La evaporación de los lagos está aumentando

La Tierra es realmente un planeta oceánico. Solo el 3 por ciento del agua de la Tierra es dulce, y la mayor parte está atrapada en el hielo. De la fracción de agua dulce restante, más del 87 por ciento se encuentra en lagos. La cantidad de agua que se pierde de los lagos por evaporación es un componente crítico de los balances de agua y energía de la Tierra.

 

Ahora, los investigadores han descubierto que la cantidad de agua que se evapora de los lagos es significativamente mayor de lo que se pensaba anteriormente, y que los embalses pueden desempeñar un papel muy importante en el proceso, según un nuevo estudio financiado por la NASA.

El equipo, dirigido por el hidrólogo Huilin Gao, de la Universidad A&M de Texas, utilizó los datos de Landsat para medir las áreas superficiales de 1,42 millones de lagos naturales y artificiales ( embalses). Estudios anteriores sobre la evaporación mundial de los lagos han utilizado medidas de la escala de las cuencas o celdas cuadriculadas en lugar de zonas lacustres individuales.

Los investigadores estimaron la tasa de evaporación en función de los datos meteorológicos y otros factores, incluida la cantidad de calor almacenado en el lago. El almacenamiento de calor es un importante generador de evaporación que no se había tomado en cuenta en estudios anteriores. Utilizaron el área y la tasa de evaporación para calcular el volumen de la pérdida por evaporación. Descubrieron que anualmente se pierden 1 500 (+/-150) kilómetros cúbicos de agua en todo el mundo, lo que es el equivalente a tres veces el lago Erie (uno de los Grandes Lagos de Canadá y Estados Unidos).

“Esto sugiere que la evaporación de los lagos juega un papel más importante en el ciclo hidrológico de lo que se pensaba anteriormente”, dijo en un comunicado Gang Zhao, primer autor del artículo científico y ecologista global de la Institución Carnegie para la Ciencia.

Mapa del volumen promedio de evaporación de lagos 1985-2028
Mapa del volumen promedio de evaporación de lagos 1985-2028

Los investigadores dijeron que los resultados subrayan la importancia de utilizar el volumen de evaporación, en lugar de la tasa de evaporación, para evaluar cómo el cambio climático afecta a los lagos. “Saber que el volumen de pérdida por evaporación es mayor de lo estimado anteriormente también puede ayudarnos a comprender mejor el papel de la evaporación de los lagos en el ciclo hidrológico”, dijo Zhao.

Cada año, unos 450 000 kilómetros cúbicos de agua se evaporan de los océanos del mundo. Otros 71 000 kilómetros cúbicos se evaporan de la tierra, en gran parte de los suelos y las plantas, pero los lagos también juegan un papel. Según la nueva investigación, si bien los lagos solo representan el 1,57 por ciento de la superficie mundial de los suelos, contribuyen con el 2,37 por ciento del agua que se evapora de los suelos cada año.

Además, el equipo descubrió que la tasa de pérdida de agua se aceleró en 3,12 kilómetros cúbicos por año entre 1985 y 2018. La creciente pérdida de volumen fue impulsada por tres factores, todos influenciados por el calentamiento climático: el aumento en la tasa de evaporación, la disminución de la cubierta de hielo y el aumento de la superficie de los lagos. Esto último incluye la construcción de nuevos embalses, que han aumentado la cantidad de aguas abiertas en más de 500 kilómetros cuadrados por año durante el período de 34 años del estudio.

“Tanto el cambio climático como la construcción de nuevos embalses han contribuido a aumentar la superficie de los lagos”, dijo Gao. “Por ejemplo, el área de los lagos en la meseta tibetana ha estado aumentando debido al deshielo de los glaciares y el aumento de las precipitaciones”.

Los investigadores también destacaron los datos sobre los embalses. Aunque los embalses de agua representan solo el 5 por ciento del volumen y el 10 por ciento de la superficie de todos los lagos, contribuyen con el 16 por ciento de la pérdida por evaporación. Además, aunque la evaporación de los lagos en general está aumentando a una tasa de 2,1 por ciento por década, la tasa de evaporación de los yacimientos está aumentando a una tasa de 5,4 por ciento por década.

“Desde una perspectiva global”, dijo Zhao, “la evaporación total de los yacimientos puede ser mayor que el uso combinado de agua doméstica e industrial”, sin incluir la agricultura, el mayor consumidor de agua. “Esto sugiere que la evaporación de los yacimientos es un factor indispensable en la gestión del agua, especialmente en tiempos de sequía y calentamiento global”.

Referencia:

NASA. 2022. Aumenta la evaporación de los lagos. (Press Release)

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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