fue en ese momento cuando brilló intensamente para luego desvanecerse dramáticamente. Esta llamarada no era una supernova, aunque era casi tan brillante como una, y ahora los astrónomos han publicado una impresionante visualización de este evento épico, que muestra cómo la llamarada formó una nebulosa impresionante.

Cuando el astrónomo inglés John Herschel, en 1843, la observaba desde Sudáfrica, Eta Carinae se había convertido en la segunda estrella más brillante del cielo, superada solamente por Sirio. Según los registros de la época, que no eran tan precisos como los de hoy, este abrillanta­miento duró de 1835 a 1855, y alcanzó el máximo en 1843. Por esa época, Herschel describió y dibujó cuidadosamente la complicada estructura nebular que se destaca en la región de la Gran Nebulosa de Carina, formidable complejo de gas, polvo y estrellas, que constituye una de las bellezas más notables del cielo del sur.

Utilizando datos del Telescopio Espacial Hubble y el Observatorio de rayos X Chandra, la visualización muestra la posición de Eta Carinae en la constelación de Carina, rodeada de estrellas jóvenes y brillantes. La estrella masiva Eta Carinae desprendió una décima parte de su masa en la gran erupción, creando una nebulosa material que todavía se está expandiendo hoy en día, con forma de reloj de arena.

Eta Carinae es una de las estrellas más masivas de nuestra galaxia y también una de las más extrañas. Hace 160 años era la segunda estrella más brillante del cielo, superada sólo por Sirio. Y en tiempos recientes su brillo nuevamente ha empezado a aumentar. Es posible que vaya camino de una gigantesca explosión que quizá afecte a nuestro planeta, o bien nos ofrezca un maravilloso espectáculo y sea el germen de nuevos mundos.

Si buscamos a Eta Carinae en la base de datos SIMBAD, una de las más usadas en astronomía, nos enteramos de que es una estrella de sexta magnitud, que tiene un espectro "peculiar" y que en el catálogo de estrellas brillantes, que los astrónomos conocemos como HR (por Harvard Revised Photometry Catalogue), figura con el número 4210. La base de datos SIMBAD también nos informa que Eta Carinae es una estrella variable.

Los datos de los telescopios permitieron al equipo desarrollar un modelo 3D de la nebulosa, que usaron para crear la visualización. “El equipo hizo un trabajo tan increíble al representar las capas volumétricas que los espectadores pueden comprender de forma inmediata e intuitiva la compleja estructura que rodea a Eta Car”, dijo Frank Summers, científico senior de visualización en STScI y líder del proyecto, en un comunicado. “No solo podemos contar la historia de la Gran Erupción, sino que también podemos mostrar la nebulosa que se formó en 3D”.

Pero la estrella no solo brilla intensamente en el rango de luz visible. También emite grandes cantidades de luz infrarroja, que ha sido observada por el ya desaparecido Telescopio Espacial Spitzer. “La imagen infrarroja de Spitzer nos permite mirar a través del polvo que oscurece nuestra vista de luz visible para revelar los intrincados detalles y la extensión de la Nebulosa Carina alrededor de esta brillante estrella”, dijo Robert Hurt, científico senior de visualización en Caltech/IPAC y miembro del equipo.

Lo que produjo el aumento de brillo de Eta Carinae en el siglo XIX fue una erupción. La inestabilidad de estas estrellas puede tener varias causas. El motivo de la gran erupción de Eta Carinae es un enigma que aún hoy no está totalmente resuelto. Con todo, van apareciendo algunas pistas.

Eta Carinae debe haber sido la estrella más masiva del cúmulo conocido como Trumpler 16. Las estrellas más masivas son las que estallan como supernovas al morir. Algunos investigadores opinan que si esto le ocurre a Eta Carinae, el cataclismo podría originar una descarga de energía tan grande que podría afectar a nuestro pequeño planeta, el cual, en la escala de distancias galácticas, se encuentra muy cerca de esa estrella. Pero la teoría dice que las erupciones descargan rayos gamma sólo en algunas direcciones, de modo que podría ser que quedemos fuera del haz de radiación y podamos contemplar el espectáculo sin correr la misma suerte que la estrella. Eta Carinae podría tener otro final. Su condición de sistema binario puede influir en su evolución.

El propósito de esta visualización no es solo proporcionar algo interesante para mirar. Los modelos utilizados para crear la visualización también tienen aplicaciones potenciales en otros campos, según Kim Arcand, científico principal de visualización en el Centro de rayos X Chandra: “Podemos tomar estos modelos como el de Eta Car y usarlos en 3D impresos aumentados, programas de telerrealidad”, dijo Arcand. “Eso significa que más personas pueden tener en sus manos los datos, literal y virtualmente, y eso conduce a un mejor aprendizaje y compromiso”.

 

Fuente: https://www.europapress.es/ciencia/astronomia/noticia-video-eta-carinae-gran-erupcion-estrella-masiva-20220128125333.html

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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